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La curiosa historia de la creación del formato ZIP… ARC versus ZIP

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Zip

El formato de compresión ZIP es el más famoso, el más utilizado en la informática de usuario. En realidad, el formato de compresión ZIP nació debido a una batalla legal entre otros dos formatos de compresión anteriores.

A lo largo de la breve historia de la informática se crearon muchos algoritmos de compresión de datos, y se desarrollaron muchas aplicaciones para comprimir y descomprimir cada formato concreto. También es importante mencionar que no solo existen formatos de compresión de archivos en general como ARC o ZIP, sino que también existen formatos de compresión específicos como JPEG, que se creó exclusivamente para comprimir imágenes, o el MP3 creado para comprimir música. Pero en este artículo deseamos centrarnos en la curiosa historia existente entre los formatos de compresión ARC y ZIP.

El software de compresión de archivos ARC fue desarrollado en 1985 por Thom Henderson.

En el año 1985 Thom Henderson de SEA («System Enhancement Associates») escribió un programa que permitió comprimir archivos… y lo llamó ARC. Los archivos comprimidos que generaba aquel software contaron con la extensión «.arc». El software fue portado a varias plataformas y empezó a tener éxito.

Poco tiempo después Phil Katz, fundador de PKWARE, creó una versión en lenguaje ensamblador basado en el ARC —que fue desarrollado mediante rutinas en Lenguaje C— logrando un software para comprimir y descomprimir archivos ARC mucho más eficiente en lo que a velocidad refiere. Aquella versión de PKWARE se llamó PKARC.

Además de crear un software más eficiente para gestionar los archivos ARC, Phil Katz decidió dividirlo en dos herramientas completamente diferentes: una para comprimir y otra para descomprimir. En aquellos años de los sistemas operativos como MS-DOS que contaban con gestión de memoria protegida, dividir en dos programas diferentes la gestión de los archivos ARC logró reducir la necesidad de memoria para su ejecución.

El software PKPAK y PKUNPAK lograron ser más populares que el ARC en poco espacio de tiempo.

Al final Phil Katz creó PKPAK y PKUNPAK, las dos aplicaciones necesarias para gestionar los archivos ARC, y gracias a su gran eficiencia se hicieron mucho más populares que el software original ARC de SEA. Aquello se convirtió en un problema para SEA y demandó en los tribunales a PKWARE por infringir el «copyright» del formato ARC. en el verano de 1988 SEA ganó la batalla judicial por los derechos de uso de ARC. Ahí pareció que la historia de ARC y PKWARE estaba terminada… nada más lejos de la realidad.

En enero de 1989 Phil Katz, pocos meses después de perder la batalla legal por el asunto ARC, presentó un nuevo formato de compresión que mejoraba en importante medida al software ARC y lo llamó ZIP. Además liberó al público toda la documentación técnica sobre el formato ZIP y, al mismo tiempo, presentó las dos herramientas propias de PKWARE para comprimir/descomprimir archivos ZIP llamadas PKZIP y PKUNZIP… mantuvo la filosofía original del PKARC y además creó un formato de compresión nuevo mucho más eficiente que el ARC.

El formato ZIP sigue vigente, aunque no es el único usado, y sigue manteniendo la misma fama ganada treinta años antes.

En pocos meses el formato ZIP ya había ensombrecido al ARC,  convirtiéndose en el formato de compresión más popular a nivel mundial. Muchos de los que tuvieron acceso a la informática del mundo PC en la época del MS-DOS dudamos que hayan olvidado aquellas dos herramientas del ZIP creadas por PKWARE. Hoy en día el formato ZIP sigue vigente, aunque no es el único usado, y sigue manteniendo la misma fama ganada treinta años antes.

Hoy en día la empresa PKWARE sigue operativa enmarcada en la creación de servicios de cifrado y compresión específicos que usan cientos de empresas por todo el mundo.

¿Qué hubiera pasado si ARC no hubiera demando a PKWARE y le hubiera permitido seguir con el PKPAK?

La gran pregunta es… ¿qué hubiera pasado si ARC no hubiera demando a PKWARE y le hubiera permitido seguir con el PKPAK? ¿Existiría hoy en día el formato de compresión ZIP? Hoy en día éstas preguntas no tienen respuesta, pero la historia de ARC y ZIP es, cuando menos, curiosa.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

Software

Una historia sobre los asistentes virtuales de voz

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Asistentes virtuales

En la actualidad están muy de moda los asistentes virtuales de voz como, por ejemplo, Siri, Alexa, Google Assistant, o Cortana. Pero… ¿cuál es el pasado y futuro de esos dispositivos?

En la actualidad están muy de moda los asistentes virtuales de voz, especialidad muy relacionada, también, con otro servicio muy de moda: los chatbots. La proliferación de la utilización de aplicaciones de comunicación como Whatsapp llevaron a muchas entidades a crear servicios automáticos de preguntas/respuestas a través de los servicios de mensajería instantánea vía telefonía móvil.

Hace tiempo que existen servicios de voz que permiten interactuar con el objeto de obtener información o automatizar diversos procesos.

Pero ese tipo de inteligencia artificial debía dar un paso más, y avanzar hacia los servicios de voz. Hace tiempo que existen servicios de voz que permiten interactuar con el objeto de obtener información o automatizar diversos procesos, algunos de ellos nacidos en la telefonía móvil como, por ejemplo, el asistente virtual Siri de Apple.

En realidad este tipo de servicios de reconocimiento de voz, que son considerados muy modernos, tienen antepasados bastante antiguos. Por ejemplo existió Audrey, desarrollado por los Laboratorios Bell en el año 1952, y que fue capaz de reconocer números por voz. En la famosa entidad IBM crearon en 1962 Shoebox, prototipo capaz de reconocer un total de dieciséis palabras. En el año 1978 la Universidad Carnegie Mellon desarrolló Harpy, un sistema de reconocimiento por voz que era capaz de reconocer mil palabras.

En los años ochenta se logró, mediante el HMM, analizar frases completas.

El gran avance del reconocimiento por voz se inició cuando, a finales de los sesenta y años setenta, fueron descritos por primera vez Los Modelos Ocultos de MarkovHMM— en una serie de artículos estadísticos de Leonard E. Baum y otros autores. Una de las primeras aplicaciones del HMM fue, precisamente, el reconocimiento del habla. En los años ochenta se logró, mediante el HMM, analizar frases completas… un gran y necesario avance…

De todos los asistentes virtuales que existen en el mercado he utilizado dos de ellos: Siri en un iPhone de Apple, y Alexa mediante un dispositivo Amazon Echo. Sobre el primero he de decir que lo he utilizado muy poco, sobre el segundo puedo decir que lo tengo en casa y lo utilizo prácticamente a diario; más abajo comentaré mi opinión basada en mi experiencia personal, aunque ahora les adelanto un enlace a un estupendo artículo que incluye información y comparativa de Amazon Echo en ElReplicante.

En el año 1996 Joseph Weizenbaum creó en el MIT un software llamado ELIZA cuya finalidad era permitir una conversación básica entre máquina y usuarios.

He de insistir que los antecedentes de los asistentes virtuales de voz están directamente relacionados con lo que en la actualidad se conoce como Chatbot… en el año 1996 Joseph Weizenbaum creó en el MIT un software llamado ELIZA cuya finalidad era permitir una conversación básica entre máquina y usuarios. A mediados de los años noventa llegaría, gracias a la Universidad Carnegie Mellon, el prototipo ALICE, y en 1998 Robby Garner crearía Albert One.

En el año 2001 la empresa ActiveBuddy introdujo SmarterChild, un bot conversacional que contó con mucha presencia al ser incluido en el famoso Messenger de Microsoft… y tuvo importante éxito hasta el punto que la empresa de Bill Gates compró la empresa creadora de SmarterChild. Para muchos ese bot conversacional fue el origen de los asistentes virtuales por voz que conoces en la actualidad.

Uso Amazon Echo, aunque he de reconocer que siempre fui escéptico con su utilidad.

¿Mi experiencia con los asistentes virtuales por voz? Siri apenas lo uso, no encuentro el momento adecuado para ello visto desde el punto de vista de un teléfono móvil. Pero en cambio sí uso Amazon Echo, aunque he de reconocer que siempre fui escéptico con su utilidad, pero hace no mucho tiempo me regalaron la versión Amazon Echo de segunda generación y lo utilizo a diario ¿Para qué cosas? Para escuchar los más de dos millones de canciones incluidas de forma gratuita con Amazon Prime, añadir las canciones que me gustan a una lista de reproducción para que después Alexa me reproduzca dicha lista, para escuchar las noticias de cada día, para poner canciones infantiles a mi hijo, para anotar productos necesarios a mi lista de la compra según me doy cuenta que faltan, para añadir avisos y recordatorios en días y horas concretas, para jugar a juegos de preguntas, para saber si va a llover o no, para saber la previsión del tiempo en los próximos días en cualquier ubicación concreta… y otras muchas funciones más…

Los asistentes virtuales de voz tienen un futuro prometedor y, seguramente, con el paso del tiempo las viviendas vendrán más preparadas para realizar determinados procesos, o enlazar servicios del hogar entre sí. En la actualidad dispositivos como Amazon Echo ya cuentan con muchas funcionalidades que van más allá de preguntar a Alexa lo mismo que pondría cualquier usuario en Google, y a corto plazo todo ello evolucionará en el camino de la mejora.

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Software

El importante papel que jugó Microsoft en la década de los setenta

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Microsoft

La popular empresa Microsoft y uno de sus fundadores llamado Bill Gates siempre han estado en el ojo del huracán… con muchos seguidores, y otros tantos detractores. Pero en los inicios de la informática personal Microsoft estuvo presente en muchos de los proyectos que jugaron un papel muy importante para el desarrollo del ordenador personal.

En Abril de 1975 Bill Gates y Paul Allen fundaron una empresa de informática llamada Microsoft con la idea de explotar un nuevo mundo… la informática personal y el ordenador doméstico. En realidad, vieron una oportunidad desarrollando un lenguaje de programación llamado BASIC que ya había sido creado unos años antes por John George Kemeny y Thomas Eugene Kurtz, pero que alcanzó un éxito internacional de la mano de Gates y Allen.

MITS contrató en 1975 a los desconocidos Bill Gates y Paul Allen que habían fundado la desconocida empresa llamada Microsoft.

La verdadera explosión del BASIC sucedió en el año 1975, cuando el primer microordenador de éxito llamado Altair 8800 se hizo tremendamente popular y se convirtió en la inspiración de lo que estaba por llegar: la informática personal de usuario. Para mayor crecimiento de la popularidad del ordenador, desde la empresa MITS se contrató en ese mismo año de 1975 a los desconocidos Bill Gates y Paul Allen, que habían fundado la desconocida empresa llamada Microsoft, para desarrollar un lenguaje de programación BASIC específico para su máquina. El desarrollo fue ejecutado en tan solo un mes, siendo entregado en una cinta de papel.

Unos años después, en 1979, Microsoft también fue el desarrollador de la versión de BASIC —AppleSoft BASIC—para el exitoso Apple II de Steve Jobs y Steve Wozniak, y así entró en un montón de plataformas más, todas relacionadas con el procesador MOS 6502. Entonces, además de participar del considerado primer ordenador personal de éxito comercial, también participó en otros ordenadores personales de gran éxito al crear software para Apple en los últimos años setenta como, por ejemplo, Commodore PET, MOS KIM-1, o Microtan 65.

En 1981 IBM lanzó al mercado su nueva arquitectura de ordenadores IBM PC.

El 12 de agosto de 1981 IBM lanzó al mercado su nueva arquitectura de ordenadores IBM PC, donde el gigante de la informática buscó crear una arquitectura estándar aunque, al mismo tiempo, no buscó crear un sistema de ordenadores compatibles. El nuevo sistema de ordenador personal se convirtió en el futuro de la informática personal cuando fructificó lo que fue conocido bajo el nombre de La Habitación Limpia.

Microsoft supo negociar con más atino que la gran Digital Research del momento, y se llevó los derechos para el desarrollo del sistema operativo PC-DOS y, además, se reservó el derecho de vender el sistema por su cuenta bajo el nombre de MS-DOS. Para mayor disgusto de Gary Kildall, aquella operación fue lo que realmente lanzó al estrellato empresarial a Microsoft, y transformando a la entidad en la gigantesca empresa que es en la actualidad.

El Sistema MSX nacido en 1983 en Japón fue creado gracias a la intervención de Microsoft.

En el año 1983 fue presentado en Japón el primer sistema que intentó unificar un diseño de ordenador… un sistema que buscó que diferentes fabricantes trabajaran sobre la misma arquitectura creando la arquitectura MSX. Mucha gente desconoce que ese famoso sistema de los ochenta, que fue uno de los de mayor éxito en aquella década, nació en Japón de la mano de Microsoft, empresa propietaria de los derechos de la arquitectura.

El Altair 8800, Apple II, IBM PC, o Sistema MSX fueron fundamentales en el desarrollo del ordenador personal… elementos ineludibles para su gran evolución, logrando posicionar al ordenador personal como ese dispositivo electrónico del que todo el mundo depende en la actualidad, tanto en los hogares como fuera de ellos. Y Microsoft tuvo un papel muy activo e importante en todos ellos. Aquellas estrategias de aquellos años marcaron el rumbo de la entidad creada por Gates y Allen.

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