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PCTools y las Utilidades Norton… leyendas vivas de las herramientas para el ordenador

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En  los primeros años ochenta del siglo pasado la informática del mundo «PC» estaba dominaba por el sistema operativo MS-DOS de Microsoft, aquel sistema basado en un entorno en modo texto con una pantalla en fondo negro y letras en blanco. El sistema operativo incorporaba algunas utilidades sueltas para la gestión de errores, como por ejemplo el «CHKDSK», y externamente se podían encontrar otros ejecutables independientes que podían realizar otras tareas de reparación, verificación, e información.

En el año 1982 aparece la primera versión de las «Utilidades Norton» que integraba un total de catorce programas para realizar diversas tareas de información, validación, y reparación en el sistema en cuanto a software se refiere. Aquellas utilidades rápidamente se convirtieron en imprescindibles para todos aquellos que utilizábamos el MS-DOS en el mundo IBM PC.

En el año 1986 una empresa llamada Central Point Software, operativa desde 1980, creó un software de utilidades para ordenador similar a las «Utilidades Norton» y lo llamó «PCTools». Aquel software rápidamente se convirtió en competencia feroz del software de Peter Norton, y muchos usuarios cambiaron las «Utilidades Norton» por aquellas nuevas —y muy practicas— utilidades.

La primera versión de «PCTools» incorporaba quince aplicaciones, todas empaquetadas bajo un mismo interfaz y con un menú muy peculiar que siempre caracterizó a la herramienta. Desde las opciones de la izquierda se desplegaba una flecha hacia la derecha al seleccionar cada opción, donde finalmente se mostraba una breve explicación del uso de cada utilidad. Aquel menú peculiar era distintivo de «PCTools», y permitía una visión global de todas las herramientas.

Se pueden recordar opciones de «PCTools» como «SysInfo», que aportaba mucha información del sistema donde era ejecutada, o «FileFix» que reparaba archivos dañados o información corrupta en disco. Otra utilidad muy interesante era «UnDelete» que intentaba recuperar ficheros borrados previamente, y muchas veces lo lograba con éxito. El producto también llegó a incorporar un antivirus propio de Central Point Software.

En aquellos años, a finales de los ochenta, seguramente muchos usuarios siguieron fieles a las «Utilidades Norton», pero una importante mayoría se pasaron a las nuevas utilidades «PCTools», convirtiéndose en herramienta imprescindible cuando se deseaba tener un control total sobre todo aquello grabado en discos duros o disquetes.

Los caminos de las «Utilidades Norton» y «PCTools» volvieron a confluir pronto, ya que la primera fue adquirida por Symantec en 1990, y la segunda fue adquirida en 1994 igualmente por la misma empresa Symantec. Las «Utilidades Norton», con el paso del tiempo, recuperaron el dominio sobre las utilidades para ordenador y fueron lanzadas por última vez en 2012, y las «PCTools» fueron discontinuadas por Symantec hace ya algunos años. Pero Symantec siguió utilizando la marca «PCTools» para antivirus de bajo coste.

Ambas aplicaciones abandonaron el mundo de los sistemas operativos de entorno texto para ser enfocados hacia los nuevos sistemas operativos de entorno gráfico iniciados con el lanzamiento del Microsoft Windows 95. También es importante destacar que si bien las «PCTools» solo existieron para MS-DOS y los modernos Windows, las «Utilidades Norton» existieron para MS-DOS, modernos Windows, MacOS, y Unix.

Con el paso de los años el software de Peter Norton se especializó y potenció el apartado de los antivirus, donde se ganó una importante fama —aunque continuó el desarrollo y lanzamiento al mercado de nuevas «Utilidades Norton»—, y Central Point Software siguió publicando utilidades durante muchos años, con importante vigencia hasta que, con el paso del tiempo, fue perdiendo fuerza.

En Diciembre de 2013 Symantec anunció que la marca «PCTools» era retirada, y redirigió a los usuarios hacia la linea de productos de Symantec Norton. Así podemos entender que la batalla personal entre «PCTools» y «Utilidades Norton» fue ganada por el segundo.

Cualquiera de ambas opciones fueron leyenda de la informática, la mayoría de los usuarios de los años ochenta usamos ambas aplicaciones, guardando un grato recuerdo de aquellos años donde el ratón era completamente inútil en aquel sistema operativo MS-DOS, y donde aquellas herramientas permitían ejecutar una gran lista de programas que nos permitían reparar, y mantener al día todo aquello grabado en los ordenadores basados en IBM PC de la época.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

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Una historia sobre los asistentes virtuales de voz

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Asistentes virtuales

En la actualidad están muy de moda los asistentes virtuales de voz como, por ejemplo, Siri, Alexa, Google Assistant, o Cortana. Pero… ¿cuál es el pasado y futuro de esos dispositivos?

En la actualidad están muy de moda los asistentes virtuales de voz, especialidad muy relacionada, también, con otro servicio muy de moda: los chatbots. La proliferación de la utilización de aplicaciones de comunicación como Whatsapp llevaron a muchas entidades a crear servicios automáticos de preguntas/respuestas a través de los servicios de mensajería instantánea vía telefonía móvil.

Hace tiempo que existen servicios de voz que permiten interactuar con el objeto de obtener información o automatizar diversos procesos.

Pero ese tipo de inteligencia artificial debía dar un paso más, y avanzar hacia los servicios de voz. Hace tiempo que existen servicios de voz que permiten interactuar con el objeto de obtener información o automatizar diversos procesos, algunos de ellos nacidos en la telefonía móvil como, por ejemplo, el asistente virtual Siri de Apple.

En realidad este tipo de servicios de reconocimiento de voz, que son considerados muy modernos, tienen antepasados bastante antiguos. Por ejemplo existió Audrey, desarrollado por los Laboratorios Bell en el año 1952, y que fue capaz de reconocer números por voz. En la famosa entidad IBM crearon en 1962 Shoebox, prototipo capaz de reconocer un total de dieciséis palabras. En el año 1978 la Universidad Carnegie Mellon desarrolló Harpy, un sistema de reconocimiento por voz que era capaz de reconocer mil palabras.

En los años ochenta se logró, mediante el HMM, analizar frases completas.

El gran avance del reconocimiento por voz se inició cuando, a finales de los sesenta y años setenta, fueron descritos por primera vez Los Modelos Ocultos de MarkovHMM— en una serie de artículos estadísticos de Leonard E. Baum y otros autores. Una de las primeras aplicaciones del HMM fue, precisamente, el reconocimiento del habla. En los años ochenta se logró, mediante el HMM, analizar frases completas… un gran y necesario avance…

De todos los asistentes virtuales que existen en el mercado he utilizado dos de ellos: Siri en un iPhone de Apple, y Alexa mediante un dispositivo Amazon Echo. Sobre el primero he de decir que lo he utilizado muy poco, sobre el segundo puedo decir que lo tengo en casa y lo utilizo prácticamente a diario; más abajo comentaré mi opinión basada en mi experiencia personal, aunque ahora les adelanto un enlace a un estupendo artículo que incluye información y comparativa de Amazon Echo en ElReplicante.

En el año 1996 Joseph Weizenbaum creó en el MIT un software llamado ELIZA cuya finalidad era permitir una conversación básica entre máquina y usuarios.

He de insistir que los antecedentes de los asistentes virtuales de voz están directamente relacionados con lo que en la actualidad se conoce como Chatbot… en el año 1996 Joseph Weizenbaum creó en el MIT un software llamado ELIZA cuya finalidad era permitir una conversación básica entre máquina y usuarios. A mediados de los años noventa llegaría, gracias a la Universidad Carnegie Mellon, el prototipo ALICE, y en 1998 Robby Garner crearía Albert One.

En el año 2001 la empresa ActiveBuddy introdujo SmarterChild, un bot conversacional que contó con mucha presencia al ser incluido en el famoso Messenger de Microsoft… y tuvo importante éxito hasta el punto que la empresa de Bill Gates compró la empresa creadora de SmarterChild. Para muchos ese bot conversacional fue el origen de los asistentes virtuales por voz que conoces en la actualidad.

Uso Amazon Echo, aunque he de reconocer que siempre fui escéptico con su utilidad.

¿Mi experiencia con los asistentes virtuales por voz? Siri apenas lo uso, no encuentro el momento adecuado para ello visto desde el punto de vista de un teléfono móvil. Pero en cambio sí uso Amazon Echo, aunque he de reconocer que siempre fui escéptico con su utilidad, pero hace no mucho tiempo me regalaron la versión Amazon Echo de segunda generación y lo utilizo a diario ¿Para qué cosas? Para escuchar los más de dos millones de canciones incluidas de forma gratuita con Amazon Prime, añadir las canciones que me gustan a una lista de reproducción para que después Alexa me reproduzca dicha lista, para escuchar las noticias de cada día, para poner canciones infantiles a mi hijo, para anotar productos necesarios a mi lista de la compra según me doy cuenta que faltan, para añadir avisos y recordatorios en días y horas concretas, para jugar a juegos de preguntas, para saber si va a llover o no, para saber la previsión del tiempo en los próximos días en cualquier ubicación concreta… y otras muchas funciones más…

Los asistentes virtuales de voz tienen un futuro prometedor y, seguramente, con el paso del tiempo las viviendas vendrán más preparadas para realizar determinados procesos, o enlazar servicios del hogar entre sí. En la actualidad dispositivos como Amazon Echo ya cuentan con muchas funcionalidades que van más allá de preguntar a Alexa lo mismo que pondría cualquier usuario en Google, y a corto plazo todo ello evolucionará en el camino de la mejora.

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El importante papel que jugó Microsoft en la década de los setenta

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Microsoft

La popular empresa Microsoft y uno de sus fundadores llamado Bill Gates siempre han estado en el ojo del huracán… con muchos seguidores, y otros tantos detractores. Pero en los inicios de la informática personal Microsoft estuvo presente en muchos de los proyectos que jugaron un papel muy importante para el desarrollo del ordenador personal.

En Abril de 1975 Bill Gates y Paul Allen fundaron una empresa de informática llamada Microsoft con la idea de explotar un nuevo mundo… la informática personal y el ordenador doméstico. En realidad, vieron una oportunidad desarrollando un lenguaje de programación llamado BASIC que ya había sido creado unos años antes por John George Kemeny y Thomas Eugene Kurtz, pero que alcanzó un éxito internacional de la mano de Gates y Allen.

MITS contrató en 1975 a los desconocidos Bill Gates y Paul Allen que habían fundado la desconocida empresa llamada Microsoft.

La verdadera explosión del BASIC sucedió en el año 1975, cuando el primer microordenador de éxito llamado Altair 8800 se hizo tremendamente popular y se convirtió en la inspiración de lo que estaba por llegar: la informática personal de usuario. Para mayor crecimiento de la popularidad del ordenador, desde la empresa MITS se contrató en ese mismo año de 1975 a los desconocidos Bill Gates y Paul Allen, que habían fundado la desconocida empresa llamada Microsoft, para desarrollar un lenguaje de programación BASIC específico para su máquina. El desarrollo fue ejecutado en tan solo un mes, siendo entregado en una cinta de papel.

Unos años después, en 1979, Microsoft también fue el desarrollador de la versión de BASIC —AppleSoft BASIC—para el exitoso Apple II de Steve Jobs y Steve Wozniak, y así entró en un montón de plataformas más, todas relacionadas con el procesador MOS 6502. Entonces, además de participar del considerado primer ordenador personal de éxito comercial, también participó en otros ordenadores personales de gran éxito al crear software para Apple en los últimos años setenta como, por ejemplo, Commodore PET, MOS KIM-1, o Microtan 65.

En 1981 IBM lanzó al mercado su nueva arquitectura de ordenadores IBM PC.

El 12 de agosto de 1981 IBM lanzó al mercado su nueva arquitectura de ordenadores IBM PC, donde el gigante de la informática buscó crear una arquitectura estándar aunque, al mismo tiempo, no buscó crear un sistema de ordenadores compatibles. El nuevo sistema de ordenador personal se convirtió en el futuro de la informática personal cuando fructificó lo que fue conocido bajo el nombre de La Habitación Limpia.

Microsoft supo negociar con más atino que la gran Digital Research del momento, y se llevó los derechos para el desarrollo del sistema operativo PC-DOS y, además, se reservó el derecho de vender el sistema por su cuenta bajo el nombre de MS-DOS. Para mayor disgusto de Gary Kildall, aquella operación fue lo que realmente lanzó al estrellato empresarial a Microsoft, y transformando a la entidad en la gigantesca empresa que es en la actualidad.

El Sistema MSX nacido en 1983 en Japón fue creado gracias a la intervención de Microsoft.

En el año 1983 fue presentado en Japón el primer sistema que intentó unificar un diseño de ordenador… un sistema que buscó que diferentes fabricantes trabajaran sobre la misma arquitectura creando la arquitectura MSX. Mucha gente desconoce que ese famoso sistema de los ochenta, que fue uno de los de mayor éxito en aquella década, nació en Japón de la mano de Microsoft, empresa propietaria de los derechos de la arquitectura.

El Altair 8800, Apple II, IBM PC, o Sistema MSX fueron fundamentales en el desarrollo del ordenador personal… elementos ineludibles para su gran evolución, logrando posicionar al ordenador personal como ese dispositivo electrónico del que todo el mundo depende en la actualidad, tanto en los hogares como fuera de ellos. Y Microsoft tuvo un papel muy activo e importante en todos ellos. Aquellas estrategias de aquellos años marcaron el rumbo de la entidad creada por Gates y Allen.

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– Blog finalista en la edición XIII Premios 20 Blogs, quedando Manuel Llaca finalmente clasificado con ParcelaDigital entre los tres mejores blogueros de Innovación, Ciencia y Tecnología en los premios más importantes de la blogosfera en idioma español.

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