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Manuel Llaca

Historia

La habitación limpia: Una curiosa historia sobre IBM, Compaq, Phoenix Technologies, y Microsoft

Publicado

en

La Habitación Limpia

El único componente del PC que sí era de IBM era la BIOS, todas aquellas rutinas más básicas necesarias para el arranque y chequeo del sistema; la BIOS era el elemento fundamental para el funcionamiento del PC. Y con la BIOS la empresa IBM se garantizó el control total sobre la arquitectura PC… hasta que llegó La Habitación Limpia

En el verano de 1981 nació el ordenador IBM PC y con ello la explosión de la arquitectura x86 que, en muy poco tiempo, pasó a dominar por completo el mundo de los ordenadores personales. Y con el paso de los años surgió un segundo concepto que revolucionó de nuevo la informática personal: el ordenador clónico. A medio camino de un hecho y el otro, sucedieron otros acontecimientos de gran importancia. Y uno de ellos fue el recurso de algunas empresas para el uso de la técnica conocida con el nombre de «La Habitación Limpia», que revolucionó la informática por completo.

Con el nacimiento del PC, IBM creó una arquitectura abierta que fue licenciada a terceros fabricantes para que pudieran construir dispositivos y elementos que pudieran ser integrados en los sistemas informáticos de aquella arquitectura. La idea de IBM fue, sin duda alguna, genial… del PC prácticamente nada era de IBM: el microprocesador era de Intel, el sistema operativo de Microsoft, el resto de componentes de otros fabricantes. Todo aquello se licenció y los fabricantes, al ser una arquitectura del gigante dominador de la informática, se lanzaron a crear para IBM… los beneficios para la empresa eran ilimitados. El único componente del PC que sí era de IBM era la BIOS, todas aquellas rutinas más básicas necesarias para el arranque y chequeo del sistema; la BIOS era el elemento fundamental para el funcionamiento del PC. Y con la BIOS la empresa IBM se garantizó el control total sobre la arquitectura PC. Algunos fabricantes intentaron replicar la BIOS, pero cuando llegaron las demandas del poderoso departamento legal de IBM, aquellos clones eran frustados.

Durante un tiempo la BIOS fue inviolable, pero no porque no fuera posible replicarla, sino gracias al miedo a la más que segura demanda legal del gigante de la informática.

En un ejercicio de transparencia, IBM incluyó en los manuales de cada PC vendido el código fuente completo de la BIOS. Para muchos ahí estuvo el gran error de IBM, para otros simplemente fue un acto de protección ante una supuesta denuncia de monopolio,  y lo podían hacer gracias a una completa confianza en el departamento jurídico de la empresa. De hecho durante un tiempo la BIOS fue inviolable, pero no porque no fuera posible replicarla, sino gracias al miedo a la más que segura demanda legal del gigante de la informática.

En el año 1983 Compaq lanzó al mercado el primer ordenador totalmente compatible con el IBM PC que no llevaba la BIOS oficial de IBM; el Compaq Portable, un equipo que cuenta con dos menciones importantes: ser el primer PC totalmente compatible no fabricado por IBM, y el primer PC portable (que no portátil, porque no era fácil de transportar).

¿Cómo logró Compaq eludir los problemas legales de IBM? Pues utilizando una técnica que tiempo después fue bautizada con el nombre de «La Habitación Limpia». El concepto se basó en utilizar dos equipos de desarrolladores: el primero que, mediante ingeniería inversa y el hecho de que el código fuente de la BIOS de IBM era público, analizó y estudio la BIOS original; el segundo que con las especificaciones del primer equipo, y con la premisa de que no debían conocer nada del código original de IBM, diseñaron un nuevo código que era completamente diferente en estructura y diseño, y completamente idéntico en funcionalidad. Así Compaq logró quitar a IBM su seguro de vida para mantener el dominio sobre la arquitectura PC.

Compaq se convirtió en el gran rival de IBM en un mercado cerrado a dos fabricantes en lugar de uno.

No obstante, para muchas personas que conocen la historia de la «La Habitación Limpia», no tienen a Compaq como el invitado necesario en la historia de la clonación del PC… para muchos fue Phoenix Technologies el protagonista en esta historia. Aquella empresa desarrolló una BIOS propia un par de años después de Compaq que bautizó con el nombre de «Phoenix BIOS» utilizando la misma ingeniería inversa, y la misma técnica de «La Habitación Limpia». Entonces… ¿Por qué se destaca a Phoenix por encima de Compaq? Porque Compaq con su BIOS hizo lo mismo que IBM con la suya, no comercializarla a terceros y usarla únicamente en beneficio de su propia línea de equipos informáticos, cerrando su tecnología a los fabricantes externos. De esa forma Compaq se convirtió en el gran rival de IBM en un mercado cerrado a dos fabricantes en lugar de uno. Y Compaq creció mucho gracias a su BIOS.

¿Qué aportó Phoenix Technologies? La verdadera revolución del mundo PC… porque Phoenix comercializó su BIOS a cualquier fabricante que la quisiera incorporar en sus equipos. Y llegaron los auténticos compatibles de la arquitectura PC… se terminó definitivamente con el «monopolio» de IBM primero, y de IBM y Compaq después. Es importante aclarar que no hay que confundir ordenadores «compatibles» con ordenadores «clónicos», son conceptos diferentes, y la revolución de los «clónicos» no llegó con la BIOS de Phoenix, llegó más tarde cuando pequeños distribuidores, y los propios consumidores, comenzaron a ensamblar sus propios equipos PC. Con Phoenix llegó la revolución relacionada a muchos fabricantes comercializando sobre la arquitectura PC y creando un auténtico estándar informático a nivel mundial.

El «boom» del ordenador PC con su compatibilización y su masificación favoreció totalmente al dominio de Microsoft para transformar a aquella entidad en la mayor empresa de software del mundo.

¿Quién salió ganando con «La Habitación Limpia»? ¿Compaq, Phoenix, el usuario final? Lógicamente los tres salieron ganando, y el perdedor fue IBM que dejó de tener el control sobre una arquitectura creada por ellos mismos. Pero la gran ganadora con el asunto de las BIOS compatibles fue Microsoft. Mientras otros perdían el control, las nuevas BIOS compatibles promovieron la creación de un gran estándar informático de alcance mundial… pero el software de gestión más básico del equipo desde el punto de vista del usuario era el sistema operativo, el PC-DOS primero, y el MS-DOS después, y en ello no tuvo competencia la empresa de Bill Gates. El «boom» del ordenador PC con su compatibilización y su masificación favoreció totalmente al dominio de Microsoft para transformar a aquella entidad en la mayor empresa de software del mundo… a río revuelto, ganancia de pescadores. Y Bill Gates tuvo la caña preparada en el momento oportuno.

Después de Phoenix Technologies, otros fabricantes crearon otras BIOS compatibles de gran repercusión como, por ejemplo, American Megatrends con la AMI BIOS, o Award Software International que en el año 1998 se fusionó con la propia Phoenix.

La historia que gira alrededor de «La Habitación Limpia» es realmente interesante, y es una historia poco conocida que tuvo una importante repercusión en la informática personal. Sin duda todo lo contado en este artículo provocó cambios de suma importancia para una transformación «aperturista» en la informática de usuario.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Crónica de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

Historia

Los inicios de la informática personal: Popular Electronics y Radio-Electronics

Publicado

en

Popular Electronics

En los años setenta del siglo pasado nació la informática personal, y además de un gran número de personas que intervinieron en aquel nacimiento, también hubo otras entidades que jugaron un papel vital para el desarrollo de la informática personal como, por ejemplo, Popular Electronics y Radio-Electronics.

En el nacimiento del ordenador personal, y con ello la informática personal, intervinieron muchos entusiastas de gran talento… Chuck Peddle, Steve Jobs, Steve Wozniak, Gary Kildall, Bill Gates, Paul Allen, Jack Tramiel, Lee Felsenstein, Gordon French, Fred Moore, Adam Osborne, Don Lancaster… y un largo etcétera… pero… ¿que hay de aquellos otros factores que no hacen referencia a personas físicas? Entonces debemos hablar de las revistas especializadas Popular Electronics y Radio-Electronics.

La ciencia dedicada a la electrónica comenzaba a disponer de mucha difusión entre la población general en los años setenta.

El ordenador personal y la informática personal nacieron gracias a la insistencia de unos entusiastas de una ciencia electrónica que en los setenta comenzaba a disponer de mucha difusión entre el público en general, insistencia sobre una idea concreta que las grandes empresas rechazaban… ¿qué sentido tenía fabricar un microordenador para uso doméstico? La electrónica ya existía mucho tiempo atrás, y las revistas especializadas que buscaban difundir sobre aquello también existían desde hacía muchos años…

En el año 1908 el escritor de ciencia ficción Hugo Gernsback inició la publicación de la que es considerada primera revista sobre electrónica llamada Modern Electrics; en Julio de 1929 Gernsback inició la publicación de otra revista llamada Radio-Craft. En Octubre de 1948 aquella revista cambió su nombre por Radio-Electronics.

En el año 1927 William B. Ziff y Bernard G. Davis fundaron la empresa Ziff-Davis Publishing, y en aquella empresa se inició, en Octubre de 1954, la publicación de una revista dedicada a la electrónica llamada Popular Electronics.

En la historia de la electrónica quizás Radio-ElectronicsPopular Electronics haya sido las dos publicaciones más famosas.

¿Por qué hablo de esas dos revistas de electrónica? Porque en la historia de la electrónica quizás hayan sido las dos publicaciones más famosas, y las que más popularizaron entre la población la electrónica como ciencia.

¿Y qué tienen que ver ambas revistas con el ordenador personal y la informática personal? Dispusieron de un papel fundamental para el desarrollo de una nueva visión de la informática en la que ninguna gran empresa apostó en los primeros años setenta.

El ordenador Simon fue conocido gracias a que la revista Radio-Electronics difundió durante trece capítulos una completa descripción de aquel invento.

En Octubre de 1950 Edmund Berkeley mostró al mundo el diseño de un ordenador personal basado en relés de propósito educativo, equipo llamado Simon. El ordenador fue conocido gracias a que la revista Radio-Electronics difundió, durante trece capítulos, una completa descripción de aquel invento. Desde ese año de 1950 hasta 1959 fueron vendidas unas 400 unidades del ordenador Simon a través de la empresa de Berkeley; la participación de la revista de electrónica fue fundamental para el éxito de aquel primitivo ordenador.

En Septiembre de 1973 Don Lancaster publicó en Radio-Electronics un artículo donde se describió con detalle el diseño de lo que fue llamado Máquina de Escribir de Televisión. Fue un invento completamente inútil, porque lo único que permitió aquel dispositivo fue escribir letras que eran vistas en un televisor, pero sin salida ni procesado de ningún tipo. Pero la publicación de Radio-Electronics dio a conocer aquel invento entre los entusiastas de la electrónica, que entendieron aquello como un reto importante a superar para lograr ponerlo en marcha. Con ese artículo empezó a nacer el ordenador personal, y a crecer el interés de los entusiastas de la electrónica en una visión diferente de la informática.

El diseño del ordenador Mark-8 creado por Jonathan Titus fue protagonista de varios artículos en Radio-Electronics a partir de Julio de 1974.

En Julio de 1974 la revista Radio-Electronics publicó lo que sería un ordenador personal basado en kits y que incorporó un fantástico microprocesador llamado Intel 8008. El ordenador fue llamado Mark-8 y fue creado por Jonathan Titus, y la difusión a través de la revista de electrónica le dio el empuje necesario para convertirse en un importante éxito. Un dato curioso, como el concepto de ordenador personal —o microordenador personal mejor dicho— todavía no existía, la revista calificó aquel invento bajo el nombre de miniordenador personal.

El éxito de las publicaciones de Radio-Electronics puso en guardia a la publicación rival más importante: Popular Electronics. La segunda vio en aquel artículo de un ordenador basado en kit grandes posibilidades, y en Enero de 1975 publicó un artículo dedicado a otro diseño de ordenador basado en kit más avanzado… el histórico Altair 8800.

El ordenador Altair 8800 fue el primer equipo personal basado de kit de éxito masivo.

Basado en un fantástico microprocesador Intel 8080, el ordenador Altair 8800 fue el primer equipo personal basado de kit de éxito masivo… el ordenador que verdaderamente empezó a dar sentido a la informática personal entre la población. Y su aparición en la portada de Popular Electronics fue fundamental.

A partir de ahí empresas que alcanzaron importante notoriedad —algunas todavía la mantienen— alcanzaron su estatus gracias a Popular Electronics. Por ejemplo, Cromemco, que es nada más y nada menos que la empresa que ofreció la primera tarjeta gráfica en color (Cromemco Dazzler), y la primera cámara digital (Cromemco Cyclops), siendo fundada por dos estudiantes de Stanford que escribían artículos para Popular Electronics. Y gracias a la publicación en la revista pudieron desarrollar su empresa.

No hay que olvidar tampoco que la empresa MITS fundada por Ed Roberts, entidad creadora del Altair 8800, se dio a conocer y disparó sus pedidos cuando el ordenador fue publicado en la revista Popular Electronics. Y la portada del Altair 8800 de Enero 1975 llamó la atención de un joven llamado Paul Allen, el cual convenció a Bill Gates sobre la idea de ofrecer un lenguaje BASIC para aquella máquina… cuatro meses después de aquello ambos fundaron una empresa llamada Microsoft.

En Enero de 2003 Poptronics publicó su último número.

En Julio de 1992 la revista Radio-Electronics cambió su nombre por el nuevo Electronics Now; en Enero de 2000 Eletronics Now se fusionó con su antiguo rival Popular Electronics, naciendo Poptronics. En Enero de 2003, en una época donde el Internet en los domicilios estaba muy extendido, Poptronics publicó su último número; con ese número murió una parte importante de la historia de la informática personal.

En aquellos primeros años de una informática personal que solo fue apoyada y perseguida por los entusiastas de la electrónica, las revistas Radio-Electronics y Popular Electronics jugaron un papel fundamental en la difusión y desarrollo de no solo productos, sino también de entidades que, posteriormente, alcanzaron hitos de gran importancia dentro de la breve historia de la informática personal.

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Historia

Breve historia del Commodore PET, considerado el primer ordenador personal completo

Publicado

en

Commodore PET

En el año 1977 nació, de mano de la empresa americana Commodore, un ordenador de éxito que fue parte importante de los primeros años de la informática personal… el Commodore PET.

En el año 1974 Chuck Peddle había llegado a MOS Technology desde Motorola persiguiendo la idea de crear un microprocesador económico, base de otra idea más: crear un ordenador doméstico… un ordenador personal que ya existía en aquellas fechas, pero en formato «kit» y enfocado a los entusiastas de la electrónica; Peddle iba más lejos… la idea de crear un ordenador para los hogares y para los profanos en materia electrónica… de todo aquello nació el ordenador Commodore PET.

Commodore adquirió la empresa de semiconductores MOS Technology.

En un primer paso Chuck Peddle intentó vender su idea de ordenador personal a la poderosa empresa Radio Shack —entidad que tres años después lanzaría el poderoso TRS-80—, pero el intento fue en vano, sin lograr llegar a un acuerdo. Para el año 1975 MOS Technology ya había creado, de la mano de Peddle, el fabuloso y económico procesador MOS 6502, y Commodore, su principal cliente de componentes para calculadoras, decidió adquirir la empresa de semiconductores cuando el mercado de calculadoras colapsó ese mismo año de 1975.

Entonces llegó a MOS Technology el dinero que antes no había, y un líder visionario llamado Jack Tramiel. En ese momento Chuck Peddle convenció a Tramiel de que el ordenador personal era el futuro… y empezó una carrera por lograr lanzar al mercado el propio creado por Commodore.

Jack Tramiel no quiso empezar de cero con aquello y prefirió adquirir una empresa ya establecida que estuviera trabajando en una idea de ordenador personal.

Antes de la llegada de Commodore a MOS Technology Chuck Peddle ya estaba en la órbita del ordenador personal y habían creado uno basado en «kit» llamado MOS Kim-1… era el medio necesario para promocionar el uso de su fabuloso procesador MOS 6502. Pero Jack Tramiel no quiso empezar de cero con aquello y prefirió adquirir una empresa ya establecida que estuviera trabajando en una idea de ordenador personal enfocado a todo tipo de usuarios. Y así Jack Tramiel decidió hacer una oferta para adquirir la empresa Apple; llegaron a los 100.000 dólares cuando Steve Jobs pidió 150.000… la compra se truncó.

Después del fracaso de Peddle con Radio Shack, y de Tramiel con Apple, fue tomada la decisión de crear un ordenador personal de cero dentro de la propia empresa Commodore, tomando, en parte, como base el «kit» MOS Kim-1 de 1975. Y para incentivar el desarrollo de la nueva máquina, Jack Tramiel prometió pagar a Chuck Peddle un dólar por cada unidad vendida… promesa nunca cumplida.

Peddle utilizó como ayuda para el desarrollo del Commodore PET un libro de Adam Osborne para la construcción de un televisor.

Chuck Peddle compró un libro que trataba la construcción de un televisor propio, obra escrita por el legendario Adam Osborne y, entonces, junto con John Feagans, Bill Seiler, Leonard Tramiel —hijo de Jack—, y dos ingenieros japoneses llamados Fujiyama y Aoji, comenzaron el nuevo proyecto. Fujiyama y Aoji contrataron a una compañía para desarrollar un chasis de madera, utilizando la placa base del KIM-1 y el procesador MOS 6502 como punto de partida.

La intervención de Chuck Peddle en el desarrollo de aquel ordenador, llamado Commodore PET, fue totalmente decisiva… creó un software en código máquina para gestionar el interfaz de cinta —que permitía cargar y grabar los programas— que fue considerado una obra maestra… él mismo afirmó que lo hizo porque lo existentes en el mercado no funcionaban correctamente.

Bill Gates publicó en uno de los boletines del Homebrew Computer Club su carta «Open Letter to Hobbyists», arremetiendo con dureza, por primera vez, contra aquellos que pirateaban el software comercial.

Además de aquello, el Commodore PET necesitaba un sistema operativo y un lenguaje de programación de alto nivel… y Peddle se fijó en el exitoso Lenguaje BASIC de Microsoft. Pero en aquellos años el lenguaje había sido muy pirateado, y Bill Gates había publicado en uno de los boletines del Homebrew Computer Club su carta «Open Letter to Hobbyists», arremetiendo con dureza, por primera vez, contra aquellos que pirateaban el software comercial. Así que Chuck Peddle propuso a Bill Gates desarrollar un lenguaje BASIC en el interior de una ROM, evitando así cualquier posibilidad de pirateo por parte del usuario. Y trabajó en ello mano a mano con Rick Wyland.

Bill Gates no consideró útil ni factible la idea de Peddle de crear un BASIC en ROM, incluso pidió a Wyland que se deshiciera de ese proyecto. Y Gates confiaba tan poco en ello, que acordó con Chuck Peddle conceder una licencia perpetua de uso ilimitado para el Microsoft BASIC en ROM para cualquier computadora Commodore basada en el procesador MOS 6502 —como parte de ese acuerdo, Commodore podría mejorar el BASIC de Microsoft siempre que le dieran esas actualizaciones al segundo—; incluso Microsoft ni siquiera exigió que apareciera el nombre de su empresa en parte alguna del computador de Commodore. Ese acuerdo terriblemente bueno para Commodore, y nefastamente malo para Microsoft, forma parte de la historia de la informática personal, acuerdo nacido durante el proceso de desarrollo del Commodore PET.

El ordenador Commodore PET nació cuatro meses antes del Radio Shack TRS-80, y seis meses antes del famoso Apple II.

En Enero de 1977 fue presentado el ordenador personal Commodore PET, nacido cuatro meses antes del Radio Shack TRS-80, y seis meses antes del famoso Apple II. En muchos aspectos es considerado el primer ordenador personal, pero ateniéndose al exclusivo concepto de ser el primer ordenador personal completo; montado y operativo de fábrica, y accesible comercialmente a cualquier persona. No obstante el concepto de «primer ordenador personal» sigue siendo muy discutido.

Lo que está claro es que el equipo Commodore PET provocó el lanzamiento del primer lenguaje de programación en ROM que, sumado a ser considerado el primer ordenador personal completo, le otorgó un espacio preferente dentro de la historia de la informática. Pero tampoco hay que olvidar que el éxito del Commodore PET fue la puerta de llegada del VIC-20 primero, y del VIC-40 o Commodore 64 después… el ordenador personal más vendido de la historia.

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