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El significado popular del ordenador clónico

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Desde finales de los años setenta del siglo pasado que existe la informática personal o de usuario, se han producido varias revoluciones en el mundo de la informática: la liberalización de Internet para uso comercial, la aparición de la banda ancha, la movibilidad mediante «tablets» y «smartphones», y un largo etcétera.

Una de las grandes revoluciones de la informática se produjo en el principio de la década de los años ochenta… el lanzamiento del primer IBM PC que en poco tiempo logró crear un estándar de arquitectura compatible, consiguiendo que ordenadores de diferentes fabricantes fueran compatibles entre sí. Aquello fue fundamental para el desarrollo de la informática personal.

Existe otro hecho relacionado con el mundo PC que es la aparición de los ordenadores clónicos, que tuvieron gran influencia en un «boom» de la informática en los hogares. Pero el concepto puede ser ambigüo… quizás algo confuso… realmente, ¿qué es un ordenador clónico?

IBM decidió construir un equipo mediante una arquitectura abierta para, posteriormente, licenciar a otros fabricantes ajenos a IBM para que pudieran fabricar sobre aquella arquitectura, pero siempre bajo el control de IBM gracias a su BIOS propia.

El primer IBM PC fue lanzando al mercado mundial en agosto de 1981 y una de las decisiones de IBM fue construir aquel equipo mediante una arquitectura abierta para, posteriormente, licenciar a otros fabricantes ajenos a IBM para que pudieran fabricar sobre aquella arquitectura, pero siempre bajo el control de IBM gracias a su BIOS propia. Sin duda aquello era una gran idea, ya que los ordenadores de un fabricante eran totalmente incompatibles con los ordenadores del resto de fabricantes. Incluso algunos fabricantes creaban modelos que eran totalmente incompatibles con otros modelos de la misma marca.

La arquitectura abierta de IBM rápidamente atrajo a otros fabricantes para construir ordenadores similares, logrando una gama de ordenadores PC totalmente compatibles entre sí independientemente de quien fuera su fabricante. La empresa Columbia Data Products construyó en el año 1982 el primer PC ajeno a IBM. Rápidamente se fueron sumando cientos de fabricantes, y la arquitectura IBM PC se convirtió en el estándar de la compatibilidad entre ordenadores personales. La verdadera explosión del mundo PC se logra cuando IBM «pierde» el control sobre su arquitectura cuando terceros fabricantes «clonan» su «BIOS» logrando eludir los escabrosos problemas legales. Pero eso es otra historia en la que no vamos a entrar a fondo.

En los primeros años de la década de los noventa, comenzó a proliferar la venta de los componentes de PC sueltos, y con ello nació lo que se conoce como el Ordenador Clónico.

La arquitectura abierta era un arma de doble filo y con el paso de los años y la existencia de «BIOS» de terceros, en los primeros años de la década de los noventa, comenzó a proliferar la venta de los componentes de PC sueltos, y con ello nació lo que se conoce como el Ordenador Clónico, que es  el montaje de un ordenador mediante piezas sueltas con independencia del fabricante. El modelo de fabricación clónica se puede dividir en dos fases:

Primera fase: Pequeños distribuidores de ordenadores PC vieron los beneficios de comprar las piezas sueltas de un ordenador, montarlo por sus propios medios, y vender el equipo a un precio muy inferior al marcado por los grandes fabricantes. En los años 1990-1991 distribuidores y tiendas de informática comenzaron a crear sus propias «líneas de ordenadores». El éxito fue total, ya que la diferencia de precio entre un clónico y un ordenador de marca era muy importante.

Segunda fase: El conocimiento del hardware del mundo PC y la facilidad de acceso a la compra de piezas sueltas por parte del usuario final, ayudó a que muchos usuarios en informática dejaran de adquirir ordenadores clónicos en tiendas y distribuidores, para pasar a comprar directamente las piezas y a ensamblar sus propios equipos en casa. Esto se convirtió en una nueva vuelta de tuerca más, que logró rebajar los precios un poco más, y permitió a los usuarios ampliar poco a poco sus ordenadores PC en vez de sustituir el equipo completo cuando se producía la obsolescencia. En los años 1995-1996 fue, aproximadamente, cuando empezaron a proliferar los «ordenadores caseros».

Con la aparición del ordenador clónico, el mundo PC se dividió en Clónicos y Ordenadores de marca, y la diferencia de precio entre marca-clónico era tan grande que en el año 1994 se produce un «boom» en la venta de ordenadores gracias al nuevo tipo de ordenadores compatible… mucho más asequibles para la clase media y baja.

En el clónico se conjuntaban piezas que en ocasiones eran inestables entre sí, provocando incompatibilidades, además de no contar con control de calidad alguno en su ensamblado.

El clónico era más barato que un ordenador de marca, pero también hay que apuntar que el equipo de marca solía contar con algún tipo de fabricación exclusiva y unos controles de calidad que garantizaban la total estabilidad del equipo, evitando incompatibilidades entre los diferentes componentes que lo componían. En el clónico se conjuntaban piezas que en ocasiones eran inestables entre sí, provocando incompatibilidades, además de no contar con control de calidad alguno en su ensamblado. El principal motivo de la elección de un clónico en una compra de ordenador tenía que ver con el ahorro económico.

Con el paso de los años los ordenadores de marca bajaron mucho su precio hasta el punto de casi igualar al precio de los ordenadores clónicos, y por ello en la actualidad el clónico ya no está tan de moda… aunque aún sigue contando con muchos adeptos, principalmente usuarios a los que les gusta mucho personalizar su PC gastando la menor cantidad posible de dinero.

En la actualidad es más común ver ordenadores de marca tanto en domicilios, como en las empresas, pero el clónico ni mucho menos ha desaparecido… hay que reconocer que fue factor imprescindible para la globalización doméstica del PC Compatible y para que las grandes marcas rebajaran los precios de sus equipos.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

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VideoBrain Family Computer… el primer ordenador personal que utilizó cartuchos ROM

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VideoBrain Family Computer

En el año 1977 la empresa Umtech Incorporated diseñó y lanzó al mercado un ordenador personal llamado «VideoBrain Family Computer», un ordenador doméstico de 8 bits que tiene el honor de ser el primer equipo que utilizó un cartucho ROM para cargar los programas instantáneamente.

En el año 1977 una empresa llamada Umtech Incorporated buscó entrar en el nuevo mundo del ordenador personal, una época donde se habían lanzado al mercado otros famosos ordenadores como el Apple II, o el Commodore PET. Así nació el computador VideoBrain Family Computer.

Umtech decidió desmarcarse de la competencia lanzando un ordenador personal basado en un microprocesador diferente.

En 1977, mientras la competencia se lanzaba a construir ordenadores basados en los procesadores Intel 8080, Zilog Z80, o MOS 6502, Umtech decidió desmarcarse de aquello lanzando un ordenador personal basado en un microprocesador diferente —de la famosa empresa Fairchild Semiconductor llamado Fairchild F8. Aquel microprocesador tuvo muy poca repercusión: fue montado en la videoconsola Fairchild Channel F, y en el ordenador VideoBrain.

VideoBrain no fue un equipo de éxito comercial, contando únicamente con tres años de presencia en el mercado hasta que fue descontinuado, pero sí cuenta con un hito mundial: fue el primer ordenador personal en utilizar el cartucho ROM para la lectura instantánea de software.

Jerry Lawson inventó el cartucho ROM que permitía cargar software casi instantáneamente.

En el año 1976 los ordenadores personales utilizaban, normalmente, el interfaz de cinta para cargar y grabar programas, un proceso extremadamente lento. En 1976, y durante el desarrollo de la videoconsola Fairchild Channel F, Jerry Lawson inventó el cartucho ROM que permitía cargar software casi instantáneamente. Fue una parte más de aquella videoconsola, y el primer ordenador personal que utilizó ese medio de carga fue el equipo VideoBrain Family Computer. Un hito muy importante, ya que posteriormente muchos ordenadores famosos en la historia utilizaron sistemas similares para evitar el uso de interfaz de cinta.

El ordenador contó con 1 Kilobyte de RAM y 4 Kilobytes de ROM, e incluyó cuatro aplicaciones de software integradas (editor de texto, cuenta regresiva, barra de colores, y un reloj). Aparte fueron comercializados dos módulos de hardware externos: uno que permitía la conexión de dispositivos de entrada/salida como grabadora de cinta e impresora, y otro que permitía la conexión de un módem para comunicaciones remotas. En realidad, el módem permitía convertir al VideoBrain en un terminal si se llamaba a un ordenador mainframe compatible remoto. Mediante un conector RF la imagen se podía ver en 16 colores y con sonido en un televisor estándar. Para la parte lúdica el equipo contó con cuatro puertos de joystick y la ranura para el cartucho.

El factor de fracaso más importante fue la no inclusión de un lenguaje de programación BASIC.

El ordenador VideoBrain contó con poco más de veinte títulos de software lanzados al mercado y no fue un éxito comercial debido a diversos factores. Quizás el factor de fracaso más importante fue la no inclusión de un lenguaje de programación BASIC, tan popular en aquella época, incluyendo un lenguaje llamado APL/S menos inteligible y más difícil. Otro factor importante fue el confuso teclado que incorporó, así como la inexistencia de títulos de entretenimiento para el equipo.

En aquellos tiempos pudo parecer extraño lanzar al mercado un ordenador personal alejado de los microprocesadores más populares, pero todo tiene una explicación. Albert Yu, presidente y fundador de Umtech, provenía del departamento de circuitos impresos de Intel, y David Chung, vicepresidente de Umtech y creador del VideoBrain Family Computer, fue el creador del procesador Fairchild F8 en Fairchild Semiconductor. Lógicamente incluyó en el diseño del equipo el microprocesador diseñado por él mismo.

Un fracaso comercial, y un hito en la historia de la informática personal.

Aunque el equipo VideoBrain fracasó estrepitosamente, la historia no debe olvidar que fue el primer ordenador personal en apostar por una tecnología de cartucho ROM que fue muy popular posteriormente, en los años ochenta, en ordenadores de 8 bits y videoconsolas.

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Apricot, un fabricante de ordenadores con mucha historia que fracasó

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Apricot

Los ordenadores del fabricante Apricot contaron con algunas características que le han hecho ser una empresa histórica que fabricó bajo la premisa de la calidad, pero que no cuajó en el mercado mundial.

En el año 1965 fue fundada una empresa británica llamada Applied Computer Techniques (ACT) destinada a la fabricación de computadoras. Viente años después, en 1985, la empresa fue renombrada bajo la razón social Apricot Computers, Ltd. Antes de llegar al cambio de nombre la empresa ya fabricó su primer microordenador en el año 1982.

Apricot apostó, desde el principio, por la compatibilidad con IBM PC.

En Septiembre de 1983 la empresa, todavía con nombre ACT, lanzó su primer ordenador compatible con IBM PC llamado Apricot PC, sin duda entre los primeros equipos compatibles con IBM PC. Pero a la largo de su historia la empresa británica sufrió cambios en su filosofía de trabajo… apostó desde el principio por la compatibilidad con IBM PC, pero también, simultáneamente, creó ordenadores de arquitectura similar a los del Gigante Azul sin ser compatibles con ellos.

También es cierto que el modelo Apricot PC no fue totalmente compatible con IBM PC, ya que no fue clonada en su totalidad la BIOS de IBM… por ejemplo, el equipo se colgaba si se intentaba ejecutar dBASE III. Posteriormente Apricot ofreció convertir esos equipos en 100% compatibles cambiando la placa base original por otra más moderna basada en el procesador Intel 80286 (AT).

Una de las características más importantes de la empresa Apricot fue que, en los primeros años, y cuando todos los grandes fabricantes tenían externalizada la fabricación de sus ordenadores a empresas de localizaciones geográficas donde era más barato fabricar, por ejemplo Taiwan, aquella entidad contó con su centro de I+D en Birmingham, ejecutando la fabricación en Escocia.

Apricot fabricó líneas de servidores profesionales y de gran calidad como, por ejemplo, el modelo Apricot VX FT Server.

Además, en Apricot también fueron creadas lineas de ordenadores domésticos como el modelo Apricot F1, y también líneas de servidores muy profesionales y de gran calidad como, por ejemplo, el modelo Apricot VX FT Server lanzado al mercado en el año 1989… y siempre nadando entre la compatibilidad e incompatibilidad con IBM PC.

¿Por qué Apricot es un fabricante histórico? Porque marcó algunos hitos en la historia de la informática. Por ejemplo, fue el primer fabricante que incluyó en sus equipos una unidad de 3½ pulgadas, incluso antes que Apple y algunos años antes de que IBM popularizara la unidad con su famoso PS/2 —algunas fuentes matizan que fue el primer equipo no japonés en utilizar esa unidad—. También fue el único fabricante que contó con la arquitectura Microcanal (Bus MCA) creada para el IBM PS/2 cuando la propia empresa IBM la había abandonado… una arquitectura de gran calidad, pero con grandes desventajas en lo referente a los costes de fabricación y que terminó por desaparecer.

Además de los descrito anteriormente, también está señalado el ordenador Apricot VX FT Server como el primer equipo en el mundo en contar en su interior con un microprocesador Intel 80486.

Mitsubishi compró Apricot con la idea de utilizar su estructura para competir contra otras marcas japonesas.

En el año 1990 Mitsubishi compró Apricot con la idea de utilizar su estructura para competir contra otras marcas japonesas que contaban con mayor cuota de mercado del mundo PC en aquellos años como, por ejemplo, NEC. Hoy, con el tiempo pasado, es sabido que Apricot contó con la capacidad de fabricar absolutamente todo lo relacionado con sus ordenadores sin externalizar, pero la falta de adaptación y las políticas de alta calidad sin esa externalización le hizo ir a contracorriente de la competencia en diferentes momentos críticos.

En el año 1999 Mitsubishi cerró la empresa para, nueve años después, realizar un nuevo relanzamiento de la marca presentando un notebook y, posteriormente, dos modelos de portátiles.

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