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Ivan Sutherland, el creador del mundo gráfico

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Ivan Sutherland es un pionero de la informática moderna, uno de esos grandes profesionales que, con su labor de investigación, aportó importantes y modernas tecnologías al mundo de la informática. Quizás su invento más famoso sea el «Sketchpad», el primer programa informático capaz de manipular objetos gráficos. Alan Kay, considerado el padre conceptual del interfaz gráfico o «GUI», empezó a desarrollar su concepto del mundo gráfico informático cuando inició su colaboración precisamente con Ivan Sutherland y su «Sketchpad» —dispositivo que, en realidad, fue el protagonista de la tesis doctoral de Ivan—.

El «Sketchpad»

El «Sketchpad» era un programa pensado para lograr interactuar a computadoras con humanos, y el objetivo de Sutherland era que el hombre pudiera utilizar los ordenadores para crear gráficos, terminando por establecer una relación humano-máquina a través de aquellos gráficos. Diseñó un sistema que ofrecía al usuario la posibilidad de dibujar puntos, segmentos de líneas, y arcos circulares, todos ellos ejecutados sobre la pantalla del monitor directamente usando un dispositivo llamado lápiz de luz.

El Diseño Asistido por Ordenador

Dentro del apartado del mundo gráfico de la informática, Sutherland, desarrolló muchos otros aspectos como el concepto de modelado en tres dimensiones en los ordenadores, apartado fundamental para la especialidad que ahora se conoce como CAD (Diseño asistido por ordenador).

El trabajo en las Universidades

Sutherland trabajó para la organización gubernamental estadounidense ARPA, entidad responsable de la creación de ARPANET, predecesora de la actual red Internet. Y en aquella organización participó en importantes investigaciones relacionadas con la gestión multitarea y la inteligencia artificial. Posteriormente trabajó como profesor en la Universidad de Harvard, pasando poco tiempo después a ser profesor en la Universidad de Utah, entidad que, gracias a su empeño y dedicación, se convirtió en el centro mundial en lo que a la tecnología gráfica de los ordenadores refiere.

El trabajo sobre la «Realidad Virtual»: «The Ultimate Display» y «Mathematical Wonderland»

Posiblemente el «Sketchpad» sea la aportación más famosa de Sutherland, un programa muy influenciado por Vannevar Bush y su Memex, que fue la semilla para que Ivan llevara a cabo el proyecto de creación de una interfaz gráfica para el diseño de objetos. Pero también Sutherland recibe honores por ser considerada la primera persona que esbozó en 1965 el concepto de lo que hoy conocemos como «Realidad Virtual». Aquel esbozó de «Realidad Virtual» se materializó en un artículo llamado «The Ultimate Display». En realidad, Ivan Sutherland buscó crear el «Mathematical Wonderland»… un mundo nuevo virtual donde poder realizar experiencias irrealizables en un mundo físico.

La Espada de Damocles

En el año 1968 Ivan Sutherland diseño un dispositivo que se reconoce en la actualidad como el primer casco de realidad virtual; en realidad, y en base a sus desarrollos teóricos, construyó el primer sistema de visualización con sensor de orientación del punto de vista del usuario, elemento imprescindible para el campo de la «Realidad Virtual». Aquel dispositivo fue bautizado con el nombre de «La Espada de Damocles» y su desarrollo fue interrumpido porque la capacidad de los ordenadores y el desarrollo tecnológico en aquellos años fueron un obstáculo para el correcto desarrollo de las teorías de Sutherland.

El Premio Turing

Ivan Sutherland es una de esas grandes personalidades de la informática que, para muchos, es muy desconocida; considerado el creador del primer programa informático capaz de manipular objetos gráficos, y también como creador del concepto y definición de la «Realidad Virtual», tuvo una carrera profesional, en cierto modo, paralela a la de Alan Kay, y no únicamente por los trabajos ejecutados en común, sino también porque —de la misma forma que Alan— Sutherland también vio premiada su labor en el año 1988 cuando recibió el premio más importante a nivel mundial que puede recibir un informático: el Premio Turing por sus aportaciones en el mundo gráfico de la informática. Con este artículo le rendimos un sincero homenaje a Ivan Sutherland y a su gran esfuerzo y encomiable labor en el desarrollo de la ciencia informática.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

Personas

Paco Menéndez, el genio asturiano de la programación de videojuegos

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Paco Menéndez

En el año 1987 Opera Soft lanzó al mercado el videojuego La Abadía del Crimen, un software que no fue un éxito comercial pero que se convirtió en un producto de culto. El cerebro tras el videojuego fue un genio asturiano de la programación llamado Paco Menéndez.

En Avilés (Principado de Asturias) nació en el año 1965 Francisco Menéndez González, conocido en los ambientes de la informática como Paco Menéndez. En 1983 nació con el videojuego La Pulga lo que se conoce como La Edad de Oro del Software Español, y, quizás, Paco Menéndez haya sido el mayor genio que dio aquella dorada época que terminó en el año 1992.

Paco Menéndez aprendió a programar en lenguaje BASIC en un mítico ordenador personal llamado Commodore PET.

Paco tuvo su primer acercamiento a un ordenador en el año 1980, cursando segundo de BUP en el instituto, lugar donde aprendió a programar en lenguaje BASIC en un mítico ordenador personal llamado Commodore PET.

En el año 1982 una empresa —todavía desconocida— llamada Indescomp contrató a cuatro jóvenes que rondaban la veintena para preparar la llegada comercial a España del Sinclair Spectrum ZX80; eran Carlos Granados, Fernando Rada, Camilo Cela, y Paco Menéndez. Aquel cuarteto dispuso de un gran ingenio y habilidad, y su labor en Indescomp fue desarrollar algo de software para el nuevo ordenador a comercializar, así como traducir software británico al español.

En 1983 Made In Spain lanzó al mercado un videojuego de gran éxito comercial llamado Fred.

Un año después, en 1983, aquellos cuatro jóvenes vieron las posibilidades del mundo del videojuego, y crearon una empresa llamada Made In Spain que permaneció ligada a una Indescomp en gran crecimiento. Ese mismo año de 1983 lanzaron al mercado un videojuego de gran éxito comercial llamado Fred, el primer videojuego en el que participó muy activamente Paco Menéndez.

Posteriormente, llegaría una segunda versión llamada Sir Fred, en el año 1986, que fue el segundo videojuego en el que participó Paco Menéndez; pero para el año 1986 él estaba desencantado con el rumbo que tomaba Made In Spain hacia una labor más comercial y de distribución, y cuando los socios decidieron convertir a la empresa en otra nueva llamada Zigurat, decidió no seguir con ellos.

En Opera Soft Paco Menéndez lanzó al mercado su gran obra, el videojuego La Abadía del Crimen.

Entonces Paco Menéndez recaló en una empresa emblema de La Edad de Oro del Software Español llamada Opera Soft, ente fundado por Carlos Alberto Díaz de Castro, José Ramón Fernández Maqueira, Paco Suárez, José Antonio Morales, y Pedro Ruiz… y allí lanzó al mercado su gran obra, el videojuego La Abadía del Crimen.

A Paco Menéndez le había encantado el libro de Umberto Eco titulado El Nombre de la Rosa, y decidió crear un videojuego ambientado en la mencionada novela. Y trabajó en solitario con la programación, y con la única colaboración de su amigo de la infancia Juan Delcán, un estudiante de arquitectura que se hizo cargo del aspecto gráfico sin tener ningún conocimiento previo de informática. El reto fue crear un videojuego en tres dimensiones, y ambos lograron el objetivo con creces.

En la versión para compatibles PC quizás fue donde se forjó la leyenda… el videojuego de culto que es en la actualidad…

Y así, en 1987, nació una leyenda de los videojuegos. En una entrevista posterior reconoció que comenzó el videojuego cuando aun formaba parte de Made In Spain, pero tenían un acuerdo de que cada uno podía trabajar de forma individual y desconectada del resto de componentes de aquella empresa. El titulo nació para el Amstrad CPC6128, y requería, al menos, 128 Kilobytes de memoria RAM… el propio autor reconoció en una entrevista posterior que intentó por todos los medios que pudiera ser ejecutado en ordenadores con 64 Kilobytes de RAM, pero no lo logró. En la versión para compatibles PC quizás fue donde se forjó la leyenda… el videojuego de culto que es en la actualidad…

Posteriormente, desde Opera Soft, contactaron con Umberto Eco para conseguir los derechos para utilizar el nombre de su novela, pero el autor no entendió la finalidad de aquel videojuego, y denegó los derechos. En realidad, a su editor le encantó la idea y afirmó entender que no habría ningún problema, pero la decisión se dilató en el tiempo y el autor, finalmente, rechazó la propuesta. Entonces el videojuego fue bautizado con el nombre que todos conocemos.

Paco Menéndez trazó en su cabeza un nuevo proyecto denominado «Memoria Matricial Inteligente».

La Abadía del Crimen fue el último trabajo de Paco Menéndez en el sector de los videojuegos… estaba desilusionado con el rumbo de la industria del videojuego; continuó su dedicación al desarrollo de aplicaciones informáticas, y trazó en su cabeza un nuevo proyecto denominado «Memoria Matricial Inteligente» (PALOMA), que se basó en la idea de que la memoria, además de almacenar datos, pudiera ejecutar instrucciones simultáneamente, lo que podría suponer una alta paralelización a bajo coste.

En el año 1999, con tan solo 34 años, Paco Menéndez falleció en Sevilla. A partir de ahí la persona se transformó en leyenda de la informática en España con todo el merecimiento del mundo, porque su gran obra La Abadía del Crimen traspasó la frontera comercial para convertirse en una obra de culto… una leyenda.

Ahora Madrid hizo una petición en el año 2016 para dar su nombre a una calle en Madrid.

Como detalle final del legado de Paco Menéndez es importante apuntar que existió una petición infructuosa en Change.org solicitando que se diera su nombre a una calle en su ciudad natal, en Avilés. Y en el año 2016 Ahora Madrid hizo otra petición similar para dar su nombre a una calle en Madrid.

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Carla Meninsky, pionera en el desarrollo de videojuegos

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Carla Meninsky

Carla Meninsky fue una de las mujeres pioneras del desarrollo de videojuegos, y la creadora del mítico videojuego Warlords en el año 1981.

En el año 1978 Carol Shaw, trabajando para Atari, se convirtió en la primera mujer programadora de videojuegos, al crear el videojuego Polo para la exitosa consola Atari 2600. Carol fue la primera, pero en aquellos años no fue la única, ni siquiera fue la única dentro de la empresa Atari. En el año 1980 Carla Meninsky fue contratada por Atari para el mismo fin… desarrollar videojuegos.

Carla Meninsky se introdujo en el mundo de la informática personal al aprender los lenguajes de programación Fortran y Pascal.

Carla Meninsky aprendió un rudimentario Fortran en los estudios secundarios en el colegio, además de recibir clases del lenguaje de programación Pascal y del ordenador PDP-11. Así se introdujo en el mundo de la informática personal. Y con aquel acercamiento nació en ella la visión de la informática como vehículo para la animación gráfica, y para diferentes expresiones del arte; aquella visión la compartió, sin éxito, con mucha gente. Un dato importante: su madre era programadora.

Meninsky se graduó en psicología en Stanford. Al final, junto a otras personas, formó un grupo de animación por computadora en el laboratorio de Inteligencia Artificial de Stanford, con la idea de resolver las inquietudes de su visión sobre la animación computerizada… allí intentaron ejecutar las primeras investigaciones sobre ello; una de aquellas personas que formaron parte del grupo de animación, Warren Robinett, le consiguió una entrevista con George Simcock, jefe de Dennis Koble en Atari.

A la empresa Atari le gustó su visión de Meninsky sobre la animación por medio de ordenadores.

Carla reconoció, tiempo atrás, que en el momento de entrevistarse en Atari apenas conocía nada del mundo del videojuego —era adicta al famoso Adventure, y había visto funcionar al videojuego PONG… nada más—. Pero a la empresa Atari le gustó su visión sobre la animación por medio de ordenadores, llegando a esa empresa en un momento delicado, cuando parte de su plantilla se había ido para fundar Activision.

En el año 1980 desarrolló su primer videojuego para Atari llamado Dodge ’Em, videojuego que ella misma definió como «un juego de laberinto de choque automovilístico». Después llegó el que fue, posiblemente, el videojuego que mas fama aportó a Meninsky, Warlords. En aquella época, en Atari se desarrollaban los videojuegos para máquinas recreativas de monedas y después solían ser portados para la exitosa consola Atari 2600; el videojuego Warlords fue el primero en Atari que fue creado primero para la consola 2600 y después portado a las máquinas recreativas.

Poco tiempo después de terminar Warlords Carla salió de la empresa Atari.

Después de Warlords, Carla Meninsky participó en el proyecto Battlezone, pero muy poco tiempo después, por diferentes asuntos, salió de la empresa Atari. Estuvo tres meses fuera y volvió, a petición de la propia empresa, para trabajar sobre una modificación de Dodge ‘Em. Y posteriormente trabajó en la nueva versión para Atari 2600 del videojuego Star Raiders.

Posteriormente Carla Meninsky fue contratada por la famosa empresa Electronics Arts para iniciar un laboratorio de gráficos 3D. Allí desarrolló un sistema de terreno para un juego de la Segunda Guerra Mundial; aquel videojuego contó con más de 30 personas trabajando sobre el título. En Electronic Arts conoció a Carolyn Wales, y con ella decidió crear un estilo de videojuegos propio, e intentó lograr financiación para emprender proyectos propios por su cuenta, algo que no lograron.

Carla Meninsky recaló en Liberate Technologies junto con su compañera Carolyn Wales.

Después de algunas malas experiencias con algunos editores de videojuegos, Carolyn Wales empezó a trabajar para Liberate Technologies, y no mucho después también Carla Meninsky recaló allí… fue el principio del fin de su relación directa con el mundo del desarrollo de videojuegos.

A partir de ahí Carla Meninsky se licenció en Derecho, y empezó a desarrollar labores de abogado en la especialidad de la protección de la propiedad intelectual. Aquella nueva profesión surgió por los diferentes casos de código fuente robado de la que fue testigo la propia Carla, y también, como ella misma confesó, por una demandada que presentó a su vecino por cortar árboles de su finca cuando estaba de viaje… Meninsky reconoció que disfrutó tanto del proceso del litigio, que decidió tomar ese nuevo rumbo profesional como abogada.

Carla Meninsky creó títulos todavía recordados en la actualidad.

Lo que no hay duda es que Carla Meninsky fue una mujer pionera en la especialidad del desarrollo de videojuegos en los primeros años de la informática personal, así como creó títulos todavía recordados en la actualidad.

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