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Historia

BASIC, el lenguaje de programación más famoso

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BASIC

En el año 1964 John George Kemeny y Thomas Eugene Kurtz crearon un lenguaje de programación para ordenadores que bautizaron con el acrónimo de BASIC («Beginner’s All-purpose Symbolic Instruction Code»), lenguaje creado en el Dartmouth College con finalidad docente… un lenguaje sencillo para que los jóvenes estudiantes pudieran practicar y aprender sobre una nueva ciencia de la informática que comenzaba a emerger con fuerza. Aquel primer lenguaje fue conocido con el nombre de Dartmouth BASIC.

En sus primeros años, en la década de los sesenta, el lenguaje BASIC obtuvo una importante popularidad gracias a ser uno de los lenguajes soportados por una serie de miniordenadores de gran éxito como fue la serie PDP de DEC.

Al lenguaje siempre le acompañaron dos características que le diferenciaron de otros lenguajes de programación: el carácter lectivo, ya que hasta hace no mucho era el lenguaje elegido para iniciarse en el mundo de la programación; y la gran cantidad de «dialectos», es decir, versiones del lenguaje, ya que existen muchas versiones para muchas plataformas informáticas diferentes.

Li-Chen Wang desarrolló el Tiny BASIC, un lenguaje de reducido espacio para ser ejecutado en los pequeños ordenadores de usuario que comenzaban a ser diseñados en aquel tiempo.

Si bien el lenguaje nació de la mano de Kemeny y Kurtz, su verdadera explosión sucedió en el año 1975 cuando el primer microordenador de éxito, el Altair 8800, se hizo tremendamente popular y se convirtió en la inspiración de lo que estaba por llegar: la informática personal de usuario. En ese año 1975 Li-Chen Wang desarrolló el Tiny BASIC, un lenguaje de reducido espacio para ser ejecutado en los pequeños ordenadores de usuario que comenzaban a ser diseñados en aquel tiempo. Aquella versión fue portada al Altair 8800 por Dennis Allison, que fue el primero en establecer un diseño del Tiny BASIC, programado después por gente como Li-Chen Wang.

Para mayor crecimiento de la popularidad del lenguaje, desde Altair se contrató en ese mismo año de 1975 a unos desconocidos Bill Gates y Paul Allen, que habían fundado una desconocida empresa llamada Microsoft, para desarrollar un lenguaje de programación BASIC, desarrollo que ejecutaron en tan solo un mes y entregaron en una cinta de papel. Unos años después, en 1979, Microsoft también fue el desarrollador de la versión para el exitoso Apple II de Steve Jobs y Steve Wozniak.

El éxito de Microsoft con aquel lenguaje fue tan grande que el gigante IBM llamó a su puerta y, en 1981, la primera creó el BASIC-C para la segunda, que fue un intérprete del lenguaje que fue pregrabado en la ROM de los primeros IBM PC. Posteriormente nacieron, a modo de evolución del BASIC-C, los lenguajes BASIC-D (de disco) y BASICA, que estaban incluidos en el disco del IBM PC-DOS.

Cuando llegaron los ordenadores compatibles con el PC, nació de la mano de Microsoft una versión llamada GWBASIC.

El lenguaje BASICA fue muy popular en los primeros años del IBM PC, pero cuando llegaron los ordenadores compatibles con el PC, nació de la mano de Microsoft una versión de BASIC —quizás la más popular de los años ochenta—, el GWBASIC, que era prácticamente el lenguaje BASICA pero desarrollado para el primer ordenador de éxito comercial compatible con el PC, el Compaq PC. El GWBASIC fue un interprete que rápidamente se extendió por el mundo PC.

A mediados de los años ochenta, y teniendo en cuenta que los ordenadores PC todavía eran caros, los equipos estrella eran los pequeños microordenadores basados en el microprocesador Zilog Z80, y con ellos nacieron varias versiones de gran éxito del lenguaje como el Locomotive BASIC de Locomotive Software para la serie Amstrad CPC, el Sinclair BASIC de la serie ZX Spectrum, el Amiga BASIC de los Commodore Amiga, el Atari BASIC de los ordenadores Atari, o el MSX BASIC de la arquitectura de ordenadores MSX.

A mediados de los años ochenta, Microsoft lanzó el Quick BASIC que fue una evolución del GW-BASIC. Pero a finales de la década de los años ochenta la informática, poco a poco, se fue haciendo más compleja desde el punto de vista del software, y ya no fue suficiente con entregar un intérprete o un compilador… se hizo necesario entregar algo más. Apareció en escena una empresa fundada en 1983 y llamada Borland que lanzó al mercado el Turbo BASIC, una nueva versión que incorporó un espectacular —para la época— editor de código fuente con opciones para la depuración, por ejemplo.

El entorno GEM no triunfó y las aplicaciones desarrolladas en BASIC para dicho entorno eran muy lentas… pero fue un avance importante.

A finales de los años ochenta se pudieron ver en los hogares —no solo en revistas de informática— los primeros entornos gráficos en la informática personal, en los equipos de Apple por ejemplo, o en el mundo PC con el GEM Desktop de Digital Research o el Windows 2.0 de Microsoft. Y aquellos nuevos entornos abrieron el camino para la creación del Locomotive BASIC 2, una versión específica para el entorno GEM que permitió crear aplicaciones dotadas del carácter gráfico del entorno por el que corrían. El entorno GEM no triunfó y las aplicaciones desarrolladas para dicho entorno eran muy lentas… pero fue un avance importante.

Ya entrada la década de los años noventa, el lenguaje dio un giro total con la llegada de los sistemas operativos de Windows, creando Microsoft la larga serie de lenguajes Visual Basic, y Visual Basic .Net vigentes en la actualidad.

El lenguaje BASIC es un auténtico mito de la informática.

Hablar de la serie histórica lenguajes de programación BASIC no es hablar de la mayor potencia en programación, ni de la mayor complejidad y usabilidad, pero sí que podemos hablar del lenguaje de programación más popular, del mas replicado en diferentes plataformas y en diferentes sistemas operativos, del más usado con fines lectivos, y uno de los pocos lenguajes de programación nacido en la década de los años sesenta que actualmente sigue siendo utilizado en una amplía mayoría de desarrollos —se estima que el 70% u 80% de las aplicaciones comerciales del entorno Windows se desarrollan en Visual Basic—; el lenguaje BASIC es un auténtico mito de la informática.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

Historia

La historia de la unidad de disco que revolucionó la informática personal

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unidad de disco

En el año 1978 Shugart Associates, la empresa de Alan Shugart, era la referencia mundial en lo que a unidades de disco refiere… hasta Junio de 1978 cuando Apple presentó la revolucionaria unidad de disco diseñada por Steve Wozniak.

La famosa empresa IBM fue pionera en lo que a unidades de disco refiere, y allá en los primeros años setenta lanzó unidades como la unidad de disco de ocho pulgadas primero, y cinco y un cuarto después… todo ello de la mano de su responsable de productos de almacenamiento, Alan Shugart. Posteriormente, en 1973, Alan dejaría IBM para fundar su propia empresa llamada Shugart Associates.

Gary Kildall se quejó a Steve Jobs por la enorme falta de seguridad y fiabilidad del interfaz de cinta.

En Junio de 1977 salió a la venta el primer ordenador compacto de Apple, el computador Apple II, pero lo hizo incluyendo un interfaz de cinta para extraer o almacenar los datos. El interfaz de cinta era extremadamente lento, contando con mucha fragilidad en la fiabilidad. En el caso concreto del ordenador Apple II, el interfaz de cinta diseñado en su momento por Steve Wozniak adolecía de importantes fallos. El propio Gary Kildall, propietario y fundador de la histórica empresa Digital Research y desarrollador del famoso sistema operativo CP/M, se quejó a Steve Jobs por la enorme falta de seguridad y fiabilidad del interfaz de cinta.

En Apple empezó a urgir la implantación de una unidad de disco para sus equipos, y Jobs recurrió a Shugart como medio de colaboración mientras Wozniak estudiaba los mecanismos de las unidades de disco de IBM. Steve Wozniak comenzó a trabajar sin descanso, pero no fue hasta el último momento cuando se tomó en serio el asunto, para llegar a presentar la nueva unidad de disco en la Feria de Electrónica de Consumo y en la Segunda Feria del Ordenador de la Costa Oeste. Y terminó el diseño un día antes del evento.

Partiendo de los diseños de Shugart, Wozniak creó una unidad de disco con siete chips.

En algunos medios se cuenta la anécdota que Wozniak tenía preparados unos discos con todo el software de gestión de la unidad para las demostraciones en la feria y, por un error debido al cansancio, los borró accidentalmente. Afirmó que estaba todo en su cabeza, y al día siguiente por la mañana hizo de nuevo esa parte del trabajo. Pero lo importante no fue esa anécdota, sino que Wozniak, partiendo de los diseños de Shugart, creó una unidad de disco con siete chips en lugar de los cincuenta de la original, además de mejorar la fiabilidad y proponer nuevas funcionalidades.

La unidad de disco de Apple II llamada Disk II fue presentada en Junio de 1978, un año después del ordenador, y fue un éxito rotundo entre los expertos de la competencia, pasando un minucioso escrutinio de todo aquel que se acercaba al stand de Apple. Lee Felsenstein, famoso creador del Osborne 1 y miembro fundador del Homebrew Computer Club, afirmó acerca de Apple y su Disk II: «Será mejor que nos interpongamos en el camino de esos muchachos». Chuck Peddle, reconocido como uno de los padres del ordenador personal y creador del microprocesador MOS 6502 afirmó sobre el Disk II: «Transformó la industria por completo». En el caso de Peddle, también se encontraba en ese momento en un equipo de trabajo para desarrollar una unidad de disco, y perdió la batalla ante el diseño de Wozniak.

La unidad de disco base de Shugart tuvo algunos problemas de fiabilidad en algunas piezas.

En realidad la unidad de disco Disk II de Apple era la unidad de disco Shugart SA-400, pero sin controladora de disco, que fue sustituida por la diseñada por Wozniak. Aun así aquella unidad de disco base de Shugart tuvo algunos problemas de fiabilidad en algunas piezas, que tuvieron que ser plagiadas por los técnicos del laboratorio de Apple para solucionar aquellos problemas.

Por las prisas de Mike Markkula, primer inversor que tuvo Apple y posteriormente segundo CEO en la historia de Apple, la unidad de disco Disk II fue lanzada sin un manual de usuario decente, algo que provocó que un cliente de California que compró una unidad y no supo hacer nada con ella por la falta de documentación escribiera a Markkula una carta de queja que empezaba por «asquerosos bastardos», y después de una serie de quejas terminaba con «Idos a la mierda. Ojalá se os muera el perro».

A los primeros ordenadores Apple les faltaba algo…

Steve Jobs, Mike Scott —CEO de Apple en 1978—, y Mike Markkula sabían que la competencia nacida en un par de años en la carrera por el desarrollo del ordenador personal era muy fuerte y a los primeros ordenadores Apple les faltaba algo… la unidad de disco, que se alcanzó con el dispositivo Disk II, y la Killer App que fue VisiCalc. Ambos productos colocaron a Apple en una clara ventaja de un mercado que estaba a punto de explotar, y la unidad de disco, en la actualidad, sigue siendo considerada por los expertos como una obra de arte de la ingeniería gracias a su ingenioso diseño.

No deseo terminar este artículo sin comentar una curiosidad más: Shugart Associates fue adquirida por Xerox en los setenta, y en 1978 el propio Alan Shugart fue despedido. En 1979 Alan Shugart, en sociedad con Finis Conner, fundó Shugart Technology, que posteriormente pasó a llamarse Seagate Technology, el famoso fabricante de unidades de disco que todo el mundo conoce en la actualidad.

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Historia

Ventamatic, pionera en el desarrollo de la informática personal en España

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Ventamatic

En la década de los años ochenta empresas como Indescomp y Ventamatic fueron elemento fundamental para el desarrollo de la informática personal en el país, y para el nacimiento de la época conocida como Edad de Oro del Software Español.

En el año 1983 una empresa llamada Indescomp lanzó al mercado el videojuego Bugaboo (La Pulga) creado por Paco Suárez y Paco Portalo… aquello, junto con el videojuego Fred, inició el periodo llamado La Edad del Software Español que duró nueve largos años. La empresa Indescomp fue el buque insignia de aquello, pero no fue la única entidad pionera… hubo otra entidad llamada Ventamatic que también formó parte de todo aquello.

En el año 1977 se inició una nueva etapa de Ventamatic de mano de Josep-Oriol Tomas Huynh-Quan-Chiêu.

A mediados de los años cincuenta Josep-Oriol Tomas Bartrina fundó la empresa Ventamatic, siendo en aquellos años pionera en el desarrollo, fabricación, y explotación de máquinas mecánicas de venta automática. En el año 1977 se inició una nueva etapa de Ventamatic de mano de Josep-Oriol Tomas Huynh-Quan-Chiêu, un periodo en el cual accedió a una emergente informática personal que todavía estaba naciendo.

A partir de 1977 la empresa Ventamatic recorrió un largo camino dentro del mundo de los ordenadores de ocho bits, allí fue fundado uno de los clubes de usuarios de España llamado Club Nacional de Usuarios de los ZX-81, tratando asuntos de aquella mítica máquina Spectrum ZX-81, y llegando a contar con cerca de 2.000 socios. Josep Oriol compró un Spectrum ZX-81 en Inglaterra, ordenador que recibió por correo y que le fascinó. Entonces empezó a divulgar sobre aquel equipo en su entorno, por ejemplo entre compañeros de universidad, y muchos de ellos quisieron uno… entonces empezó a importar equipos que después entregaba a su entorno. Así nació un canal de distribución no oficial antes de que la famosa entidad Investrónica de El Corte Inglés se transformara en el distribuidor oficial de Sinclair en España… hecho que popularizó a los ordenadores del fabricante británico en España.

Ventamatic importó y distribuyó algunos de los primeros microordenadores de ocho bits de éxito en España.

En Ventamatic también se editaron algunas de las primeras revisitas digitales sobre informática —Spectrumania y Spectrum Top Hits—, editadas en cinta cassette, además de importar y distribuir algunos de los primeros microordenadores de ocho bits de éxito como Sinclair ZX-81, ZX Spectrum, Oric 1, Jupiter Ace, Memotech MTX, o el sistema MSX.

No hay duda de que el ordenador personal comenzó a evolucionar en España a mediados de los años ochenta gracias a empresas como Indescomp y Ventamatic, pero el verdadero protagonista de aquella evolución no fue otro que el videojuego, ya que esa especialidad del software fue la que atrajo a un nuevo mundo a la gente. Y gracias al desarrollo de videojuegos Ventamatic ocupa un lugar especial en la historia del ordenador personal.

En el año 1984 Ventamatic presentó 3D Interceptor o El Constructor…

Inicialmente Ventamatic importaba juegos del extranjero para ser comercializados en España, concretamente desde el año 1981, y fue a partir del año 1983, en coincidencia con Indescomp y Bugaboo, cuando comenzó a crear y distribuir videojuegos de desarrollo propio. En el año 1983 Ventamatic lanzó títulos como El Escalador Loco o Autoestopista Galáctico, en el año 1984 presentó 3D Interceptor o El Constructor… y ese último se convirtió en un videojuego de culto para muchos…

La empresa Ventamatic también desarrolló y comercializó aplicaciones y utilidades para diversos tipos de gestión, como por ejemplo una de contabilidad, siendo una especialidad muy importante para la entidad, ya que otras grandes empresas competidoras se dedicaban al mundo lúdico exclusivamente, que era el gran punto de atracción para los usuarios.

La entidad Ventamatic terminó por migar hacia el mundo PC cuando el ordenador de 8 bits inició su declive.

Posteriormente, y cuando el mundo de ocho bits estaba muriendo y naciendo el mundo PC, la entidad Ventamatic migró hacia ese mundo PC, siendo pioneros también en la importación y comercialización de componentes sueltos, fenómeno que dio lugar al ordenador clónico. Muchos hitos y méritos acumula la entidad como para que no sea tenida en cuenta… desde mi punto de vista forma parte de la historia de la informática personal en España.

No obstante, Ventamatic no llegó al nivel de popularidad ni al tamaño de Indescomp, por ejemplo, pero no por ello debe caer en el olvido, porque fue una entidad de gran importancia en los ochenta para el desarrollo del ordenador personal en España. Y a diferencia de otras entidades más famosas, ya desaparecidas hace muchos años, Ventamatic todavía opera como consultoría especializada en el mundo de Internet, hasta en tres ocasiones varió el rumbo, teniendo que reinventarse, pero ha sobrevivido hasta la actualidad… no muchas entidades de la misma especialidad han logrado eso.

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