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Opinión

Cuando gestionar la memoria RAM era todo un reto

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En la actualidad hablamos de la memoria RAM como algo inherente para el usuario o para el informático, ya que el único problema que podemos tener con la RAM tiene que ver, sencillamente, con la cantidad que podamos disponer de ella.

Actualmente hablamos de 4, 8, o 16 gigabytes como capacidades habituales, pero hace algo más de veinte años el estándar de memoria RAM era 2 megabytes, es decir, una capacidad quinientas veces menor a la actual.

Las memorias volátiles como la RAM o la caché son imprescindibles para los ordenadores, porque sobre esas memorias se basa una parte importante de la velocidad global del equipo. Pero independientemente de la cantidad de memoria RAM existente antes del año 1995, en el mundo «PC» el sistema operativo más común era el MS-DOS, y ese sistema operativo utilizaba una gestión en «modo real» de la memoria.

La gestión en «modo real» de la memoria implicaba que el sistema operativo no podía direccionar más de un megabyte de memoria dividida en dos partes: la «memoria convencional» que era usada para las aplicaciones y ocupaban los primeros 640 kilobytes, y la «memoria expandida» o «EMM» que eran los siguientes 384 kilobytes hasta completar el megabyte que era posible direccionar, y ésta última estaba destinada para almacenar los «drivers» necesarios para todos los dispositivos del ordenador.

A finales de los años ochenta era muy extraño ver un ordenador personal con más de 640 kilobytes de memoria, por lo tanto el software se desarrollaba para esa cantidad de memoria. En la década de los años noventa los ordenadores empiezan a contar con mayor memoria RAM, primero un megabyte, después dos megabytes, y finalmente en el año 1995 era normal ver equipos con cuatro megabytes de memoria. Pero… ¿cómo se podía utilizar esa memoria si el sistema operativo únicamente direccionaba un megabyte? Pues utilizando la «memoria extendida» o «XMS», que era un tercer nivel de memoria que únicamente podía almacenar datos.

Por lo tanto en la década de los años noventa la memoria se gestionaba en «modo real», y estaba dividida en tres tipos diferentes, lo cuales tenían que ser gestionados por el propio usuario del ordenador al configurar su sistema operativo.

El sistema operativo MS-DOS no contaba con entorno gráfico, solo intérprete de línea de comandos, y la configuración se tenía que hacer mediante ejecución de instrucciones y la modificación de determinados archivos. Los dos ficheros más importantes del arranque el sistema operativo MS-DOS eran el «autoexec.bat» y el «config.sys», donde era necesario configurar «drivers» y aplicaciones a ejecutar en arranque.

La memoria no fue un problema hasta que, por el hecho de superar el primer megabyte, los desarrollos de software requerían mayor cantidad de ella ya que la evolución del hardware permitía evolucionar el software más rápido todavia. Debido a ello se desarrollaba software con mayor capacidad gráfica —principalmente— y por inercia mayor necesidad de memoria.

Los primeros 640 kilobytes se convirtieron en vitales, ya que era dónde se podía almacenar el código fuente a ejecutar, y entonces nació el problema. Muchos desarrollos necesitaban al menos 620 kilobytes libres en la «memoria convencional» para poder ser ejecutados, pero muchos otros programas del sistema se ejecutaban allí.

Para solucionar aquello era necesario retocar manualmente los ficheros «autoexec.bat» y «config.sys» para intentar liberar la mayor cantidad de «memoria convencional» posible. Para ello, utilizando el comando «MEM», se podía conocer el estado de toda la memoria RAM, y con la información obtenida se cargaban los controladores «EMM386.EXE» y «HIMEM.SYS» para activar las dos memorias altas. Mediante el «DOS=HIGH» se trasladaban las rutinas del sistema operativo a la memoria alta, y mediante el comando «DEVICEHIGH» se podía hacer lo mismo con los «drivers». Pero no todo era de color de rosa.

Lograr una optimización de la memoria RAM requería conocimiento importante del sistema y de la memoria, y realizar varios cambios para ir probando la cantidad de memoria liberada, porque no todo era susceptible de ser ejecutado en la memoria alta. Los usuarios e informáticos más hábiles eran los que lograban una memoria convencional con 620 kilobytes, o más, totalmente libre.

Configurar la distribución de la memoria RAM en el MS-DOS era todo un espectáculo de conocimientos y habilidad y, normalmente, lo gurús en esa materia, solían ser los que configuraban la memoria en los ordenadores de las personas de su entorno. No era fácil.

Con el lanzamiento del MS-DOS 6.0 por parte de Microsoft se incluyó la herramienta «MEMMAKER» que precisamente lo que hacía era ejecutar de forma automática los cambios necesarios en la configuración del sistema para optimizar la memoria RAM. Todo un invento para los que no sabían cómo hacerlo. Pero aun así la optimización automática del «MEMMAKER» seguía unos criterios y unos patrones que no siempre eran los más acertados en función al software que iba a correr en el equipo. Los que conocíamos la estructura y funcionamiento de la memoria RAM, y sabíamos como optimizarla, utilizábamos el «MEMMAKER» para evitar hacer el trabajo más pesado de carga de «drivers» y activaciones de controladores, para después modificar a mano partes concretas de la configuración para mejorar el resultado.

Con la llegada del sistema operativo Windows 95 la memoria se comienza a gestionar en «modo protegido», con lo que se termina la división en niveles, y toda la RAM pasa a ser completamente lineal… ya no hace falta gestión alguna por parte del usuario. Además, los sistemas operativos de 32 bits aumentan el límite máximo de memoria RAM a direccionar hasta llegar a los 4 gigabytes, que en la década de los noventa era una utopía llegar algún día a tener tanta capacidad de memoria. Pues no se tardó mucho, en la actualidad el límite de memoria marcado para los sistemas de 32 bits ya se ha superado, pero ahora tenemos sistemas operativos de 64 bits con un límite máximo de direccionamiento de 16 exabytes… un límite demasiado lejano —casi imposible—– para los sistemas actuales.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

Opinión

¿Qué ordenador compro para casa?

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ordenador para casa

Después de más de treinta años comprando ordenadores solo puedo decir que comprar un ordenador para casa puede convertirse en un reto… o no…

Empecé en el mundo de los ordenadores a final de 1986, y de aquella había menos posibilidades y menos opciones para la compra de un ordenador para casa, un acto todavía considerado de poca utilidad en aquellos años. Existía una amplia variedad de ordenadores de 8 bits, y el mundo PC… ni siquiera Apple estaba muy implantado en la España de mediados de los ochenta.

El ordenador Amstrad CPC6128 marcó una época en toda Europa.

Mi primer ordenador fue un Amstrad CPC6128, una gran elección por su elevada memoria RAM para la época —128 Kilobytes—, su gran unidad de disco —cuando lo habitual eran los interfaces de cinta—, y un monitor en color propio. Ese modelo de ordenador marcó una época en toda Europa. Después llegaron otros ordenadores como, por ejemplo, el Amstrad PCW8256, hasta que logré hacerme con mi primer PC.

Poco después llegaron, masivamente, los ordenadores compatibles con PC… aquellos equipos idénticos a cualquier IBM PC, pero que no eran licenciados por el Gigante Azul… equipos nacidos a la sombra de la famosa historia de La Habitación Limpia. En aquella época me hice con mi primer ordenador PC, un Dynadata PC fabricado por la empresa coreana Daewoo; un robusto equipo de veinte kilos de peso basado en el microprocesador Intel 8088.

A finales de los años ochenta se empezaron a comercializar lo que se conocían como ordenadores clónicos.

A finales de los años ochenta comenzaron a operar los primeros fabricantes pequeños que, detrás de una desconocida marca, empezaron a vender lo que se conocían como ordenadores clónicos, equipos montados a nivel local al adquirir todos los componentes por separado. Así llegaron ordenadores con pinta de ser fabricados en una línea de producción, pero siendo, en realidad, ensamblados en pequeños talleres.

En los primeros años noventa el ámbito fue reducido todavía más… las pequeñas tiendas de informática comenzaron a montar sus propios ordenadores clónicos; la informática ya no era a nivel de pequeño distribuidor, era a nivel de tienda… cada pequeño comercio local ensamblaba sus propios equipos clónicos para la venta. Así me hice con un 386DX a 33 Megahercios allá por el año 1991. En ese momento se abrió un nuevo mundo, el mundo del clónico que permitía la compra a un precio muy inferior comparado al ordenador de marca, y permitiendo también una configuración mucho más personalizada… mayores posibilidades en la ampliación.

Los ordenadores portátiles vieron reducido mucho su precio de venta al público…

A partir de ahí compré un Intel 486DX2 en 1994, y los equipos que vinieron hasta el año 2006 fueron montados por mí… compraba las piezas y los ensamblaba en mi domicilio. Y como yo, mucha gente. Pero ya con la entrada en el nuevo siglo los ordenadores de marca y, sobre todo, los ordenadores portátiles, vieron reducido mucho su precio de venta al público… y volvieron a entrar en competencia directa con el ordenador clónico.

En mi caso personal en los últimos años he preferido comprar ordenadores de marca de diferentes fabricantes, y los últimos equipos que he tenido han sido firmados por el fabricante de Hong Kong Lenovo, empresa que compró la informática personal de IBM hace unos años ya, y donde el Gigante Azul cuenta con un importante porcentaje de las sus acciones ¿Por qué compro ordenadores de ese fabricante? Porque me ha ido muy bien con la marca; porque son equipos robustos, y España cuenta con un importante distribuidor Lenovo. Actualmente mi ordenador de casa es un Lenovo H520S equipado con un microprocesador Intel i5-3330, que fue adquirido en el año 2013 y, en la actualidad, sigue funcionando como se espera de un ordenador.

La decisión de tirar por un fabricante u otro debe ser propia.

¿Ordenador clónico u ordenador de marca? Evidentemente muchas personas con conocimientos de informática y de hardware se decantan por crear sus propios ordenadores comprando las piezas, para después ejecutar sus personalizaciones. Pero para los usuarios que quieren tener el menor número de problemas posibles con la informática, que no quieren introducirse en profundidades de esta ciencia, y que no desean caer en un mundo de placas, circuitos, y otras características que desconocen, lo mejor puede ser el ordenador de marca ¿Alguna marca para recomendar? Pues en los últimos años no puedo hablar de otro fabricante porque solo he trabajado con Lenovo… la decisión de tirar por un camino u otro debe ser suya, estimado lector.

Sí les voy a dar un consejo muy importante a la hora de adquirir el ordenador; lo importante es comprar un equipo que incluya un procesador y una placa base con posibilidades, y no me refiero a comprar los más caros del momento, sino a comprar los modelos que permitan mejorar el conjunto cuando pasen los años. Y ahí es donde radica la característica que más me gusta de Lenovo, los equipos, y en cada momento temporal, vienen ensamblados con procesadores y placas base de importantes posibilidades.

No hace falta «matar moscas a cañonazos» para visitar páginas web y hacer documentos Word.

Otro consejo importante es que la compra de un ordenador debe centrarse en las necesidades reales de cada usuario… no hace falta «matar moscas a cañonazos» para visitar páginas web y hacer documentos Word, ni hay que escatimar en características si se van a realizar tareas de edición de vídeo, o animación 3D, por ejemplo. Creo que ambos consejos que dejo aquí escritos son los más importantes, lo demás a elección de cada uno.

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Opinión

Un museo de la informática clásica en una central térmica

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central términa

En el año 2005 impartí en una central térmica formación técnica en hardware personalizada para dos  de sus empleados, y en aquella central tuve acceso a una habitación que sería el deseo de cualquier amante de la informática clásica.

En el año 2005, cuando contaba treinta y un años, trabajaba en una empresa de informática donde, principalmente, impartía formación en cursos técnicos tanto de software como de hardware… programación, montaje y reparación de ordenadores, instalación y mantenimiento de redes informáticas

Me asignaron una formación personalizada a dos empleados técnicos de una central térmica perteneciente a una de las empresas de energía más importante de España.

Corría el mes de abril y contrataron a mi empresa para dar una formación personalizada a dos empleados técnicos de una central térmica perteneciente a una de las empresas de energía más importante de España. La formación debía ser impartida en la propia central térmica. Me asignaron el curso, en realidad era el único profesor de cursos técnicos en mi empresa, y durante dos meses me desplacé diariamente a la central para formar a los empleados en todo aquello que ellos me pidieran en cada jornada.

Los sistemas de hardware empleados allí no eran comunes o habituales, pero primero empecé por enseñarles a montar y desmontar un ordenador PC estándar… primero un clónico, y después algunos ordenadores de marca que tenían por allí, como por ejemplo ordenadores Hewlett-Packard. Pero allí había equipamiento más complejo y muy enfocado al sector industrial.

Allí trabajaban con armarios que en su interior albergaban tarjetas backplane.

Una vez trabajado sobre los conceptos más fundamentales de un ordenador PC, nos metimos de lleno en el mundo industrial… allí trabajaban con armarios que en su interior albergaban tarjetas backplane ¿Qué es una tarjeta backplane? Pues es, en si misma, un ordenador complejo. Cada tarjeta backplane contaba con su procesador, su memoria RAM, su bus de conexión… en cada armario se introducían varias tarjetas en serie… aquello era un armario de ordenadores.

Aquellos armarios eran utilizados para las mediciones de la central térmica… había sensores, y cada tarjeta backplane tenía una función muy concreta de recoger información en serie de los sensores. En su interior [backplane] contaba con los primeros discos sólidos que pude ver en la informática, unos chips de pequeña capacidad para almacenar la información, ya que las vibraciones del lugar impedían el correcto funcionamiento de un disco duro mecánico estándar. Y debido a la pequeña capacidad de esos primitivos discos sólidos, en cada backplane se instalaba el kernel de Linux y poco más.

Contaban con algunos servidores muy potentes para otros menesteres que rodaban bajo un sistema operativo poco habitual como era el VMS.

Así que allí trabajaban mucho con equipamiento industrial y con Linux, después contaban con algunos servidores muy potentes para otros menesteres que rodaban bajo un sistema operativo poco habitual, como era el sistema operativo VMS, diseñado en su momento para el famoso ordenador DEC VAX, y que en el año 2005 utilizaban montado en un servidor con procesadores Intel Xeon… un equipo con lo último en hardware… en aquellos años DEC ya formaba parte de Hewlett-Packard. Para utilizar el sistema operativo VMS se utilizaba un emulador de consola VAX-VMS.

Un día, en el descanso de unas clases, los dos alumnos me invitaron a conocer una sala donde guardaban todo aquel producto informático retirado de la central térmica. Me llevaron a una habitación de unos cien metros cuadrados donde, en perfecto orden, estaba almacenado todo aquello que iban retirando… y estaba almacenado criterio y esmero.

Cuando accedí a aquella habitación quedé maravillado…

A lo largo de muchos años, y no sé con qué intención, guardaban todo y no se deshicieron de absolutamente nada, y cuando accedí a aquella habitación quedé maravillado… ¡era un auténtico museo de la informática clásica! Allí había ordenadores realmente antiguos, armarios de cinta magnética, discos duros gigantescos —de aquellos que pesaban unos cuántos kilos— había muchos armarios de backplane retirados, muchas tarjetas backplane, teclados, ratones, monitores antiguos —aquellos de fósforo ámbar—, incluso componentes sueltos. Uno de los alumnos me comentó que algunas cosas las abría para experimentar con ellas, de hecho tenían allí un enorme disco duro totalmente abierto donde era evidente que alguien había revuelto en su interior.

Nunca he vuelto a acceder a una habitación privada con tanto valor histórico de la informática, pero catorce años después no he olvidado aquellos minutos que estuve por allí dando vueltas y mirando todo lo que allí había, que era de incalculable valor para cualquier amante de la historia de la informática clásica.

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