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Manuel Llaca

Hardware

Las máquinas de escribir computerizadas: la serie Amstrad PCW

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Amstrad PCW 8512

Corría el año 1985 y la empresa británica Amstrad —fundada por Alan Michael Sugar se encontraba en la cima del éxito en toda Europa gracias a la informática personal, y a su serie de 8 bits de gran éxito llamada Amstrad CPC. La idea original de la serie PCW no era competir con el mundo de los 8 bits, ni con Apple, ni con el mundo PC que acababa de emerger; la idea era diferente: competir con las máquinas de escribir más modernas como la Olivetti de pantalla dedicada. Las siglas «PCW» significan «Personal Computer Word processor», y se vendió como tal: un equipo diseñado específicamente para ser un procesador de textos… una máquina de escribir informatizada.

La serie PCW debutó con los modelos 8256 y 8512, y aquellos equipos estuvieron llenos de innovaciones y de grandes diferencias con respecto a otros equipos informáticos del momento. En primer lugar, debemos destacar la integración: los equipos PCW fueron vendidos con monitor, teclado, e impresora… todo en una unidad indivisible. La segunda característica de la integración tenía que ver con la placa base que iba en el interior del monitor, y sus características unidades de disco de 3 pulgadas que también estaban alojadas en el monitor; incluso la idea original fue integrar la impresora dentro del conjunto, pero diversos problemas en el desarrollo provocaron la modificación del proyecto para terminar por ser un periférico más, aunque parte de la funcionalidad de la mencionada impresora estaba en el interior del monitor.

Uno de los objetivos de los ordenadores Amstrad PCW fue el bajo coste económico; existió un plan de lanzar un ordenador-máquina de escribir competitivo económicamente hablando. Para abaratar costes no se incluyó un conector Centronics para reducir el coste de implementación de la impresora; se eligió el procesador Zilog Z80 por ser más barato que los modelos de Intel del momento; se incluyó únicamente un monitor de fósforo verde, sin existir la posibilidad de color. En el caso de la impresora se hizo tan sencilla que se retiraron tantos componentes de uso estándar que solo era utilizable en los propios equipos Amstrad PCW. En cambio, en el caso de la memoria RAM, utilizaban 256 o 512 Kilobytes; mucha memoria para la época, inicialmente incompatible con la persecución del bajo coste. Aquello fue así porque el desarrollo del Amstrad PCW coincidió en tiempo con una importante bajada del precio de la memoria RAM. Para abaratar más, tampoco incorporó una ROM con el software más básico de arranque.

Otro dato imporante: Aunque la nueva gama de ordenadores de Amstrad contaba con el Z80 como microprocesador, y también contaba la misma disquetera de la serie CPC del mismo fabricante, curiosamente, ambos modelos de equipos (CPC/PCW) eran incompatibles entre sí.

En el apartado del software, la serie PCW incorporó un disquete con el CP/M 3.1, y otro disquete con el LocoScript, el procesador de textos que acompañó a aquella serie de ordenadores y la característica final que necesitaba para ser una máquina de escribir informatizada. Los ordenadores PCW no contaron con disco duro, por lo que para operar con el equipo era necesario arrancar el ordenador desde el disquete del CP/M. Curiosamente, el LocoScript no requería un sistema operativo por debajo, por lo que el ordenador arrancaba sin problemas directamente con aquel software desde su disquete. La serie PCW también contó con su propio BASIC, un excelente Mallard BASIC, que era incompatible en muchos aspectos con el Locomotive BASIC de los ordenadores Amstrad CPC.

¿Cuál era la diferencia entre los modelos 8256 y 8512 del Amstrad PCW? La memoria: el primero contaba con 256 Kilobytes de RAM, el segundo contaba con 512 Kilobytes. Y también las disqueteras: el primero contaba con una disquetera en el monitor, el segundo contaba con doble disquetera.

Aquellos equipos fueron un rotundo éxito en el mercado, fue otra forma de ver el procesamiento de textos: la serie PCW fue líder de ventas, y durante un tiempo tuvieron mucha presencia en los hogares, y en mediana o pequeña empresa. Su intromisión en el mercado se dio en un momento ideal… se dio en una época de «vacío tecnológico», ya que los ordenadores de 8 bits basados en sistemas propietarios del cada fabricante comenzaron a perder fuerza, y el mundo PC comenzaba a tener una importante presencia. Ya entrados los años noventa, con la irrupción total del mundo PC, el PCW se fue diluyendo. Se dejaron de vender, pero muchos propietarios de aquellos equipos siguieron usándolos durante muchos años.

Posteriores a los modelos 8256 y 8512 existieron los modelos 9512 (1987), 9256 (1991), 9512+ (1991), PCW10 (1993), y PCW16 (1996), que fue el último modelo que cambió por completo el hardware y el software adoptando un estilo «Apple Macintosh», pero apenas tuvo presencia en el mercado. Ninguno de esos equipos tuvo el éxito y proyección de los dos primeros, y no eran fáciles de encontrar en los hogares.

En mi caso, en el año 1987, dispuse en mi domicilio de un Amstrad PCW 8256, y utilicé aquel equipo a modo de procesador de textos, además de programar en BASIC, y utilizar su CP/M. Compagine aquel equipo con un Amstrad CPC 6128, por lo que deseo aportar una opinión personal basada en una visión real de la utilización de aquel equipo. En primer lugar, debo afirmar que el PCW aparentaba ser un equipo más profesional que el CPC que era más pensado para asuntos lúdicos y para asuntos con mayor dependencia de los gráficos. He de comentar que la total incompatibilidad entre el PCW y el CPC fue un punto negativo para mí, sobre todo valorando que ambos utilizaron un procesador Z80 y la misma unidad de disco. En segundo lugar, debo destacar que el LocoScript fue un gran procesador de textos a la altura del famoso WordStar, dominante de la especialidad en aquellos años. La posibilidad de pantalla a color hizo más llamativo al CPC y, al mismo tiempo, el excesivo carácter «máquina de escribir» del PCW hizo que se portara muy poco software para aquella serie de ordenadores. Existieron videojuegos para el PCW, y otro tipo de software no-lúdico también, pero era realmente difícil encontrar aplicaciones para aquella serie. En mi opinión, la serie PCW contó con gran estabilidad y un buen funcionamiento, pero su excesivo «encasillamiento» en su mundo cerrado del procesado de textos, provocó que un año después vendiera mi PCW 8256 para comprar el que fue primer PC Compatible.

Aunque los equipos Amstrad PCW desaparecieron del mercado ya entrados los años noventa, tuvieron su momento de gloria, sobre todo los modelos 8256 y 8512, y marcaron un estilo propio en lo que a concepción de su diseño concierne. Aquellos ordenadores merecen su propio espacio en el interior de la memoria histórica de la informática.

 

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Crónica de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

Hardware

Jupiter Ace, la influencia de Sinclair que fracasó por no incluir el BASIC

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Jupiter Ace

En el año 1981 dos empleados de Sinclair fundaron la empresa Jupiter Cantab, y en aquella empresa se diseñó un ordenador llamado Jupiter Ace que terminó por fracasar por incorporar en la ROM un lenguaje de programación, llamado FORTH, más potente y eficiente que el BASIC.

En el año 1981 la empresa Sinclair ya contaba con importante éxito gracias a sus microordenadores Sinclair ZX-80 y ZX-81, y estaba en la órbita de lanzar al mercado el famoso Spectrum ZX. Entonces dos empleados de la entidad británica decidieron fundar su propia empresa y diseñar un ordenador personal de 8 bits claramente influenciado por los diseñados en la entidad Sinclair… el ordenador personal Jupiter Ace.

Richard Altwasser y Steven Vickers crearon en 1981 la empresa Jupiter Cantab.

Richard Altwasser y Steven Vickers habían terminado en 1981 el desarrollo del Sinclair ZX-81 y habían participado en el desarrollo del ZX Spectrum a punto de ser lanzado al mercado. Con el conocimiento del que disponían, y viendo un mercado del ordenador personal muy emergente, crearon la empresa Jupiter Cantab —abreviatura de Cantabridgian—. Y se lanzaron a diseñar un ordenador personal de 8 bits partiendo de la base de ideas de los proyectos en los que trabajaron en Sinclair.

En 1982 fue lanzado al mercado un ordenador llamado Jupiter Ace que era muy similar al Sinclair ZX-81, pero con alguna diferencia importante. Por ejemplo, el Jupiter Ace incorporó un puerto de usuario que permitía la posibilidad de emitir sonido, algo que no podía hacer el ZX-81. También podían utilizar las expansiones de memoria creadas para el ZX-81, siempre y cuando su capacidad no fuera superior a los 64 Kilobytes.

Altwasser y Vickers decidieron innovar a la hora de elegir el lenguaje de programación a incorporar en la ROM del Jupiter ACE.

El gran golpe de efecto que querían dar Altwasser y Vickers venía de la mano del lenguaje de programación a incorporar en la ROM del Jupiter ACE… en aquellos años los equipos de 8 bits solían incorporar un intérprete de programación en ROM que arrancaba al encender la máquina, y en casi todos el elegido era el lenguaje BASIC, por su sencillez. Pero para el Jupiter Ace decidieron elegir al lenguaje Forth en lugar del BASIC, un lenguaje de programación más eficiente y potente. El lenguaje Forth era diez veces más rápido que el lenguaje BASIC, pero mucho más complicado de aprender. Aquella incorporación fue valorada positivamente por los profesionales del diseño de ordenadores de la época.

Existió un segundo modelo de Jupiter Cantab, conocido bajo el nombre de Jupiter Ace 4000, destinado al mercado americano, pero ambos modelos, aun siendo interesantes desde el punto de vista de diseño y especificaciones, fracasaron en el mercado ¿Por qué? Con certeza no se puede saber, pero los expertos están de acuerdo en señalar la no elección del BASIC como lenguaje en ROM como el principal factor de su fracaso.

Es importante comentar que el hecho de elegir un componente mejor no implica éxito, ya que en la informática la estandarización es vital, y fue el BASIC el lenguaje estandarizado y el que marcó el camino del éxito en los ordenadores de 8 bits. Así que, finalmente, todo apunta a que la elección del lenguaje Forth como desmarque del Jupiter Ace sobre la serie Sinclair fue la piedra en el camino que impidió el éxito de un ordenador personal más que aceptable.

Para el año 1983 Jupiter Cantab ya había entrado en quiebra, siendo adquirida por Boldfield Computing.

El trayecto de la empresa Jupiter Cantab fue breve… para el año 1983 ya había entrado en quiebra, siendo adquirida por Boldfield Computing, entidad que no buscó reflotar, sino liquidar todo el almacén de la empresa original para terminar por cerrar definitivamente el proyecto empresarial de Altwasser y Vickers. Se calcula que en el breve tiempo de actividad de la empresa fueron vendidas ocho mil unidades de Jupiter Ace.

El ordenador Jupiter Ace es un equipo muy raro de encontrar, y los pocos que se encuentran están a la venta por cantidades muy elevadas… son equipos muy cotizados por los coleccionistas. No obstante, y gracias a que el equipo utiliza componentes que todavía se pueden adquirir, existe en Internet una página web que explica como construir un ordenador Jupiter Ace casero (http://trastero.speccy.org/cosas/droy/jupiter/jupiter_s.htm).

En el proyecto Gutenberg 3.0 está disponible un recopilatorio de manuales de usuario donde se puede encontrar el correspondiente al ordenador Jupiter Ace.

También existen en Internet varios emuladores del ordenador Jupiter Ace, así como existe la página web del proyecto Gutenberg 3.0 donde está disponible un recopilatorio de manuales de usuario de ordenadores clásicos donde se puede encontrar el manual de usuario del Jupiter Ace.

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Hardware

Z-80 SoftCard: Cuando Microsoft transformó el Apple II en un Zilog Z80

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Z-80 SoftCard

En el año 1980 Microsoft creó una tarjeta llamada Z-80 SoftCard para el ordenador Apple II que transformaba al equipo en un ordenador basado en el procesador Zilog Z80.

Antes de hablar de la tarjeta Z-80 SoftCard, es importante plantear el escenario de la informática personal en el año 1980. En ese año Microsoft ya era una empresa prometedora, pero todavía no había nacido el IBM PC, ni el sistema operativo PC-DOS —o MS-DOS cuando era vendido fuera de IBM—. La informática personal era ya una nueva especialidad de éxito, los ordenadores personales comenzaban a llegar a los hogares, y el ordenador tipo era de fabricación propietaria (incompatible con otros fabricantes), con procesador de 8 bits, y basado en el famoso Zilog Z80 creado por Federico Faggin.

El lenguaje de programación de éxito era el BASIC, potenciado comercialmente desde que Bill Gates y Paul Allen crearon en Microsoft la versión Altair BASIC.

Respecto al software, el sistema operativo de éxito era el llamado CP/M de Gary Kildall y su empresa Digital Research, y el lenguaje de programación de éxito era el BASIC, potenciado comercialmente desde que Bill Gates y Paul Allen crearon en Microsoft la versión Altair BASIC para el exitoso ordenador Altair 8800.

La empresa Apple, fundada por Steve Jobs y Steve Wozniak tan solo cuatro años antes, aportaba una línea de gran éxito de ordenadores personales diferente a los basados en Z80. Para el año 1980 la relación entre Apple y Microsoft ya había dado sus frutos, por ejemplo en Enero de 1978 al lanzar en el mercado el AppleSoft BASIC creado por Microsoft, y dio un nuevo fruto cuando a Microsoft se le ocurrió la idea de crear una tarjeta que permitiera al Apple II entrar en el mundo del Zilog Z80.

Microsoft creó lo que en la actualidad se considera su primer producto de hardware.

En realidad, la pretensión de Microsoft era llevar al Apple II con su excelente procesador MOS 6502 al mundo creado entorno al sistema operativo CP/M, y ese sistema era únicamente compatible con el microprocesador Intel 8080… y el procesador Zilog Z80 era compatible con el de Intel, aportando un gran rendimiento a bajo coste. Entonces Microsoft creó lo que en la actualidad se considera como su primer producto de hardware.

La tarjeta Z-80 SoftCard incorporaba un microprocesador Zilog Z80 totalmente compatible con el Intel 8080 y permitía a cualquier ordenador Apple II ejecutar el sistema operativo CP/M y, con ello, abrirse a un mundo de software mucho más amplío. Por ejemplo, permitió ejecutar en el ordenador Apple II el famoso procesador de textos WordStar. Otro dato interesante: la tarjeta de expansión incluyó en su interior el famoso lenguaje BASIC creado por Microsoft. Alrededor del procesador Z80 la tarjeta también necesitó incorporar una serie de chips TTL de la serie 74LS00 para realizar la adaptación del bus del Z80 al bus diseñado para el Apple II.

El sistema operativo CP/M era transferido a la tarjeta Z-80 SoftCard por medio de un puerto serie especial que incorporó la tarjeta, utilizando software de transmisión de datos como, por ejemplo, el conocido Kermit-80.

La empresa California Computer Systems fabricó la placa para Microsoft.

La tarjeta Z-80 SoftCard fue presentada en Marzo de 1980, siendo creada por Tim Paterson en la empresa Seattle Computer Products. Posteriormente fue rediseñada y mejorada en Burtonix por Don Burtis. La empresa California Computer Systems fabricó la placa para Microsoft. La idea original del producto fue del socio de Bill Gates, Paul Allen.

Un dato curioso, Tim Paterson trabajó en la tarjeta Z-80 SoftCard para Microsoft, y a finales de 1980, cuando IBM no llegó a un acuerdo con Gary Kildall para incluir el CP/M en su nuevo IBM PC, recurrió a Microsoft solicitando una alternativa de sistema operativo de la cual, en ese momento, no disponía. Pero Paul Allen, que ya conocía al ingeniero Tim Paterson que había trabajado sobre su idea de la Z-80 SoftCard, habló a Bill Gates de un proyecto de sistema operativo llamado QDOS en el que estaba trabajando Paterson en Seattle Computer Products. Posteriormente, un desarrollo basado en ese QDOS se transformó en el MS-DOS.

La tarjeta Z-80 SoftCard se convirtió en un gran éxito comercial.

Una vez presentada la tarjeta Z-80 SoftCard en Marzo de 1980, se convirtió en un gran éxito comercial, y fue la principal fuente de ingresos de Microsoft en el año 1980. En Junio de 1983 fue lanzado al mercado el ordenador Apple IIe, y Microsoft también lanzó al mercado una segunda tarjeta de conversión para el nuevo equipo; fue llamada Premium Softcard IIe. En el año 1986 el producto dejó de ser fabricado.

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