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Los microprocesadores Intel 80486DX2 y 80486DX4… ¿nacimiento del multiplicador?

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En el año 1989 Intel presentó el microprocesador 80486DX, que fue un procesador muy revolucionario. En el año 1992 Intel lanzó al mercado el microprocesador 80486DX2 a 66 Mhz de velocidad, un procesador que era idéntico al 486DX original salvo la parte correspondiente al circuito interno del reloj; básicamente lo que hacía era duplicar internamente la velocidad del bus externo. Podemos afirmar que con el nuevo microprocesador nació el multiplicador que permitía operar a una velocidad superior múltiplo de la velocidad del bus.

El microprocesador 486DX2 a 66 Mhz de velocidad era un procesador que incorporó un multiplicador 2X, es decir, operaba al doble de la velocidad del bus externo que era de 33 Mhz. En aquellos años también existió el 486DX2 a 50 Mhz, que fue un microprocesador con un multiplicador 2X sobre una velocidad de bus de 25 Mhz… pero fue un componente que mucha menor trascendencia y muy poca presencia en el mercado.

Aquel microprocesador DX2 fue novedoso y, posteriormente, en futuros productos de Intel, con la introducción de la configuración manual de la velocidad del FSB («Front Side Bus», o velocidad del «BUS») y el multiplicador en placa base, se abrió la puerta a los usuarios ejecutar el proceso conocido como «Overclocking». Además el 486DX2 coincidió en España con un «boom» de la informática que sumado al efecto clónico, y por tanto abaratamiento de los equipos informáticos, el usuario particular se animó a comprar ordenador con con finalidad particular… el microprocesador Intel 486DX2 fue —realmente— el más popular de toda la saga 486.

En el año 1994 Intel presentó el 486DX4 en dos versiones: 75 Mhz y 100 Mhz. El nuevo microprocesador no cuadruplicaba internamente la velocidad de la placa base según podía dejar entrever el sufijo, sino que la triplicaba, por lo que un 486DX4 a 75Mhz era montado en sistemas con «FSB» de 25 Mhz, y el 486DX4 a 100 Mhz era montado en sistemas con un «FSB» de 33 Mhz. Lo curioso en el modelo DX4 fue que Intel ya fabricó desde un año antes, en 1993, el microprocesador Intel Pentium que era una nueva tecnología con la que el fabricante buscaba dejar atrás a la competencia. Pero el Intel Pentium tuvo problemas en su ejecución y prácticamente hasta el año 1995 no comenzó a tener presencia real en el mercado español. Entre uno y otro el 486DX4 tuvo tiempo de ser un producto muy común en los ordenadores personales.

Con la saga DX2 y DX4 de Intel se hizo necesario introducir nuevos componentes al ordenador como ventiladores y disipadores sobre el microprocesador, ya que las altas velocidades de proceso generaban demasiado calor que requería añadir aquellos dispositivos de enfriamiento. Algunos incorporaba solo disipador, otros ventilador y disipador, alguno que otro nada, pero el rendimiento bajaba si no se ventilaba adecuadamente. Con la llegada del Intel Pentium la disipación y ventilación directa sobre el microprocesador ya era elemento imprescindible hasta el punto de que no usarlos no solo provocaba bajada de rendimiento, sino que además el excesivo calor podía dañar al microprocesador.

La lineas 486DX2 y DX4 fueron protagonistas de una gran época de crecimiento de la informática personal en España, además de marcar el inicio de lo que serían los procesadores posteriores. Sin duda aquel microprocesador fue muy popular en unos años donde el usuario personal comenzaba a introducirse en el mundo de la informática, y dio la entrada a nuevos conceptos y a nuevos componentes dentro de los sistemas informáticos.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

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VideoBrain Family Computer… el primer ordenador personal que utilizó cartuchos ROM

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VideoBrain Family Computer

En el año 1977 la empresa Umtech Incorporated diseñó y lanzó al mercado un ordenador personal llamado «VideoBrain Family Computer», un ordenador doméstico de 8 bits que tiene el honor de ser el primer equipo que utilizó un cartucho ROM para cargar los programas instantáneamente.

En el año 1977 una empresa llamada Umtech Incorporated buscó entrar en el nuevo mundo del ordenador personal, una época donde se habían lanzado al mercado otros famosos ordenadores como el Apple II, o el Commodore PET. Así nació el computador VideoBrain Family Computer.

Umtech decidió desmarcarse de la competencia lanzando un ordenador personal basado en un microprocesador diferente.

En 1977, mientras la competencia se lanzaba a construir ordenadores basados en los procesadores Intel 8080, Zilog Z80, o MOS 6502, Umtech decidió desmarcarse de aquello lanzando un ordenador personal basado en un microprocesador diferente —de la famosa empresa Fairchild Semiconductor llamado Fairchild F8. Aquel microprocesador tuvo muy poca repercusión: fue montado en la videoconsola Fairchild Channel F, y en el ordenador VideoBrain.

VideoBrain no fue un equipo de éxito comercial, contando únicamente con tres años de presencia en el mercado hasta que fue descontinuado, pero sí cuenta con un hito mundial: fue el primer ordenador personal en utilizar el cartucho ROM para la lectura instantánea de software.

Jerry Lawson inventó el cartucho ROM que permitía cargar software casi instantáneamente.

En el año 1976 los ordenadores personales utilizaban, normalmente, el interfaz de cinta para cargar y grabar programas, un proceso extremadamente lento. En 1976, y durante el desarrollo de la videoconsola Fairchild Channel F, Jerry Lawson inventó el cartucho ROM que permitía cargar software casi instantáneamente. Fue una parte más de aquella videoconsola, y el primer ordenador personal que utilizó ese medio de carga fue el equipo VideoBrain Family Computer. Un hito muy importante, ya que posteriormente muchos ordenadores famosos en la historia utilizaron sistemas similares para evitar el uso de interfaz de cinta.

El ordenador contó con 1 Kilobyte de RAM y 4 Kilobytes de ROM, e incluyó cuatro aplicaciones de software integradas (editor de texto, cuenta regresiva, barra de colores, y un reloj). Aparte fueron comercializados dos módulos de hardware externos: uno que permitía la conexión de dispositivos de entrada/salida como grabadora de cinta e impresora, y otro que permitía la conexión de un módem para comunicaciones remotas. En realidad, el módem permitía convertir al VideoBrain en un terminal si se llamaba a un ordenador mainframe compatible remoto. Mediante un conector RF la imagen se podía ver en 16 colores y con sonido en un televisor estándar. Para la parte lúdica el equipo contó con cuatro puertos de joystick y la ranura para el cartucho.

El factor de fracaso más importante fue la no inclusión de un lenguaje de programación BASIC.

El ordenador VideoBrain contó con poco más de veinte títulos de software lanzados al mercado y no fue un éxito comercial debido a diversos factores. Quizás el factor de fracaso más importante fue la no inclusión de un lenguaje de programación BASIC, tan popular en aquella época, incluyendo un lenguaje llamado APL/S menos inteligible y más difícil. Otro factor importante fue el confuso teclado que incorporó, así como la inexistencia de títulos de entretenimiento para el equipo.

En aquellos tiempos pudo parecer extraño lanzar al mercado un ordenador personal alejado de los microprocesadores más populares, pero todo tiene una explicación. Albert Yu, presidente y fundador de Umtech, provenía del departamento de circuitos impresos de Intel, y David Chung, vicepresidente de Umtech y creador del VideoBrain Family Computer, fue el creador del procesador Fairchild F8 en Fairchild Semiconductor. Lógicamente incluyó en el diseño del equipo el microprocesador diseñado por él mismo.

Un fracaso comercial, y un hito en la historia de la informática personal.

Aunque el equipo VideoBrain fracasó estrepitosamente, la historia no debe olvidar que fue el primer ordenador personal en apostar por una tecnología de cartucho ROM que fue muy popular posteriormente, en los años ochenta, en ordenadores de 8 bits y videoconsolas.

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Apricot, un fabricante de ordenadores con mucha historia que fracasó

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Apricot

Los ordenadores del fabricante Apricot contaron con algunas características que le han hecho ser una empresa histórica que fabricó bajo la premisa de la calidad, pero que no cuajó en el mercado mundial.

En el año 1965 fue fundada una empresa británica llamada Applied Computer Techniques (ACT) destinada a la fabricación de computadoras. Viente años después, en 1985, la empresa fue renombrada bajo la razón social Apricot Computers, Ltd. Antes de llegar al cambio de nombre la empresa ya fabricó su primer microordenador en el año 1982.

Apricot apostó, desde el principio, por la compatibilidad con IBM PC.

En Septiembre de 1983 la empresa, todavía con nombre ACT, lanzó su primer ordenador compatible con IBM PC llamado Apricot PC, sin duda entre los primeros equipos compatibles con IBM PC. Pero a la largo de su historia la empresa británica sufrió cambios en su filosofía de trabajo… apostó desde el principio por la compatibilidad con IBM PC, pero también, simultáneamente, creó ordenadores de arquitectura similar a los del Gigante Azul sin ser compatibles con ellos.

También es cierto que el modelo Apricot PC no fue totalmente compatible con IBM PC, ya que no fue clonada en su totalidad la BIOS de IBM… por ejemplo, el equipo se colgaba si se intentaba ejecutar dBASE III. Posteriormente Apricot ofreció convertir esos equipos en 100% compatibles cambiando la placa base original por otra más moderna basada en el procesador Intel 80286 (AT).

Una de las características más importantes de la empresa Apricot fue que, en los primeros años, y cuando todos los grandes fabricantes tenían externalizada la fabricación de sus ordenadores a empresas de localizaciones geográficas donde era más barato fabricar, por ejemplo Taiwan, aquella entidad contó con su centro de I+D en Birmingham, ejecutando la fabricación en Escocia.

Apricot fabricó líneas de servidores profesionales y de gran calidad como, por ejemplo, el modelo Apricot VX FT Server.

Además, en Apricot también fueron creadas lineas de ordenadores domésticos como el modelo Apricot F1, y también líneas de servidores muy profesionales y de gran calidad como, por ejemplo, el modelo Apricot VX FT Server lanzado al mercado en el año 1989… y siempre nadando entre la compatibilidad e incompatibilidad con IBM PC.

¿Por qué Apricot es un fabricante histórico? Porque marcó algunos hitos en la historia de la informática. Por ejemplo, fue el primer fabricante que incluyó en sus equipos una unidad de 3½ pulgadas, incluso antes que Apple y algunos años antes de que IBM popularizara la unidad con su famoso PS/2 —algunas fuentes matizan que fue el primer equipo no japonés en utilizar esa unidad—. También fue el único fabricante que contó con la arquitectura Microcanal (Bus MCA) creada para el IBM PS/2 cuando la propia empresa IBM la había abandonado… una arquitectura de gran calidad, pero con grandes desventajas en lo referente a los costes de fabricación y que terminó por desaparecer.

Además de los descrito anteriormente, también está señalado el ordenador Apricot VX FT Server como el primer equipo en el mundo en contar en su interior con un microprocesador Intel 80486.

Mitsubishi compró Apricot con la idea de utilizar su estructura para competir contra otras marcas japonesas.

En el año 1990 Mitsubishi compró Apricot con la idea de utilizar su estructura para competir contra otras marcas japonesas que contaban con mayor cuota de mercado del mundo PC en aquellos años como, por ejemplo, NEC. Hoy, con el tiempo pasado, es sabido que Apricot contó con la capacidad de fabricar absolutamente todo lo relacionado con sus ordenadores sin externalizar, pero la falta de adaptación y las políticas de alta calidad sin esa externalización le hizo ir a contracorriente de la competencia en diferentes momentos críticos.

En el año 1999 Mitsubishi cerró la empresa para, nueve años después, realizar un nuevo relanzamiento de la marca presentando un notebook y, posteriormente, dos modelos de portátiles.

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