Gary Kildall, el creador del CP/M. Gary Kildall, el creador del CP/M.
En sus inicios, Gary Kildall enfocó sus estudios hacia el área de las matemáticas pero, poco a poco, se fue acercando al mundo de... Gary Kildall, el creador del CP/M.

En sus inicios, Gary Kildall enfocó sus estudios hacia el área de las matemáticas pero, poco a poco, se fue acercando al mundo de la computación. Se graduó en la Universidad de Washington, y realizó el servicio militar en la marina como profesor en la Escuela Naval de Postgraduados de Monterrey (California). Eligió aquel destino porque estaba cerca de un valle californiano que llevaba algunos años dirigiendo el mundo tecnológico mundial: Silicon Valley.

Ejecutando su labor de profesor en la Escuela Naval tuvo acceso al primer microprocesador de la historia: el Intel 4004; desarrolló programas para el microprocesador y se acercó al fabricante Intel —todavia emergente—, realizando trabajos de consultor para la empresa. Posteriormente, tuvo acceso al Intel 8008 y al famoso Intel 8080 que abrió la «lata» de la informática personal. A petición de Intel desarrolló el primer lenguaje de programación para un microprocesador que bautizó con el nombre de PL/M; su primer gran éxito.

La creación del PL/M, llevó a Kildall a crear el producto más importante y famoso de su carrera: el sistema operativo CP/M… acababan de nacer dos leyendas de la informática: el sistema operativo CP/M, y la empresa Digital Research, fundada por Kildall en 1976 y por la que abandonó todas sus ocupaciones del momento. Es importante destacar que Kildall fundó la empresa junto con su esposa Dorothy por culpa de que Intel rechazó el CP/M… no le vieron utilidad dentro de su estrategia empresarial.

En el año 1977 el sistema operativo CP/M era el más popular en los famosos ordenadores de 8 bits basados en dos microprocesadores de gran popularidad como fueron el Zilog Z80 y el Intel 8080.

En realidad, en el año 1975, Kildall pudo colocar su creación en dos equipos informáticos comerciales, el Altair 8800 y el IMSAI 8080 —que era un «clon» del primero, y con el éxito de aquellos ordenadores pioneros de la informática personal, también asaltó la cima de la popularidad el sistema operativo CP/M. En el año 1977 el CP/M era el sistema más popular en los famosos ordenadores de 8 bits basados en dos microprocesadores de gran popularidad como fueron el Zilog Z80 y el Intel 8080. Entendemos que la mayoría de los que han trabajado con CP/M no dudan que aquel sistema operativo era de gran calidad, y forma parte de la historia de la informática.

En el año 1980, y con gran éxito gracias a su sistema operativo, la empresa Digital Research era todo un referente, y en ese año sucedieron unos hechos que fueron clave para el devenir futuro de la empresa y de su fundador Gary Kildall. La empresa de informática más importante a nivel mundial en 1980 era la todopoderosa IBM, pero le faltaba algo, acceder al mundo de la informática personal creada solo unos pocos años antes. El gigante americano quiso entrar en el nuevo mercado de la forma más rápida posible y, por ello, decidió ensamblar un equipo informático usando componentes de terceros fabricantes, excepto en el apartado más básico del arranque del ordenador, la BIOS. Para el microprocesador la empresa recurrió a Intel, para el sistema operativo decidió contactar con Digital Research de Gary Kildall.

Gary Kildall era un gran trabajador que disponía de mucho talento y ambición, pero era Dorothy Kildall, su esposa, la que se encargaba de las operaciones comerciales de la empresa.

IBM recurrió a Kildall con excesiva prisa por lanzar el equipo informático al mercado… que mejor que recurrir a una empresa que ya contaba con un sistema operativo de fama mundial… pero Kildall no supo ver las posibilidades de la arquitectura PC que estaba a punto de nacer. A lo largo de los años fueron difundidas muchas leyendas urbanas que afirmaban que Kildall hizo esperar a IBM para volar con su avioneta… que envío a su mujer a negociar en un gesto egocéntrico y narcisista… pero ninguna de aquellas leyendas era cierta. En realidad Gary Kildall era un gran trabajador que disponía de mucho talento y ambición, pero era Dorothy Kildall, su esposa, la que se encargaba de las operaciones comerciales de la empresa. Por ello fue Dorothy  y sus consejeros legales los que negociaron con IBM, y también se negaron a firmar el contrato por dos motivos: el acuerdo de confidencialidad, y por el pago único en lugar de los habituales «royalties» por cada copia del software vendida.

Por detrás de esa negociación llegó un gran negociador y visionario como Bill Gates que, sin tener un sistema operativo, aceptando el pago único y la confidencialidad, supo guardarse el derecho de vender su sistema operativo —todavia por desarrollar— a terceros además de IBM. Gary Kildall perdió para Digital Research el contrato con IBM para ser proveedor del sistema operativo de los ordenadores PC; se lo llevó una pequeña empresa poco conocida llamada Microsoft.

En principio aquello no pareció ser muy grave debido al éxito del CP/M y al tamaño de la empresa de Kildall, pero los sucesos posteriores convirtieron todo aquello en una catástrofe para el futuro de Digital Research. Gracias a lo que se conoce como «La Habitación Limpia», IBM perdió el control del PC que se convirtió en un estándar a nivel mundial fabricado sin licencia de ningún tipo por cualquier fabricante de ordenadores. El primer efecto, la sentencia de muerte de los ordenadores de 8 bits estaba firmada, y con ello la muerte del CP/M. El segundo efecto fue que Microsoft, que se había garantizado la posibilidad de vender su sistema operativo MS-DOS fuera de IBM, se convirtió en la empresa de software más importante del mundo al cubrir totalmente las necesidades de los fabricantes ajenos a IBM que estandarizaron la arquitectura PC.

La estandarización de la arquitectura PC fue un duro mazazo para Gary Kildall de l que nunca se recuperó, y allí comenzó el principio del fin de la empresa Digital Research. En aquellos años acusó a Microsoft de utilizar como base del MS-DOS (o PC-DOS en el caso de los instalados en equipos IBM) un sistema operativo llamado QDOS, al que acusó a su vez de ser una burda copia del CP/M. En realidad, y con el paso de los años, nunca se pudo demostrar el plagio, y las investigaciones publicadas en años posteriores más bien confirmaron lo contrario. Pero en 1981 Digital Research se salió con la suya, ya que IBM quiso evitar una posible confrontación legal, y accedió a que el CP/M también entrara en el mundo PC. Pero no sirvió de nada, porque la venta de licencia individual contra la «tarifa plana» de Microsoft hizo que el precio del CP/M fuera muy superior al del PC-DOS. Nuevamente Digital Research volvió a fracasar.

Con la caída del CP/M, y viendo que otros fabricantes se habían adentrado en un nuevo mundo basado en entornos gráficos —gracias a las investigaciones a ese respecto hechas por el Xerox PARC, Kildall decidió que su intento de recuperar el reinado en el mundo del software venía de la mano de productos creados para convertir a los sistemas operativos de modo texto en entornos operativos gráficos. En febrero de 1985 presentó el software GEM Desktop, un entorno operativo de gran calidad para aquellas fechas. Pero aquel entorno terminó también por fracasar tres años después.

Ciertamente, el sistema operativo DR-DOS era de gran calidad, muchos de nosotros lo pudimos utilizar, pero era tarde para combatir una guerra que, en realidad, se había perdido en los años 1980 y 1981.

En el año 1988, con el GEM Desktop fracasado, decidió retomar el asunto MS-DOS cuando ya era un sistema operativo de uso generalizado y Microsoft era la empresa de software más importante del mundo; creó el DR-DOS 3.31 para combatir al exitoso MS-DOS 3.31 por medio de licencias más baratas y vendiendo la total compatibilidad entre ambos sistemas operativos. Y esta vez fue el propio Kildall quien clonó algunas partes del novedoso sistema de Microsoft, quién añadió nuevas funciones mejoradas,  y quién copió, además, el número de versión del rival. Ciertamente, el sistema operativo DR-DOS era de gran calidad, muchos de nosotros lo pudimos utilizar, pero era tarde para combatir una guerra que, en realidad, se había perdido en los años 1980 y 1981.

Existen algunos datos sobre Kildall muy importantes y, al mismo tiempo, muy poco conocidos. Entre los años 1983 y 1990 Gary Kildall fue un gran divulgador sobre tecnología informática en la televisión pública estadounidense al co-presentar el programa llamado «Computer Chronicles». También desarrolló en Digital Research un software de animación que fue vendido a una pequeña empresa incipiente en los ochenta llamada Pixar. Y el concepto BIOS también fue una creación de Gary Kildall en el año 1975; inventó el concepto, así como incluyó en su sistema operativo CP/M la primera BIOS que se conoce.

En el año 1991 Kildall perdió definitivamente todo lo que había conseguido hasta el año 1980 al vender su empresa a Novell. Pero es importante dejar claro que Gary Kildall fue vital en los primeros desarrollos de sistemas operativos y que gracias a su ingenio, y talento, logró un gran éxito perdido, posteriormente, en una negociación poco hábil y mal encaminada, si es comparada a la gestión de su competidor Bill Gates, negociación que estuvo teñida, también, de algo de mala suerte… no se puede predecir el futuro con total certeza; creo que todo el mundo que conoce la historia de Microsoft y Digital Research tiene la certeza de que si no hubiera reinado Bill Gates en el mundo de los sistemas operativos, lo hubiera hecho Gary Kildall. No hay duda de ello.

El sistema operativo CP/M es un software de culto muy valorado, algo por lo que siempre será recordado Kildall…. además de la BIOS, el GEM Desktop, el DR-DOS… etcétera. En el año 1994 Gary Kildall falleció en México a la edad de 52 años en circunstancias accidentales que nunca fueron aclaradas.

Manuel Director

Analista informático, desarrolla su labor profesional para importantes clientes en una empresa de Ingeniería de Software. Entre sus logros se encuentra haber ganado un premio internacional, y otro premio a nivel nacional, además de otras dos importantes menciones, todo ello relacionado con el mundo de Internet y la informática. Además es el creador de varios desarrollos de software freeware de gran éxito en varios países. En su tiempo libre fuera de su labor profesional es Director de ParcelaDigital.

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