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Historia

¿Hércules o CGA? La guerra gráfica del PC

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En el año 1981 «IBM» presenta en el mercado su primer equipo informático personal o doméstico: el «IBM PC». Hasta aquí nada nuevo, ya que «Apple» ya había tenido esa idea cinco años antes, en el año 1976 ¿Dónde estaba la diferencia? En que «IBM» licenció a otros fabricantes la arquitectura «PC», dando un giro de tuerca más a la idea del ordenador personal; el giro de la compatibilidad total entre fabricantes.

En ese mismo año «IBM» presenta los dos estándares gráficos para su nueva arquitectura: «MDA» y «CGA». La primera, «Monochrome Display Adapter», solo era capaz de presentar texto en monocromo de fósforo verde o fósforo ámbar. La segunda, «Color Graphics Adapter», era capaz de mostrar texto en 16 colores, y gráficos con 4 colores simultáneos en baja resolución (320×200 píxeles) o dos colores en alta resolución (640×200 píxeles); para aquellos años toda una revolución.

Aquellas tarjetas gráficas desarrolladas por«IBM», como padre del «PC», rápidamente se convirtieron en el estándar.

La tarjeta gráfica «MDA» era más habitual en los ordenadores de uso empresarial, la tarjeta gráfica «CGA» era habitual para asuntos de ocio o para cualquier tarea que pudiera requerir el uso de gráficos. En la actualidad nos parecerían ridículos aquellos gráficos generados por las tarjetas gráficas de la época, pero en aquellos años parecía increíble lo que eran capaces de hacer los estándares. Aquellas tarjetas gráficas desarrolladas por«IBM», como padre del «PC», rápidamente se convirtieron en el estándar.

En el año 1982 la empresa «Hercules Computer Technology» desarrolló para la arquitectura «PC» una tarjeta gráfica que bautizó con el nombre de «Hercules Graphics Card». Aquella tarjeta gráfica se convirtió rápidamente en un referente por su alta resolución (720×348 píxeles), pero tenía la carencia de ser monocromática, no mostraba colores. Pero su alta resolución era notable… la guerra estaba servida.

Como con «Linux» y «Windows», o con «PC» y «Apple», se crearon dos bandos totalmente opuestos: los usuarios de «CGA» y los usuarios de «Hércules».

En España, en la segunda mitad de los años ochenta del siglo pasado, los ordenadores de arquitectura «PC» podían ser adquiridos con la tarjeta gráfica estándar «CGA», o con la tarjeta gráfica «Hércules». Como con «Linux» y «Windows», o con «PC» y «Apple», se crearon dos bandos totalmente opuestos: los usuarios de «CGA» y los usuarios de «Hércules». Muchos vivimos aquellos años con suma intensidad, ya que el problema añadido estaba en el software: inicialmente el software era diseñado para una tarjeta… o para la otra. Algunos desarrolladores fabricaron software para ambas versiones, pero no eran muchos los que se animaban a  ello.

Ejecutando sobre la tarjeta «Hercules» se pueden recordar míticos juegos como el «Ancient Art of War», o el «World Tour Golf» del año 1986. Pero al mismo tiempo el color aportaba mucho, y también se recuerdan míticos juegos en «CGA» como «La Abadía del Crimen» que con sus cuatro colores, aunque la resolución fuera muy baja, era totalmente llamativo… y adictivo.

En aquellos años la gráfica era elegida al comprar el «PC», y después no había vuelta atrás ¿Por qué? Porque una tarjeta gráfica costaba una fortuna, y además los monitores eran monofrecuencia, por lo tanto cambiar tarjeta gráfica también implicaba la sustitución del monitor; los cambios costaban una fortuna. Tampoco tenía mucho sentido tener una gráfica «CGA» con monitor monocromo.

Una vez elegida la gráfica, comenzaba la guerra de software si la elección era la gráfica «Hércules» ¿Por qué? Porque la mayor parte del software gráfico era desarrollado para la «CGA» por ser tecnología de «IBM», lo que en aquellos años era sinónimo de estándar. En cambio la gráfica más común era la «Hércules» ¿Por qué? Porque era más barata y, evidentemente, el monitor asociado siempre era monocromo; en aquellos años la diferencia de precio entre monocromo y color era enorme. Al final tener una «Hércules» era sinónimo de tener que buscar software que hubiera sido desarrollado para aquella gráfica, o para ambas gráficas.

En aquellos años el debate «CGA» y «Hércules» era un tanto especial por lo novedoso de la tecnología del ordenador personal y porque no existía ninguna red de comunicaciones global como Internet: la relación interpersonal entre los propietarios de los ordenadores personales «PC» era directa, creando debates «cuerpo a cuerpo». Sin duda alguna cualquiera que pudo vivir aquella época la recordará con añoranza, y también recordará el «subidón» que se vivía al ejecutar un software que adaptado para «Hércules».

A medio camino entre las tecnologías de aquel momento y las nuevas que estaban a punto de llegar, se comercializaron tarjetas gráficas duales: eran capaces de trabajar en modo «CGA» y «Hércules», pero había trampa: la gráfica trabajaba en un modo vía hardware, y el otro modo era simulado mediante software; en la parte simulada se notaban las carencias en importante medida.

IBM dio un salto cualitativo con la tarjeta EGA.

Con la llegada de la década de los años noventa del siglo pasado «IBM» perfeccionó la tarjeta «CGA» lanzando la «EGA» (Enhanced Graphics Adapter) primero, y la «VGA» (Video Graphics Array) después. La empresa «Hercules Computer Technology» también evolucionó creando la «Hercules Incolor Card», pero era demasiado costosa y no tuvo el éxito esperado. En cambio «IBM» dio un salto cualitativo con la tarjeta «EGA», permitiendo ya dieciséis colores simultáneos en una alta resolución mejorada; la calidad gráfica era muy superior. La tarjeta «VGA» llegó para revolucionar el mundo gráfico, y en este punto es cuando comienza la comercialización de los monitores multifrecuencia: un monitor para cualquier gráfica en lugar de un monitor específico para cada tarjeta gráfica.

Las tarjetas gráficas de hoy en día son de mucha mayor calidad y capacidad, pero siguen estando basadas en el estándar «VGA» desarrollado por «IBM» en el año 1987; por lo tanto ese estándar ha perdurado durante treinta años: simplemente ha evolucionado en capacidad de memoria y en velocidad de proceso. Los monitores actuales también están basados en el estándar «VGA» y en la multifrecuencia.

Independientemente de todos los modelos y estándares de tarjetas gráficas existentes en la historia del ordenador personal, la gráfica «CGA» y la «Hércules» forman parte de esa historia en un lugar destacado y con letras de oro. Sin duda alguna, el recuerdo de aquellos años asociado a aquellos estándares es imborrable.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

Historia

Camputers Lynx, el elegante ordenador de 8 bits que fracasó en un año

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Camputers lynx

En el año 1983, cuando otros ordenadores de 8 bits como ZX Spectrum u Oric-1 arrasaban en el emergente mercado del ordenador doméstico, nació un ordenador en el Reino Unido de interesantes características llamado Camputers Lynx.

Enero de 1983, fue lanzado al mercado el Oric-1, un microordenador de 8 bits nacido a la sombra de otro ordenador llamado ZX Spectrum de Sinclair, presentado unos meses antes, en 1982, y que se había convertido en el éxito del momento. Pero, casi al mismo tiempo, y en el país referente mundial de los ordenadores domésticos de 8 bits, que era Reino Unido, nació un ordenador para competir con todos aquellos llamado Camputers Lynx.

Camputers Lynx fue diseñado por John Shireff para la empresa británica Camputers, y lanzado al mercado en Marzo de 1983.

El ordenador Camputers Lynx fue diseñado por John Shireff para la empresa británica CamLynx, y lanzado al mercado en Marzo de 1983. El ordenador fue lanzado en tres versiones: 48K, 96K, y 128K. En realidad el modelo 48K fue actualizado a 96K en Septiembre de 1983, y todos aquellos clientes que ya habían comprado la máquina se les permitió enviar el equipo para que fuera actualizado a la nueva versión. Pero, para diciembre de 1983 ya habían lanzado un nuevo modelo de 128K… todo muy rápido…

Los orígenes de Camputers se remontan a principios de 1981, cuando Richard Greenwood, fundador de la pequeña empresa de diseño de electrónica con sede en Cambridge llamada GW Design Services (GWDS), decidió establecer una segunda empresa para fabricar y vender ordenadores domésticos. Aquella empresa fue llamada inicialmente Camtronic Circuits… luego fue renombrada a Camputers.

John Shirreff descubrió que tenía un don para la electrónica al experimentar  con música electrónica.

Fue por esa época que John Shirreff, que se había preparado como arquitecto pero descubrió que tenía un don para la electrónica al experimentar  con música electrónica, se unió al equipo como diseñador de circuitos y sistemas. Geoff Sore, uno de los primeros empleados de Richard Greenwood afirmó posteriormente: «Era el verdadero genio del diseño [Shirreff], tenía el talento para encontrar enfoques novedosos para las cosas». Un dato curioso, John Shirreff llegó a GWDS como diseñador de circuitos electrónicos cuando la empresa estaba desarrollando periféricos para dos equipos de 8 bits históricos: BBC Micro,  y Grundy NewBrain.

Para escribir todo el código necesario del hardware, la empresa contrató a Davis Jansons que había escrito previamente el código del hardware de otro equipo histórico: el Tandy TRS-80. Los manuales del ordenador Camputers Lynx fueron escritos por la esposa de Davis Jansons. Para lanzar el equipo al mercado la empresa Camputers recibió un crédito de Barclays que ascendió a 75.000 libras.

Los modelos de Camputers Lynx rápidamente fueron proveídos de unas magníficas unidades de disco, así como disfrutaron de un lenguaje BASIC muy potente para el momento. Además, los modelos 48K y 96K incorporaron un microprocesador Zilog Z80A de 4 Mhz de velocidad de fábrica. En cambio el modelo 128K incluyó un microprocesador Z80B que alcanzó una velocidad de fábrica de 6 Mhz… la diferencia fue sustancial en ese momento. Además, los equipos de Camputers fueron mucho más elegantes en lo que al acabado refiere.

Las unidades de disco solo fueron posibles a partir del modelo 96K.

Los modelos Lynx incluyeron una gran capacidad de ampliación al incorporar conector Centronics para impresora, interfaz para joystick Atari, ampliaciones de memoria, e interfaz de disco, así como la posibilidad de conectar unidad de disco externa. Eso sí, las unidades de disco solo fueron posibles a partir del modelo 96K. También existieron algunos problemas de compatibilidad… hubo software que funcionaba en la versión 48K y que dejó de funcionar si el equipo era actualizado para la versión 96K…

¿Por qué fracaso Camputer Lynx? Principalmente se achaca a dos factores: el precio de los ordenadores era elevado al ser comparado con una competencia que también supo poner en el mercado buenos ordenadores de 8 bits, y los modelos Lynx apenas dispusieron de software comercial para utilizar en el equipo. Y, a diferencia de otros equipos británicos de éxito del momento, los ordenadores Camputers Lynx apenas se vendieron en Reino Unido, solo un 20% o 30% de los equipos vendidos fueron entregados en su país de origen. La mayoría de los ordenadores fueron vendidos en Francia, Grecia, o España. Se estima que, en total, fueron vendidas unas 30.000 unidades.

Existe un emulador de Camputers Lynx de origen francés llamado CamLynx.

En Junio de 1984 la empresa Camputers quebró por culpa de más de medio millón de libras de deuda, siendo sus activos asumidos por Anston Technology bajo la idea de relanzar aquellos productos, algo que nunca se llegó a materializar. En la actualidad existe un emulador de Camputers Lynx de origen francés llamado CamLynx.

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Historia

La historia de la unidad de disco que revolucionó la informática personal

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unidad de disco

En el año 1978 Shugart Associates, la empresa de Alan Shugart, era la referencia mundial en lo que a unidades de disco refiere… hasta Junio de 1978 cuando Apple presentó la revolucionaria unidad de disco diseñada por Steve Wozniak.

La famosa empresa IBM fue pionera en lo que a unidades de disco refiere, y allá en los primeros años setenta lanzó unidades como la unidad de disco de ocho pulgadas primero, y cinco y un cuarto después… todo ello de la mano de su responsable de productos de almacenamiento, Alan Shugart. Posteriormente, en 1973, Alan dejaría IBM para fundar su propia empresa llamada Shugart Associates.

Gary Kildall se quejó a Steve Jobs por la enorme falta de seguridad y fiabilidad del interfaz de cinta.

En Junio de 1977 salió a la venta el primer ordenador compacto de Apple, el computador Apple II, pero lo hizo incluyendo un interfaz de cinta para extraer o almacenar los datos. El interfaz de cinta era extremadamente lento, contando con mucha fragilidad en la fiabilidad. En el caso concreto del ordenador Apple II, el interfaz de cinta diseñado en su momento por Steve Wozniak adolecía de importantes fallos. El propio Gary Kildall, propietario y fundador de la histórica empresa Digital Research y desarrollador del famoso sistema operativo CP/M, se quejó a Steve Jobs por la enorme falta de seguridad y fiabilidad del interfaz de cinta.

En Apple empezó a urgir la implantación de una unidad de disco para sus equipos, y Jobs recurrió a Shugart como medio de colaboración mientras Wozniak estudiaba los mecanismos de las unidades de disco de IBM. Steve Wozniak comenzó a trabajar sin descanso, pero no fue hasta el último momento cuando se tomó en serio el asunto, para llegar a presentar la nueva unidad de disco en la Feria de Electrónica de Consumo y en la Segunda Feria del Ordenador de la Costa Oeste. Y terminó el diseño un día antes del evento.

Partiendo de los diseños de Shugart, Wozniak creó una unidad de disco con siete chips.

En algunos medios se cuenta la anécdota que Wozniak tenía preparados unos discos con todo el software de gestión de la unidad para las demostraciones en la feria y, por un error debido al cansancio, los borró accidentalmente. Afirmó que estaba todo en su cabeza, y al día siguiente por la mañana hizo de nuevo esa parte del trabajo. Pero lo importante no fue esa anécdota, sino que Wozniak, partiendo de los diseños de Shugart, creó una unidad de disco con siete chips en lugar de los cincuenta de la original, además de mejorar la fiabilidad y proponer nuevas funcionalidades.

La unidad de disco de Apple II llamada Disk II fue presentada en Junio de 1978, un año después del ordenador, y fue un éxito rotundo entre los expertos de la competencia, pasando un minucioso escrutinio de todo aquel que se acercaba al stand de Apple. Lee Felsenstein, famoso creador del Osborne 1 y miembro fundador del Homebrew Computer Club, afirmó acerca de Apple y su Disk II: «Será mejor que nos interpongamos en el camino de esos muchachos». Chuck Peddle, reconocido como uno de los padres del ordenador personal y creador del microprocesador MOS 6502 afirmó sobre el Disk II: «Transformó la industria por completo». En el caso de Peddle, también se encontraba en ese momento en un equipo de trabajo para desarrollar una unidad de disco, y perdió la batalla ante el diseño de Wozniak.

La unidad de disco base de Shugart tuvo algunos problemas de fiabilidad en algunas piezas.

En realidad la unidad de disco Disk II de Apple era la unidad de disco Shugart SA-400, pero sin controladora de disco, que fue sustituida por la diseñada por Wozniak. Aun así aquella unidad de disco base de Shugart tuvo algunos problemas de fiabilidad en algunas piezas, que tuvieron que ser plagiadas por los técnicos del laboratorio de Apple para solucionar aquellos problemas.

Por las prisas de Mike Markkula, primer inversor que tuvo Apple y posteriormente segundo CEO en la historia de Apple, la unidad de disco Disk II fue lanzada sin un manual de usuario decente, algo que provocó que un cliente de California que compró una unidad y no supo hacer nada con ella por la falta de documentación escribiera a Markkula una carta de queja que empezaba por «asquerosos bastardos», y después de una serie de quejas terminaba con «Idos a la mierda. Ojalá se os muera el perro».

A los primeros ordenadores Apple les faltaba algo…

Steve Jobs, Mike Scott —CEO de Apple en 1978—, y Mike Markkula sabían que la competencia nacida en un par de años en la carrera por el desarrollo del ordenador personal era muy fuerte y a los primeros ordenadores Apple les faltaba algo… la unidad de disco, que se alcanzó con el dispositivo Disk II, y la Killer App que fue VisiCalc. Ambos productos colocaron a Apple en una clara ventaja de un mercado que estaba a punto de explotar, y la unidad de disco, en la actualidad, sigue siendo considerada por los expertos como una obra de arte de la ingeniería gracias a su ingenioso diseño.

No deseo terminar este artículo sin comentar una curiosidad más: Shugart Associates fue adquirida por Xerox en los setenta, y en 1978 el propio Alan Shugart fue despedido. En 1979 Alan Shugart, en sociedad con Finis Conner, fundó Shugart Technology, que posteriormente pasó a llamarse Seagate Technology, el famoso fabricante de unidades de disco que todo el mundo conoce en la actualidad.

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