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Historia

La habitación limpia: Una curiosa historia sobre IBM, Compaq, Phoenix Technologies, y Microsoft

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La Habitación Limpia

El único componente del PC que sí era de IBM era la BIOS, todas aquellas rutinas más básicas necesarias para el arranque y chequeo del sistema; la BIOS era el elemento fundamental para el funcionamiento del PC. Y con la BIOS la empresa IBM se garantizó el control total sobre la arquitectura PC… hasta que llegó La Habitación Limpia

En el verano de 1981 nació el ordenador IBM PC y con ello la explosión de la arquitectura x86 que, en muy poco tiempo, pasó a dominar por completo el mundo de los ordenadores personales. Y con el paso de los años surgió un segundo concepto que revolucionó de nuevo la informática personal: el ordenador clónico. A medio camino de un hecho y el otro, sucedieron otros acontecimientos de gran importancia. Y uno de ellos fue el recurso de algunas empresas para el uso de la técnica conocida con el nombre de «La Habitación Limpia», que revolucionó la informática por completo.

Con el nacimiento del PC, IBM creó una arquitectura abierta que fue licenciada a terceros fabricantes para que pudieran construir dispositivos y elementos que pudieran ser integrados en los sistemas informáticos de aquella arquitectura. La idea de IBM fue, sin duda alguna, genial… del PC prácticamente nada era de IBM: el microprocesador era de Intel, el sistema operativo de Microsoft, el resto de componentes de otros fabricantes. Todo aquello se licenció y los fabricantes, al ser una arquitectura del gigante dominador de la informática, se lanzaron a crear para IBM… los beneficios para la empresa eran ilimitados. El único componente del PC que sí era de IBM era la BIOS, todas aquellas rutinas más básicas necesarias para el arranque y chequeo del sistema; la BIOS era el elemento fundamental para el funcionamiento del PC. Y con la BIOS la empresa IBM se garantizó el control total sobre la arquitectura PC. Algunos fabricantes intentaron replicar la BIOS, pero cuando llegaron las demandas del poderoso departamento legal de IBM, aquellos clones eran frustados.

Durante un tiempo la BIOS fue inviolable, pero no porque no fuera posible replicarla, sino gracias al miedo a la más que segura demanda legal del gigante de la informática.

En un ejercicio de transparencia, IBM incluyó en los manuales de cada PC vendido el código fuente completo de la BIOS. Para muchos ahí estuvo el gran error de IBM, para otros simplemente fue un acto de protección ante una supuesta denuncia de monopolio,  y lo podían hacer gracias a una completa confianza en el departamento jurídico de la empresa. De hecho durante un tiempo la BIOS fue inviolable, pero no porque no fuera posible replicarla, sino gracias al miedo a la más que segura demanda legal del gigante de la informática.

En el año 1983 Compaq lanzó al mercado el primer ordenador totalmente compatible con el IBM PC que no llevaba la BIOS oficial de IBM; el Compaq Portable, un equipo que cuenta con dos menciones importantes: ser el primer PC totalmente compatible no fabricado por IBM, y el primer PC portable (que no portátil, porque no era fácil de transportar).

¿Cómo logró Compaq eludir los problemas legales de IBM? Pues utilizando una técnica que tiempo después fue bautizada con el nombre de «La Habitación Limpia». El concepto se basó en utilizar dos equipos de desarrolladores: el primero que, mediante ingeniería inversa y el hecho de que el código fuente de la BIOS de IBM era público, analizó y estudio la BIOS original; el segundo que con las especificaciones del primer equipo, y con la premisa de que no debían conocer nada del código original de IBM, diseñaron un nuevo código que era completamente diferente en estructura y diseño, y completamente idéntico en funcionalidad. Así Compaq logró quitar a IBM su seguro de vida para mantener el dominio sobre la arquitectura PC.

Compaq se convirtió en el gran rival de IBM en un mercado cerrado a dos fabricantes en lugar de uno.

No obstante, para muchas personas que conocen la historia de la «La Habitación Limpia», no tienen a Compaq como el invitado necesario en la historia de la clonación del PC… para muchos fue Phoenix Technologies el protagonista en esta historia. Aquella empresa desarrolló una BIOS propia un par de años después de Compaq que bautizó con el nombre de «Phoenix BIOS» utilizando la misma ingeniería inversa, y la misma técnica de «La Habitación Limpia». Entonces… ¿Por qué se destaca a Phoenix por encima de Compaq? Porque Compaq con su BIOS hizo lo mismo que IBM con la suya, no comercializarla a terceros y usarla únicamente en beneficio de su propia línea de equipos informáticos, cerrando su tecnología a los fabricantes externos. De esa forma Compaq se convirtió en el gran rival de IBM en un mercado cerrado a dos fabricantes en lugar de uno. Y Compaq creció mucho gracias a su BIOS.

¿Qué aportó Phoenix Technologies? La verdadera revolución del mundo PC… porque Phoenix comercializó su BIOS a cualquier fabricante que la quisiera incorporar en sus equipos. Y llegaron los auténticos compatibles de la arquitectura PC… se terminó definitivamente con el «monopolio» de IBM primero, y de IBM y Compaq después. Es importante aclarar que no hay que confundir ordenadores «compatibles» con ordenadores «clónicos», son conceptos diferentes, y la revolución de los «clónicos» no llegó con la BIOS de Phoenix, llegó más tarde cuando pequeños distribuidores, y los propios consumidores, comenzaron a ensamblar sus propios equipos PC. Con Phoenix llegó la revolución relacionada a muchos fabricantes comercializando sobre la arquitectura PC y creando un auténtico estándar informático a nivel mundial.

El «boom» del ordenador PC con su compatibilización y su masificación favoreció totalmente al dominio de Microsoft para transformar a aquella entidad en la mayor empresa de software del mundo.

¿Quién salió ganando con «La Habitación Limpia»? ¿Compaq, Phoenix, el usuario final? Lógicamente los tres salieron ganando, y el perdedor fue IBM que dejó de tener el control sobre una arquitectura creada por ellos mismos. Pero la gran ganadora con el asunto de las BIOS compatibles fue Microsoft. Mientras otros perdían el control, las nuevas BIOS compatibles promovieron la creación de un gran estándar informático de alcance mundial… pero el software de gestión más básico del equipo desde el punto de vista del usuario era el sistema operativo, el PC-DOS primero, y el MS-DOS después, y en ello no tuvo competencia la empresa de Bill Gates. El «boom» del ordenador PC con su compatibilización y su masificación favoreció totalmente al dominio de Microsoft para transformar a aquella entidad en la mayor empresa de software del mundo… a río revuelto, ganancia de pescadores. Y Bill Gates tuvo la caña preparada en el momento oportuno.

Después de Phoenix Technologies, otros fabricantes crearon otras BIOS compatibles de gran repercusión como, por ejemplo, American Megatrends con la AMI BIOS, o Award Software International que en el año 1998 se fusionó con la propia Phoenix.

La historia que gira alrededor de «La Habitación Limpia» es realmente interesante, y es una historia poco conocida que tuvo una importante repercusión en la informática personal. Sin duda todo lo contado en este artículo provocó cambios de suma importancia para una transformación «aperturista» en la informática de usuario.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

Historia

La historia de la unidad de disco que revolucionó la informática personal

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unidad de disco

En el año 1978 Shugart Associates, la empresa de Alan Shugart, era la referencia mundial en lo que a unidades de disco refiere… hasta Junio de 1978 cuando Apple presentó la revolucionaria unidad de disco diseñada por Steve Wozniak.

La famosa empresa IBM fue pionera en lo que a unidades de disco refiere, y allá en los primeros años setenta lanzó unidades como la unidad de disco de ocho pulgadas primero, y cinco y un cuarto después… todo ello de la mano de su responsable de productos de almacenamiento, Alan Shugart. Posteriormente, en 1973, Alan dejaría IBM para fundar su propia empresa llamada Shugart Associates.

Gary Kildall se quejó a Steve Jobs por la enorme falta de seguridad y fiabilidad del interfaz de cinta.

En Junio de 1977 salió a la venta el primer ordenador compacto de Apple, el computador Apple II, pero lo hizo incluyendo un interfaz de cinta para extraer o almacenar los datos. El interfaz de cinta era extremadamente lento, contando con mucha fragilidad en la fiabilidad. En el caso concreto del ordenador Apple II, el interfaz de cinta diseñado en su momento por Steve Wozniak adolecía de importantes fallos. El propio Gary Kildall, propietario y fundador de la histórica empresa Digital Research y desarrollador del famoso sistema operativo CP/M, se quejó a Steve Jobs por la enorme falta de seguridad y fiabilidad del interfaz de cinta.

En Apple empezó a urgir la implantación de una unidad de disco para sus equipos, y Jobs recurrió a Shugart como medio de colaboración mientras Wozniak estudiaba los mecanismos de las unidades de disco de IBM. Steve Wozniak comenzó a trabajar sin descanso, pero no fue hasta el último momento cuando se tomó en serio el asunto, para llegar a presentar la nueva unidad de disco en la Feria de Electrónica de Consumo y en la Segunda Feria del Ordenador de la Costa Oeste. Y terminó el diseño un día antes del evento.

Partiendo de los diseños de Shugart, Wozniak creó una unidad de disco con siete chips.

En algunos medios se cuenta la anécdota que Wozniak tenía preparados unos discos con todo el software de gestión de la unidad para las demostraciones en la feria y, por un error debido al cansancio, los borró accidentalmente. Afirmó que estaba todo en su cabeza, y al día siguiente por la mañana hizo de nuevo esa parte del trabajo. Pero lo importante no fue esa anécdota, sino que Wozniak, partiendo de los diseños de Shugart, creó una unidad de disco con siete chips en lugar de los cincuenta de la original, además de mejorar la fiabilidad y proponer nuevas funcionalidades.

La unidad de disco de Apple II llamada Disk II fue presentada en Junio de 1978, un año después del ordenador, y fue un éxito rotundo entre los expertos de la competencia, pasando un minucioso escrutinio de todo aquel que se acercaba al stand de Apple. Lee Felsenstein, famoso creador del Osborne 1 y miembro fundador del Homebrew Computer Club, afirmó acerca de Apple y su Disk II: «Será mejor que nos interpongamos en el camino de esos muchachos». Chuck Peddle, reconocido como uno de los padres del ordenador personal y creador del microprocesador MOS 6502 afirmó sobre el Disk II: «Transformó la industria por completo». En el caso de Peddle, también se encontraba en ese momento en un equipo de trabajo para desarrollar una unidad de disco, y perdió la batalla ante el diseño de Wozniak.

La unidad de disco base de Shugart tuvo algunos problemas de fiabilidad en algunas piezas.

En realidad la unidad de disco Disk II de Apple era la unidad de disco Shugart SA-400, pero sin controladora de disco, que fue sustituida por la diseñada por Wozniak. Aun así aquella unidad de disco base de Shugart tuvo algunos problemas de fiabilidad en algunas piezas, que tuvieron que ser plagiadas por los técnicos del laboratorio de Apple para solucionar aquellos problemas.

Por las prisas de Mike Markkula, primer inversor que tuvo Apple y posteriormente segundo CEO en la historia de Apple, la unidad de disco Disk II fue lanzada sin un manual de usuario decente, algo que provocó que un cliente de California que compró una unidad y no supo hacer nada con ella por la falta de documentación escribiera a Markkula una carta de queja que empezaba por «asquerosos bastardos», y después de una serie de quejas terminaba con «Idos a la mierda. Ojalá se os muera el perro».

A los primeros ordenadores Apple les faltaba algo…

Steve Jobs, Mike Scott —CEO de Apple en 1978—, y Mike Markkula sabían que la competencia nacida en un par de años en la carrera por el desarrollo del ordenador personal era muy fuerte y a los primeros ordenadores Apple les faltaba algo… la unidad de disco, que se alcanzó con el dispositivo Disk II, y la Killer App que fue VisiCalc. Ambos productos colocaron a Apple en una clara ventaja de un mercado que estaba a punto de explotar, y la unidad de disco, en la actualidad, sigue siendo considerada por los expertos como una obra de arte de la ingeniería gracias a su ingenioso diseño.

No deseo terminar este artículo sin comentar una curiosidad más: Shugart Associates fue adquirida por Xerox en los setenta, y en 1978 el propio Alan Shugart fue despedido. En 1979 Alan Shugart, en sociedad con Finis Conner, fundó Shugart Technology, que posteriormente pasó a llamarse Seagate Technology, el famoso fabricante de unidades de disco que todo el mundo conoce en la actualidad.

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Historia

Ventamatic, pionera en el desarrollo de la informática personal en España

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Ventamatic

En la década de los años ochenta empresas como Indescomp y Ventamatic fueron elemento fundamental para el desarrollo de la informática personal en el país, y para el nacimiento de la época conocida como Edad de Oro del Software Español.

En el año 1983 una empresa llamada Indescomp lanzó al mercado el videojuego Bugaboo (La Pulga) creado por Paco Suárez y Paco Portalo… aquello, junto con el videojuego Fred, inició el periodo llamado La Edad del Software Español que duró nueve largos años. La empresa Indescomp fue el buque insignia de aquello, pero no fue la única entidad pionera… hubo otra entidad llamada Ventamatic que también formó parte de todo aquello.

En el año 1977 se inició una nueva etapa de Ventamatic de mano de Josep-Oriol Tomas Huynh-Quan-Chiêu.

A mediados de los años cincuenta Josep-Oriol Tomas Bartrina fundó la empresa Ventamatic, siendo en aquellos años pionera en el desarrollo, fabricación, y explotación de máquinas mecánicas de venta automática. En el año 1977 se inició una nueva etapa de Ventamatic de mano de Josep-Oriol Tomas Huynh-Quan-Chiêu, un periodo en el cual accedió a una emergente informática personal que todavía estaba naciendo.

A partir de 1977 la empresa Ventamatic recorrió un largo camino dentro del mundo de los ordenadores de ocho bits, allí fue fundado uno de los clubes de usuarios de España llamado Club Nacional de Usuarios de los ZX-81, tratando asuntos de aquella mítica máquina Spectrum ZX-81, y llegando a contar con cerca de 2.000 socios. Josep Oriol compró un Spectrum ZX-81 en Inglaterra, ordenador que recibió por correo y que le fascinó. Entonces empezó a divulgar sobre aquel equipo en su entorno, por ejemplo entre compañeros de universidad, y muchos de ellos quisieron uno… entonces empezó a importar equipos que después entregaba a su entorno. Así nació un canal de distribución no oficial antes de que la famosa entidad Investrónica de El Corte Inglés se transformara en el distribuidor oficial de Sinclair en España… hecho que popularizó a los ordenadores del fabricante británico en España.

Ventamatic importó y distribuyó algunos de los primeros microordenadores de ocho bits de éxito en España.

En Ventamatic también se editaron algunas de las primeras revisitas digitales sobre informática —Spectrumania y Spectrum Top Hits—, editadas en cinta cassette, además de importar y distribuir algunos de los primeros microordenadores de ocho bits de éxito como Sinclair ZX-81, ZX Spectrum, Oric 1, Jupiter Ace, Memotech MTX, o el sistema MSX.

No hay duda de que el ordenador personal comenzó a evolucionar en España a mediados de los años ochenta gracias a empresas como Indescomp y Ventamatic, pero el verdadero protagonista de aquella evolución no fue otro que el videojuego, ya que esa especialidad del software fue la que atrajo a un nuevo mundo a la gente. Y gracias al desarrollo de videojuegos Ventamatic ocupa un lugar especial en la historia del ordenador personal.

En el año 1984 Ventamatic presentó 3D Interceptor o El Constructor…

Inicialmente Ventamatic importaba juegos del extranjero para ser comercializados en España, concretamente desde el año 1981, y fue a partir del año 1983, en coincidencia con Indescomp y Bugaboo, cuando comenzó a crear y distribuir videojuegos de desarrollo propio. En el año 1983 Ventamatic lanzó títulos como El Escalador Loco o Autoestopista Galáctico, en el año 1984 presentó 3D Interceptor o El Constructor… y ese último se convirtió en un videojuego de culto para muchos…

La empresa Ventamatic también desarrolló y comercializó aplicaciones y utilidades para diversos tipos de gestión, como por ejemplo una de contabilidad, siendo una especialidad muy importante para la entidad, ya que otras grandes empresas competidoras se dedicaban al mundo lúdico exclusivamente, que era el gran punto de atracción para los usuarios.

La entidad Ventamatic terminó por migar hacia el mundo PC cuando el ordenador de 8 bits inició su declive.

Posteriormente, y cuando el mundo de ocho bits estaba muriendo y naciendo el mundo PC, la entidad Ventamatic migró hacia ese mundo PC, siendo pioneros también en la importación y comercialización de componentes sueltos, fenómeno que dio lugar al ordenador clónico. Muchos hitos y méritos acumula la entidad como para que no sea tenida en cuenta… desde mi punto de vista forma parte de la historia de la informática personal en España.

No obstante, Ventamatic no llegó al nivel de popularidad ni al tamaño de Indescomp, por ejemplo, pero no por ello debe caer en el olvido, porque fue una entidad de gran importancia en los ochenta para el desarrollo del ordenador personal en España. Y a diferencia de otras entidades más famosas, ya desaparecidas hace muchos años, Ventamatic todavía opera como consultoría especializada en el mundo de Internet, hasta en tres ocasiones varió el rumbo, teniendo que reinventarse, pero ha sobrevivido hasta la actualidad… no muchas entidades de la misma especialidad han logrado eso.

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