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Opinión

Aquellas extrañas cosas que hacíamos en la informática de los años ochenta

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Posiblemente la década de los años ochenta haya sido la edad de oro de la informática; en la década de los años setenta se creó la informática personal, y en la década de los años ochenta se desarrolló y llegó a los hogares. En aquellos míticos años, los que tuvimos oportunidad de trabajar sobre los famosos ordenadores de 8 bits basados en el Zilog Z80, el Intel 8088, el NEC V20, o el Motorola 68000, hacíamos determinadas cosas que realmente suenan extrañas en la actualidad. En este artículo pasaré a comentar algunas de esas extrañas cosas basándome en mi propia experiencia… y en la de terceros también.

Usando cintas magnéticas en ordenadores con unidad de disco

Mi primer ordenador fue un Amstrad CPC 6128, y aquel ordenador fue de los primeros que incorporaron una unidad de disco de tres pulgadas —integrada en el teclado—. Aquello era un gran avance, porque en el mundo de los 8 bits lo normal era utilizar cartuchos —en los sistemas MSX—, o un interfaz de cinta teniendo que cargar los programas en un lento proceso que tardaba diez o quince minutos. Lo de la unidad de disco era un lujo, los programas se cargaban y se guardaban instantáneamente; un gran avance para aquellos años. Lo extraño de todo es que terminé por comprar un interfaz de cinta en mi Amstrad y lo utilizaba prácticamente más que la unidad de disco, teniendo que esperar los famosos quince minutos para cargar los programas ¿Por qué? Porque lo habitual era encontrar otros usuarios de Amstrad que contaban con el modelo CPC 464, más económico y con interfaz de cinta en lugar de unidad de disco. Conseguir e intercambiar software era más difícil en la mitad de los años ochenta, que en otras épocas posteriores. Además, los videojuegos en disco eran mucho más caros que los videojuegos en cinta… casi todos los que compré estaban en soporte cinta.

Dar vuelta a un disco informático

Dar vuelta a una cinta de música o a un disco de música de vinilo era un proceso neceario y habitual… pero… ¿qué hay de dar vuelta a un disco informático? En los años ochenta, y en muchos ordenadores del mundo de 8 bits, el disco contaba con dos caras, pero la unidad solo leía al mismo tiempo por una de ellas. Por ejemplo, en el Amstrad CPC 6128 o en la serie Amstrad PCW era necesario dar vuelta al disco físicamente para leer o grabar por la otra cara, algo inherente para los discos de 5¼ ó 3½ pulgadas habituales en el mundo PC.

Agujereando los discos de 3½ pulgadas

A finales de los ochenta y principios de los noventa era una práctica habitual usar un destornillador y los típicos fogones de las cocinas de gas para aumentar la capacidad de un disco informático ¿Por qué? Porque en el año 1987 aparecieron los discos 3½ pulgadas de alta densidad que contaban con 1440 Kilobytes de capacidad, exactamente el doble que el disco normal  de 3½ pulgadas de doble densidad; aquellos modernos discos eran mucho más caros, y permitían almacenar el doble de capacidad. Cuando a un disco de 3½ pulgadas de doble densidad se le hacía un agujero paralelo en el lado opuesto al de protección contra grabación, el disco podía ser formateado como uno de alta densidad. Así que el destornillador y el mechero o el fogón de gas fueron elementos imprescindibles para la ampliación de memoria de algunos dispositivos informáticos (para conocer algo más sobre el famos truco del agujero, pulsar aquí).

Limpiando la superficie de los primeros CD-ROM

Al igual que los antiguos discos de música de vinilo, los primeros discos CD-ROM necesitaban de la típica almohadilla para limpiar la superficie ¿Por qué? Porque los primeros discos de CD-ROM no llevaban el encapsulado de plástico de protección de la superficie que sí llevan los modernos. Era realmente curioso ver como se limpiaba el CD-ROM, de la misma forma que un vinilo, antes de ser introducido en la unidad lectora.

Introduciendo el CD-ROM en el «Caddy»

En los primeros años del «Compact Disc», la mayoría de unidades de disco no contaban con un soporte interior para colocar directamente el CD-ROM, sino que utilizaban un encapsulado exterior llamado «Caddy», donde era introducido el disco en su interior antes de ser insertado… en realidad lo que se insertaba era el «Caddy» con el disco en su interior. El «Caddy» no solo fue utilizado en CD-ROM, incluso los primeros discos Blue-Ray contaron con aquel soporte externo. El«Caddy» era manejable, hasta que aparecieron las unidades lectoras de «Compact Disc» que no lo necesitaban, y la nueva costumbre con los nuevos dispositivos provocó en muchas ocasiones que se introdujera, por error, un disco sin «Caddy» en una unidad que lo requería… os puedo asegurar que se sudaba tinta para poder sacar el disco sin «Caddy» del interior de aquellas unidades que lo requerían; en algunos casos era necesario desmontar la unidad completa.

Conectar dos ordenadores con un cable serie

Cuando empezaron a proliferar los ordenadores con unidades de 3 ½ pulgadas no había unidades externas flash, ni Internet, ni medios de almacenamiento portables. Entonces, pasar el software de ordenadores más antiguos con disquetera de 5¼ a los modernos era realmente complicado, debido a que en aquellos años no era habitual encontrar un ordenador con ambas disqueteras. A finales de los ochenta era habitual conectar mediante cable serie dos ordenadores cercanos entre sí para traspasar, mediante un software específico, datos de un ordenador a otro. Huelga decir que pasar archivos grandes con un puerto serie podía ser eterno. Otra solución hubiera sido utilizar alguna disquetera externa, pero no eran periféricos de uso común o habitual. Los ordenadores con ambas disqueteras solucionaron el problema.

Guardando los virus informáticos

A finales de los años ochenta, comienzan a tener importante difusión los primeros virus informáticos fruto del crecimiento de la informática en los hogares y del intercambio de software mediante disquetes… porque Internet no existía. En aquellos años los virus se eliminaban manualmente, pero una práctica habitual era guardar, al menos, un disquete infectado. Algunos lo utilizaban para vengarse de alguien en un momento dado… en mi caso los guardaba para hacer experimentos con aquellos programas auto-replicantes y estudiar su funcionamiento. Había gente que contaba con una importante colección de virus debidamente etiquetados y almacenados.

Cuando se metía la velocidad «Turbo»

Los ordenadores del mundo PC de finales de los ochenta contaban con «Turbo»… sí… tal cual como suena… tenían una velocidad llamada «Turbo» en la que el ciclo de reloj era mayor. Por ejemplo, en el caso de muchos ordenadores basados en el microprocesador Intel 8088, contaban con la velocidad de 4,77 Megahercios, y una velocidad «Turbo» de 8 Mhz, seleccionable mediante software o por medio de un botón existente en la carcasa. Lógicamente, todos los usuarios tenían el ordenador configurado siempre en velocidad «Turbo». En teoría se añadió la opción para ralentizar el ordenador cuando se requería la ejecución de algunos programas antiguos.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

Opinión

¿Qué ordenador compro para casa?

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ordenador para casa

Después de más de treinta años comprando ordenadores solo puedo decir que comprar un ordenador para casa puede convertirse en un reto… o no…

Empecé en el mundo de los ordenadores a final de 1986, y de aquella había menos posibilidades y menos opciones para la compra de un ordenador para casa, un acto todavía considerado de poca utilidad en aquellos años. Existía una amplia variedad de ordenadores de 8 bits, y el mundo PC… ni siquiera Apple estaba muy implantado en la España de mediados de los ochenta.

El ordenador Amstrad CPC6128 marcó una época en toda Europa.

Mi primer ordenador fue un Amstrad CPC6128, una gran elección por su elevada memoria RAM para la época —128 Kilobytes—, su gran unidad de disco —cuando lo habitual eran los interfaces de cinta—, y un monitor en color propio. Ese modelo de ordenador marcó una época en toda Europa. Después llegaron otros ordenadores como, por ejemplo, el Amstrad PCW8256, hasta que logré hacerme con mi primer PC.

Poco después llegaron, masivamente, los ordenadores compatibles con PC… aquellos equipos idénticos a cualquier IBM PC, pero que no eran licenciados por el Gigante Azul… equipos nacidos a la sombra de la famosa historia de La Habitación Limpia. En aquella época me hice con mi primer ordenador PC, un Dynadata PC fabricado por la empresa coreana Daewoo; un robusto equipo de veinte kilos de peso basado en el microprocesador Intel 8088.

A finales de los años ochenta se empezaron a comercializar lo que se conocían como ordenadores clónicos.

A finales de los años ochenta comenzaron a operar los primeros fabricantes pequeños que, detrás de una desconocida marca, empezaron a vender lo que se conocían como ordenadores clónicos, equipos montados a nivel local al adquirir todos los componentes por separado. Así llegaron ordenadores con pinta de ser fabricados en una línea de producción, pero siendo, en realidad, ensamblados en pequeños talleres.

En los primeros años noventa el ámbito fue reducido todavía más… las pequeñas tiendas de informática comenzaron a montar sus propios ordenadores clónicos; la informática ya no era a nivel de pequeño distribuidor, era a nivel de tienda… cada pequeño comercio local ensamblaba sus propios equipos clónicos para la venta. Así me hice con un 386DX a 33 Megahercios allá por el año 1991. En ese momento se abrió un nuevo mundo, el mundo del clónico que permitía la compra a un precio muy inferior comparado al ordenador de marca, y permitiendo también una configuración mucho más personalizada… mayores posibilidades en la ampliación.

Los ordenadores portátiles vieron reducido mucho su precio de venta al público…

A partir de ahí compré un Intel 486DX2 en 1994, y los equipos que vinieron hasta el año 2006 fueron montados por mí… compraba las piezas y los ensamblaba en mi domicilio. Y como yo, mucha gente. Pero ya con la entrada en el nuevo siglo los ordenadores de marca y, sobre todo, los ordenadores portátiles, vieron reducido mucho su precio de venta al público… y volvieron a entrar en competencia directa con el ordenador clónico.

En mi caso personal en los últimos años he preferido comprar ordenadores de marca de diferentes fabricantes, y los últimos equipos que he tenido han sido firmados por el fabricante de Hong Kong Lenovo, empresa que compró la informática personal de IBM hace unos años ya, y donde el Gigante Azul cuenta con un importante porcentaje de las sus acciones ¿Por qué compro ordenadores de ese fabricante? Porque me ha ido muy bien con la marca; porque son equipos robustos, y España cuenta con un importante distribuidor Lenovo. Actualmente mi ordenador de casa es un Lenovo H520S equipado con un microprocesador Intel i5-3330, que fue adquirido en el año 2013 y, en la actualidad, sigue funcionando como se espera de un ordenador.

La decisión de tirar por un fabricante u otro debe ser propia.

¿Ordenador clónico u ordenador de marca? Evidentemente muchas personas con conocimientos de informática y de hardware se decantan por crear sus propios ordenadores comprando las piezas, para después ejecutar sus personalizaciones. Pero para los usuarios que quieren tener el menor número de problemas posibles con la informática, que no quieren introducirse en profundidades de esta ciencia, y que no desean caer en un mundo de placas, circuitos, y otras características que desconocen, lo mejor puede ser el ordenador de marca ¿Alguna marca para recomendar? Pues en los últimos años no puedo hablar de otro fabricante porque solo he trabajado con Lenovo… la decisión de tirar por un camino u otro debe ser suya, estimado lector.

Sí les voy a dar un consejo muy importante a la hora de adquirir el ordenador; lo importante es comprar un equipo que incluya un procesador y una placa base con posibilidades, y no me refiero a comprar los más caros del momento, sino a comprar los modelos que permitan mejorar el conjunto cuando pasen los años. Y ahí es donde radica la característica que más me gusta de Lenovo, los equipos, y en cada momento temporal, vienen ensamblados con procesadores y placas base de importantes posibilidades.

No hace falta «matar moscas a cañonazos» para visitar páginas web y hacer documentos Word.

Otro consejo importante es que la compra de un ordenador debe centrarse en las necesidades reales de cada usuario… no hace falta «matar moscas a cañonazos» para visitar páginas web y hacer documentos Word, ni hay que escatimar en características si se van a realizar tareas de edición de vídeo, o animación 3D, por ejemplo. Creo que ambos consejos que dejo aquí escritos son los más importantes, lo demás a elección de cada uno.

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Opinión

Un museo de la informática clásica en una central térmica

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central términa

En el año 2005 impartí en una central térmica formación técnica en hardware personalizada para dos  de sus empleados, y en aquella central tuve acceso a una habitación que sería el deseo de cualquier amante de la informática clásica.

En el año 2005, cuando contaba treinta y un años, trabajaba en una empresa de informática donde, principalmente, impartía formación en cursos técnicos tanto de software como de hardware… programación, montaje y reparación de ordenadores, instalación y mantenimiento de redes informáticas

Me asignaron una formación personalizada a dos empleados técnicos de una central térmica perteneciente a una de las empresas de energía más importante de España.

Corría el mes de abril y contrataron a mi empresa para dar una formación personalizada a dos empleados técnicos de una central térmica perteneciente a una de las empresas de energía más importante de España. La formación debía ser impartida en la propia central térmica. Me asignaron el curso, en realidad era el único profesor de cursos técnicos en mi empresa, y durante dos meses me desplacé diariamente a la central para formar a los empleados en todo aquello que ellos me pidieran en cada jornada.

Los sistemas de hardware empleados allí no eran comunes o habituales, pero primero empecé por enseñarles a montar y desmontar un ordenador PC estándar… primero un clónico, y después algunos ordenadores de marca que tenían por allí, como por ejemplo ordenadores Hewlett-Packard. Pero allí había equipamiento más complejo y muy enfocado al sector industrial.

Allí trabajaban con armarios que en su interior albergaban tarjetas backplane.

Una vez trabajado sobre los conceptos más fundamentales de un ordenador PC, nos metimos de lleno en el mundo industrial… allí trabajaban con armarios que en su interior albergaban tarjetas backplane ¿Qué es una tarjeta backplane? Pues es, en si misma, un ordenador complejo. Cada tarjeta backplane contaba con su procesador, su memoria RAM, su bus de conexión… en cada armario se introducían varias tarjetas en serie… aquello era un armario de ordenadores.

Aquellos armarios eran utilizados para las mediciones de la central térmica… había sensores, y cada tarjeta backplane tenía una función muy concreta de recoger información en serie de los sensores. En su interior [backplane] contaba con los primeros discos sólidos que pude ver en la informática, unos chips de pequeña capacidad para almacenar la información, ya que las vibraciones del lugar impedían el correcto funcionamiento de un disco duro mecánico estándar. Y debido a la pequeña capacidad de esos primitivos discos sólidos, en cada backplane se instalaba el kernel de Linux y poco más.

Contaban con algunos servidores muy potentes para otros menesteres que rodaban bajo un sistema operativo poco habitual como era el VMS.

Así que allí trabajaban mucho con equipamiento industrial y con Linux, después contaban con algunos servidores muy potentes para otros menesteres que rodaban bajo un sistema operativo poco habitual, como era el sistema operativo VMS, diseñado en su momento para el famoso ordenador DEC VAX, y que en el año 2005 utilizaban montado en un servidor con procesadores Intel Xeon… un equipo con lo último en hardware… en aquellos años DEC ya formaba parte de Hewlett-Packard. Para utilizar el sistema operativo VMS se utilizaba un emulador de consola VAX-VMS.

Un día, en el descanso de unas clases, los dos alumnos me invitaron a conocer una sala donde guardaban todo aquel producto informático retirado de la central térmica. Me llevaron a una habitación de unos cien metros cuadrados donde, en perfecto orden, estaba almacenado todo aquello que iban retirando… y estaba almacenado criterio y esmero.

Cuando accedí a aquella habitación quedé maravillado…

A lo largo de muchos años, y no sé con qué intención, guardaban todo y no se deshicieron de absolutamente nada, y cuando accedí a aquella habitación quedé maravillado… ¡era un auténtico museo de la informática clásica! Allí había ordenadores realmente antiguos, armarios de cinta magnética, discos duros gigantescos —de aquellos que pesaban unos cuántos kilos— había muchos armarios de backplane retirados, muchas tarjetas backplane, teclados, ratones, monitores antiguos —aquellos de fósforo ámbar—, incluso componentes sueltos. Uno de los alumnos me comentó que algunas cosas las abría para experimentar con ellas, de hecho tenían allí un enorme disco duro totalmente abierto donde era evidente que alguien había revuelto en su interior.

Nunca he vuelto a acceder a una habitación privada con tanto valor histórico de la informática, pero catorce años después no he olvidado aquellos minutos que estuve por allí dando vueltas y mirando todo lo que allí había, que era de incalculable valor para cualquier amante de la historia de la informática clásica.

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