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Historia

Altair 8800… el prólogo del ordenador personal

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Altair 8800

En Enero de 1975 la revista Popular Electronics presentó un ordenador lanzado un mes antes y llamado Altair 8800. La revista Popular Electronics multiplicó por diez la venta de los «kits» cuando publicó el artículo.

En Enero de 1975 la revista Popular Electronics presentó un ordenador lanzado un mes antes y llamado Altair 8800. En aquellos años donde la informática buscaba evolucionar hacia un punto de inflexión que terminaría por globalizar la computación, era habitual presentar aquellos pequeños equipos (comparados a los «mainframes» habituales de las grande empresas) en «kits» para montar destinados a aquellos primeros aficionados a una nueva informática todavia sin definir.

A los creadores del equipo se les ocurrió vender aquel equipo ensamblado con la idea de llegar a pequeñas empresas y a particulares sin conocimientos de electrónica.

La revista Popular Electronics multiplicó por diez la venta de los «kits» cuando publicó al Altair 8800 y, entonces, a los creadores del equipo se les ocurrió vender aquel equipo ensamblado con la idea de llegar a pequeñas empresas y a particulares que no quisieran —o supieran— ensamblar aquel equipo.

En el año 1969 nació una empresa llamada Micro Instrumentation and Telemetry Systems («MITS»), fundada por Ed Roberts y Forrest Mims, y dedicada —en un principio— a producir módulos de telemetría en miniatura para cohetes. En el año 1971 se redirigió la empresa a la fabricación de calculadoras electrónicas, presentando la primera ese mismo año, y logrando cuantiosas ventas. Una posterior guerra de precios por culpa del logro de Texas Instruments de crear un nuevo chip para calculadoras que redujo el precio a la mitad, llevó en 1974 a la empresa MITS a tener deudas, y entonces se decidió de nuevo reorientar el negocio hacia la fabricación de «kits» de microcomputadores, algo que comenzaba a estar de moda en aquellos años.

El ordenador Altair 8800 que fue presentado el 19 de diciembre de 1974, y apareció en el número de Popular Electronics de Enero de 1975.

Ed Roberts logró comprar a un precio muy bajo a Intel una serie de microprocesadores Intel 8080 que tenían la carcasa defectuosa, y con ellos diseñó el «kit» del Altair 8800 que fue presentado el 19 de diciembre de 1974, y apareció en el número de Popular Electronics de Enero de 1975.

La principal característica, copiada posteriormente por otros ordenadores personales avanzados, fue la modularidad… el equipo estaba distribuido en 5 tarjetas montadas sobre una placaba base, característica que aparecerá en los futuros ordenadores personales lanzados al mercado. Aquella modularidad permitió, posteriormente, trabajar en futuras tarjetas de expansión para el Altair.

El Altair 8800 no incluyó ni teclado, ni monitor, ni una controladora de unidad donde almacenar y cargar programas.

Curiosamente, el Altair 8800 no es considerado el primer ordenador personal de la historia ¿Por qué? Porque no incluyó ni teclado, ni monitor, ni una controladora de unidad donde almacenar y cargar programas. Pero sí es considerado el primer ordenador basado en «kits» que tuvo gran éxito comercial.

El equipo Altair 8800 fue un gran éxito y fue la fuente de conocimiento de muchos de los jóvenes que poco tiempo después se convirtieron en grandes genios de la informática. Por ejemplo, unos desconocidos Bill Gates y Paul Allen con una empresa nueva llamada Microsoft y que gestionaban desde un domicilio particular, enviaron una carta a Ed Roberts ofreciendo el desarrollo de un lenguaje BASIC para el Altair 8800. Un mes después Paul Allen presentó el programa del BASIC en una cinta de papel, y Ed Roberts aceptó aquel lenguaje. El lenguaje BASIC desarrollado por Microsoft para el Altair 8800 se convirtió en el primer gran éxito de la empresa de Gates y Allen, y fue la rampa de lanzamiento para que unos años después IBM decidiera aceptar la oferta de Microsoft para desarrollar un sistema operativo para el futuro IBM PC.

Las primeras reuniones del Homebrew Computer Club estuvieron totalmente centradas en debatir, comentar, y presentar desarrollos para el Altair 8800.

También es importante destacar que cuando fue creado el famoso Homebrew Computer Club, las primeras reuniones estuvieron totalmente centradas en debatir, comentar, y presentar desarrollos precisamente para el Altair 8800. Y otros equipos informáticos de gran éxito de lo que posteriormente se conocería como la informática personal, como el Apple I creado por unos jóvenes Steve Jobs y Steve Wozniak con su nueva empresa Apple, o Lee Felsenstein, Bob Marsh, y Gordon French que diseñaron su equipo Sol-20, pusieron sus ojos en el Altair 8800.

El éxito de la empresa MITS creada Ed Roberts y Forrest Mims fue demasiado fugaz… a mediados de 1975 llegó al mercado el ordenador IMSAI 8080, un equipo competencia del Altair que sí incluyó monitor, teclado, y controladora  de disquetes. Aquel equipo competidor puso nerviosos a los dirigentes de la empresa MITS y tomaron la decisión de contrarrestar la oposición mediante estrategias de control de mercado en lugar de buscar la mejora de su propio equipo. Para el año 1976 el equipo Altair 8800 ya se había dejado de fabricar y la empresa estaba herida de muerte. Ed Roberts vendió la empresa buscando un socio más importante llamado Pertec Computer Corporation y terminó por abandonarla en 1977. Pertec decidió vender el equipo original Altair sin ningún cambio bajo otro nombre… y no logró éxito con el cambio.

El ordenador Altair 8800 fue el prólogo de la informática personal.

El nombre Altair 8800 persiste en la actualidad con importante fuerza dentro de la cultura popular. Por todo lo que rodea al ordenador, y por todos los grandes genios que tuvieron al equipo como la «musa» de sus nuevas ideas, y por ser el prólogo de la informática personal podemos afirmar que el ordenador es digno merecedor de ocupar un lugar destacado dentro de las leyendas de la informática.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

Historia

Camputers Lynx, el elegante ordenador de 8 bits que fracasó en un año

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Camputers lynx

En el año 1983, cuando otros ordenadores de 8 bits como ZX Spectrum u Oric-1 arrasaban en el emergente mercado del ordenador doméstico, nació un ordenador en el Reino Unido de interesantes características llamado Camputers Lynx.

Enero de 1983, fue lanzado al mercado el Oric-1, un microordenador de 8 bits nacido a la sombra de otro ordenador llamado ZX Spectrum de Sinclair, presentado unos meses antes, en 1982, y que se había convertido en el éxito del momento. Pero, casi al mismo tiempo, y en el país referente mundial de los ordenadores domésticos de 8 bits, que era Reino Unido, nació un ordenador para competir con todos aquellos llamado Camputers Lynx.

Camputers Lynx fue diseñado por John Shireff para la empresa británica Camputers, y lanzado al mercado en Marzo de 1983.

El ordenador Camputers Lynx fue diseñado por John Shireff para la empresa británica CamLynx, y lanzado al mercado en Marzo de 1983. El ordenador fue lanzado en tres versiones: 48K, 96K, y 128K. En realidad el modelo 48K fue actualizado a 96K en Septiembre de 1983, y todos aquellos clientes que ya habían comprado la máquina se les permitió enviar el equipo para que fuera actualizado a la nueva versión. Pero, para diciembre de 1983 ya habían lanzado un nuevo modelo de 128K… todo muy rápido…

Los orígenes de Camputers se remontan a principios de 1981, cuando Richard Greenwood, fundador de la pequeña empresa de diseño de electrónica con sede en Cambridge llamada GW Design Services (GWDS), decidió establecer una segunda empresa para fabricar y vender ordenadores domésticos. Aquella empresa fue llamada inicialmente Camtronic Circuits… luego fue renombrada a Camputers.

John Shirreff descubrió que tenía un don para la electrónica al experimentar  con música electrónica.

Fue por esa época que John Shirreff, que se había preparado como arquitecto pero descubrió que tenía un don para la electrónica al experimentar  con música electrónica, se unió al equipo como diseñador de circuitos y sistemas. Geoff Sore, uno de los primeros empleados de Richard Greenwood afirmó posteriormente: «Era el verdadero genio del diseño [Shirreff], tenía el talento para encontrar enfoques novedosos para las cosas». Un dato curioso, John Shirreff llegó a GWDS como diseñador de circuitos electrónicos cuando la empresa estaba desarrollando periféricos para dos equipos de 8 bits históricos: BBC Micro,  y Grundy NewBrain.

Para escribir todo el código necesario del hardware, la empresa contrató a Davis Jansons que había escrito previamente el código del hardware de otro equipo histórico: el Tandy TRS-80. Los manuales del ordenador Camputers Lynx fueron escritos por la esposa de Davis Jansons. Para lanzar el equipo al mercado la empresa Camputers recibió un crédito de Barclays que ascendió a 75.000 libras.

Los modelos de Camputers Lynx rápidamente fueron proveídos de unas magníficas unidades de disco, así como disfrutaron de un lenguaje BASIC muy potente para el momento. Además, los modelos 48K y 96K incorporaron un microprocesador Zilog Z80A de 4 Mhz de velocidad de fábrica. En cambio el modelo 128K incluyó un microprocesador Z80B que alcanzó una velocidad de fábrica de 6 Mhz… la diferencia fue sustancial en ese momento. Además, los equipos de Camputers fueron mucho más elegantes en lo que al acabado refiere.

Las unidades de disco solo fueron posibles a partir del modelo 96K.

Los modelos Lynx incluyeron una gran capacidad de ampliación al incorporar conector Centronics para impresora, interfaz para joystick Atari, ampliaciones de memoria, e interfaz de disco, así como la posibilidad de conectar unidad de disco externa. Eso sí, las unidades de disco solo fueron posibles a partir del modelo 96K. También existieron algunos problemas de compatibilidad… hubo software que funcionaba en la versión 48K y que dejó de funcionar si el equipo era actualizado para la versión 96K…

¿Por qué fracaso Camputer Lynx? Principalmente se achaca a dos factores: el precio de los ordenadores era elevado al ser comparado con una competencia que también supo poner en el mercado buenos ordenadores de 8 bits, y los modelos Lynx apenas dispusieron de software comercial para utilizar en el equipo. Y, a diferencia de otros equipos británicos de éxito del momento, los ordenadores Camputers Lynx apenas se vendieron en Reino Unido, solo un 20% o 30% de los equipos vendidos fueron entregados en su país de origen. La mayoría de los ordenadores fueron vendidos en Francia, Grecia, o España. Se estima que, en total, fueron vendidas unas 30.000 unidades.

Existe un emulador de Camputers Lynx de origen francés llamado CamLynx.

En Junio de 1984 la empresa Camputers quebró por culpa de más de medio millón de libras de deuda, siendo sus activos asumidos por Anston Technology bajo la idea de relanzar aquellos productos, algo que nunca se llegó a materializar. En la actualidad existe un emulador de Camputers Lynx de origen francés llamado CamLynx.

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Historia

La historia de la unidad de disco que revolucionó la informática personal

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unidad de disco

En el año 1978 Shugart Associates, la empresa de Alan Shugart, era la referencia mundial en lo que a unidades de disco refiere… hasta Junio de 1978 cuando Apple presentó la revolucionaria unidad de disco diseñada por Steve Wozniak.

La famosa empresa IBM fue pionera en lo que a unidades de disco refiere, y allá en los primeros años setenta lanzó unidades como la unidad de disco de ocho pulgadas primero, y cinco y un cuarto después… todo ello de la mano de su responsable de productos de almacenamiento, Alan Shugart. Posteriormente, en 1973, Alan dejaría IBM para fundar su propia empresa llamada Shugart Associates.

Gary Kildall se quejó a Steve Jobs por la enorme falta de seguridad y fiabilidad del interfaz de cinta.

En Junio de 1977 salió a la venta el primer ordenador compacto de Apple, el computador Apple II, pero lo hizo incluyendo un interfaz de cinta para extraer o almacenar los datos. El interfaz de cinta era extremadamente lento, contando con mucha fragilidad en la fiabilidad. En el caso concreto del ordenador Apple II, el interfaz de cinta diseñado en su momento por Steve Wozniak adolecía de importantes fallos. El propio Gary Kildall, propietario y fundador de la histórica empresa Digital Research y desarrollador del famoso sistema operativo CP/M, se quejó a Steve Jobs por la enorme falta de seguridad y fiabilidad del interfaz de cinta.

En Apple empezó a urgir la implantación de una unidad de disco para sus equipos, y Jobs recurrió a Shugart como medio de colaboración mientras Wozniak estudiaba los mecanismos de las unidades de disco de IBM. Steve Wozniak comenzó a trabajar sin descanso, pero no fue hasta el último momento cuando se tomó en serio el asunto, para llegar a presentar la nueva unidad de disco en la Feria de Electrónica de Consumo y en la Segunda Feria del Ordenador de la Costa Oeste. Y terminó el diseño un día antes del evento.

Partiendo de los diseños de Shugart, Wozniak creó una unidad de disco con siete chips.

En algunos medios se cuenta la anécdota que Wozniak tenía preparados unos discos con todo el software de gestión de la unidad para las demostraciones en la feria y, por un error debido al cansancio, los borró accidentalmente. Afirmó que estaba todo en su cabeza, y al día siguiente por la mañana hizo de nuevo esa parte del trabajo. Pero lo importante no fue esa anécdota, sino que Wozniak, partiendo de los diseños de Shugart, creó una unidad de disco con siete chips en lugar de los cincuenta de la original, además de mejorar la fiabilidad y proponer nuevas funcionalidades.

La unidad de disco de Apple II llamada Disk II fue presentada en Junio de 1978, un año después del ordenador, y fue un éxito rotundo entre los expertos de la competencia, pasando un minucioso escrutinio de todo aquel que se acercaba al stand de Apple. Lee Felsenstein, famoso creador del Osborne 1 y miembro fundador del Homebrew Computer Club, afirmó acerca de Apple y su Disk II: «Será mejor que nos interpongamos en el camino de esos muchachos». Chuck Peddle, reconocido como uno de los padres del ordenador personal y creador del microprocesador MOS 6502 afirmó sobre el Disk II: «Transformó la industria por completo». En el caso de Peddle, también se encontraba en ese momento en un equipo de trabajo para desarrollar una unidad de disco, y perdió la batalla ante el diseño de Wozniak.

La unidad de disco base de Shugart tuvo algunos problemas de fiabilidad en algunas piezas.

En realidad la unidad de disco Disk II de Apple era la unidad de disco Shugart SA-400, pero sin controladora de disco, que fue sustituida por la diseñada por Wozniak. Aun así aquella unidad de disco base de Shugart tuvo algunos problemas de fiabilidad en algunas piezas, que tuvieron que ser plagiadas por los técnicos del laboratorio de Apple para solucionar aquellos problemas.

Por las prisas de Mike Markkula, primer inversor que tuvo Apple y posteriormente segundo CEO en la historia de Apple, la unidad de disco Disk II fue lanzada sin un manual de usuario decente, algo que provocó que un cliente de California que compró una unidad y no supo hacer nada con ella por la falta de documentación escribiera a Markkula una carta de queja que empezaba por «asquerosos bastardos», y después de una serie de quejas terminaba con «Idos a la mierda. Ojalá se os muera el perro».

A los primeros ordenadores Apple les faltaba algo…

Steve Jobs, Mike Scott —CEO de Apple en 1978—, y Mike Markkula sabían que la competencia nacida en un par de años en la carrera por el desarrollo del ordenador personal era muy fuerte y a los primeros ordenadores Apple les faltaba algo… la unidad de disco, que se alcanzó con el dispositivo Disk II, y la Killer App que fue VisiCalc. Ambos productos colocaron a Apple en una clara ventaja de un mercado que estaba a punto de explotar, y la unidad de disco, en la actualidad, sigue siendo considerada por los expertos como una obra de arte de la ingeniería gracias a su ingenioso diseño.

No deseo terminar este artículo sin comentar una curiosidad más: Shugart Associates fue adquirida por Xerox en los setenta, y en 1978 el propio Alan Shugart fue despedido. En 1979 Alan Shugart, en sociedad con Finis Conner, fundó Shugart Technology, que posteriormente pasó a llamarse Seagate Technology, el famoso fabricante de unidades de disco que todo el mundo conoce en la actualidad.

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