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Programando en el mundo PC en los años ochenta y primeros noventa

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en

Lenguaje de programación

En el año 1986 hice mi primer programa en calidad de programador «amateur»… en el año 2017, 31 años después, sigo programando… pero profesionalmente. A lo largo de estos años la programación ha evolucionado enormemente y la forma de desarrollar las aplicaciones, y los lenguajes, son completamente diferentes.

En este artículo deseo mostrar una visión de lo que era programar hace veinte y treinta años, y se hace necesario tomar un punto de referencia concreto debido a la gran amplitud de la especialidad del desarrollo de aplicaciones informáticas. Por ejemplo, no es lo mismo la programación ejecutada por un usuario, que la programación que ejecuta un profesional; no es lo mismo la programación industrial, que la programación de gestión; no es lo mismo desarrollar un protocolo de comunicaciones o un sistema operativo, que una aplicación de gestión.

Como punto de referencia de este artículo elegiremos a los programadores «amateur» que desarrollaban aplicaciones para su propio uso, y a los programadores profesionales que desarrollaban aplicaciones de gestión de medio tamaño; todo ello en el mundo PC. No vamos a entrar a hablar de los programadores de código máquina y ensamblador de los años setenta y primeros ochenta, héroes de la informática por la gran dificultad de trabajar con lo más cercano al lenguaje de la máquina.

La primera diferencia entre los años ochenta y primeros noventa con respecto a la actualidad tiene que ver con el ámbito de actuación del informático y sus especialidades. Allá en los ochenta existía el informático de sistemas, y el de gestión. El informático de sistemas se dedicaba a toda la gestión del hardware, redes, y sistemas operativos. El informático de gestión analizaba y desarrollaba aplicaciones. En la actualidad disponemos de un abanico de especialidades mucho más amplio, y en el área de desarrollo podemos encontrar programadores cliente/servidor, web, aplicaciones para móviles, «backend», «frontend», etcétera.

A finales de los años ochenta los lenguajes de programación más usados a nivel de usuario y profesional eran el BASIC, Lenguaje C, Pascal, Clipper, o COBOL (el compilador RM-COBOL el más común en el mundo PC) . Para la formación se demandaban los cursos de BASIC, COBOL, y un lenguaje RPG de la familia de ordenadores mainframe IBM AS/400 que, en aquellos años, podía proporcionar una importante salida profesional. A finales de los ochenta también existió una importante demanda de formación en dBASE III Plus para la gestión de bases de datos y la programación de aplicaciones dentro de su propio intérprete.

Para facilitar las tareas de edición, nacieron aplicaciones residentes en memoria para los sistemas operativos monotarea como, por ejemplo, el mítico Sidekick, que permitió disponer de un editor abierto en memoria al mismo tiempo que se ejecutaban tareas del sistema operativo como el compilado o linkado.

Los sistemas operativos más usados en la informática personal a finales de los ochenta contaron con la característica de ser monotarea y monousuario (por ejemplo MS-DOS o CP/M), por lo que era necesario utilizar un editor de texto para desarrollar el código fuente, y una vez codificado, era necesario cerrar el editor para compilar primero, y «linkar» después el fichero objeto creado por el compilador. Así se obtenía un ejecutable. Para las pruebas exactamente el mismo proceso: editar primero, cerrar el editor, compilar, y linkar. La depuración del código se hacía poniendo mensajes en el código para mostrar en pantalla el contenido de variables y los resultados del programa durante la propia ejecución. No había depuración paso a paso, inspecciones, ni nada parecido. Para facilitar las tareas de edición, nacieron aplicaciones residentes en memoria para los sistemas operativos monotarea como, por ejemplo, el mítico Sidekick, que permitió disponer de un editor abierto en memoria al mismo tiempo que se ejecutaban tareas del sistema operativo como el compilado o linkado.

No todas las aplicaciones desarrolladas a finales de los ochenta eran compilables. Muchas aplicaciones rodaban directamente sobre un intérprete o requerían un «runtime» de lenguaje en el que habían sido desarrolladas para ser ejecutadas; por ejemplo: GW-BASIC o dBASE IV. En esos casos no existía el compilado y linkado, ni la aplicación terminaba en un ejecutable final.

En algunos lenguajes de programación concretos, como el COBOL, antes de pasar la programación a un editor de texto, se desarrollaba todo el código fuente en unas plantillas previas de papel, plantillas creadas específicamente para el lenguaje en cuestión. La programación era lenta, y los que estudiamos informática en los primeros años noventa nos tocó desarrollar sobre aquellas plantillas; un odioso trabajo extra.

A partir de la existencia de los IDEs, procesos voluntarios ejecutados por el programador como el linkado y compilado, pasaron a ser procesos transparentes ejecutados en «background» por el IDE.

En los primeros años noventa la programación comenzó a migrar hacía los primeros IDE, editores exclusivos para el desarrollo de programas en un lenguaje de programación. Una empresa llamada Borland introdujo lenguajes de programación sobradamente conocidos como el BASIC, Pascal, o el Lenguaje C, pero incluyendo un IDE donde se podía editar el código, depurar en ejecución, y realizar inspecciones, sin necesidad de cerrar como sucedía en los editores externos, compilar, linkar, y ejecutar. Aquellas aplicaciones para desarrolladores creadas por Borland fueron el Turbo BASIC, Turbo C, o Turbo Pascal y su principal característica fue la rápida compilación-linkado en un solo paso, y la flexibilidad en el desarrollo que permitió el IDE. En realidad, Borland lanzó al mercado aquellos productos en el año 1987, pero su presencia real en España fue a partir de 1989 hasta 1993, aproximadamente. A partir de la existencia de los IDEs, procesos voluntarios ejecutados por el programador como el linkado y compilado, pasaron a ser procesos transparentes ejecutados en «background» por el IDE.

En los primeros noventa un nuevo tipo de lenguajes de programación como el Clipper comienzan a tener una importante presencia por las grandes posibilidades en el desarrollo de aplicaciones de gestión; no podían competir con los lenguajes con IDE, ya que el Clipper era un compilador de un lenguaje estructurado secuencial creado para el dBASE II, pero sí podía competir en el área del software de gestión por su importante personalización en ese aspecto concreto. Al mismo tiempo, también comenzaron a tener mucha presencia los lenguajes de programación orientada a objetos como el C++; la programación estructurada empezó a decaer.

En 1995 llegó al mundo PC el primer sistema operativo en entorno gráfico, y con ello llegó el sistema operativo multitarea y multiusuario enfocado al usuario. Lentamente se van introduciendo los lenguajes de programación visuales para crear aplicaciones en modo gráfico para el nuevo mundo que estaba naciendo. Lenguajes como Visual Basic, FoxPro, o Delphi, se ponen de moda para la creación de aplicaciones tipo «Windows». Pero la programación de objetos todavia tardaría varios años en llegar a los lenguajes de programación visuales. A partir de esta época el resultado final de cualquier lenguaje de programación es el ejecutable, por lo que los lenguajes interpretados o basados en «runtime» dejan paso a las nuevas tecnologías de programación basados en «framework» globales o en compilados basados en código nativo, siendo la todo el proceso de programación controlado por grandes entornos IDE.

Una nueva era en la programación se comenzó a abrir a finales de la década de los años noventa, apareciendo lenguajes de programación multiplataforma como el Java que buscaban la misma globalidad que empezó a encontrar el propio Internet.

En 1995, con la llegada de sistemas operativos Windows, comenzó a cobrar fuerza la necesidad de utilizar los lenguajes visuales para desarrollar aplicaciones bajo entornos gráficos y se fue haciendo necesario dejar de lado lenguajes primitivos para enfocar el área de la programación de aplicaciones hacia un mundo humano por medio de la programación orientada a objetos. Una nueva era en la programación se comenzó a abrir a finales de la década de los años noventa, apareciendo lenguajes de programación multiplataforma como el Java que buscaban la misma globalidad que empezó a encontrar el propio Internet.

A partir de 1995 se habla en programación de conceptos como clase, objeto, propiedad, método, evento, herencia, sobrecarga, etcétera; aquellos conceptos no existían en los años ochenta y primeros noventa, y se fue dejando atrás una programación estructurada y secuencial poco flexible y poco inteligible en un mundo humano basado en la realidad de nuestra percepción. También es importante destacar que, a mediados de los noventa, no existían todavia nuevos ámbitos como la programación web, ni la programación para dispositivos móviles. Los nuevos ámbitos aportaron un nuevo enfoque a la programación en el nuevo siglo, logrando protagonismo para los «framework» y las bibliotecas basadas en lenguajes de programación por encima de los propios lenguajes

Desde nuestro punto de vista, la programación es mucho más interesante y atractiva en la actualidad con los modernos lenguajes visuales basados en la programación orientada a objetos, con sus IDEs que permiten una depuración flexible y un desarrollo funcional, y con su carácter gráfico. En los años ochenta y primeros noventa era mucho más aburrido —y retorcido— desarrollar aplicaciones, pero también hemos de afirmar que, cuando miramos globalmente el mundo de la informática de los años ochenta, nos invade un halo de positiva melancolía.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

Software

Una historia sobre los asistentes virtuales de voz

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Asistentes virtuales

En la actualidad están muy de moda los asistentes virtuales de voz como, por ejemplo, Siri, Alexa, Google Assistant, o Cortana. Pero… ¿cuál es el pasado y futuro de esos dispositivos?

En la actualidad están muy de moda los asistentes virtuales de voz, especialidad muy relacionada, también, con otro servicio muy de moda: los chatbots. La proliferación de la utilización de aplicaciones de comunicación como Whatsapp llevaron a muchas entidades a crear servicios automáticos de preguntas/respuestas a través de los servicios de mensajería instantánea vía telefonía móvil.

Hace tiempo que existen servicios de voz que permiten interactuar con el objeto de obtener información o automatizar diversos procesos.

Pero ese tipo de inteligencia artificial debía dar un paso más, y avanzar hacia los servicios de voz. Hace tiempo que existen servicios de voz que permiten interactuar con el objeto de obtener información o automatizar diversos procesos, algunos de ellos nacidos en la telefonía móvil como, por ejemplo, el asistente virtual Siri de Apple.

En realidad este tipo de servicios de reconocimiento de voz, que son considerados muy modernos, tienen antepasados bastante antiguos. Por ejemplo existió Audrey, desarrollado por los Laboratorios Bell en el año 1952, y que fue capaz de reconocer números por voz. En la famosa entidad IBM crearon en 1962 Shoebox, prototipo capaz de reconocer un total de dieciséis palabras. En el año 1978 la Universidad Carnegie Mellon desarrolló Harpy, un sistema de reconocimiento por voz que era capaz de reconocer mil palabras.

En los años ochenta se logró, mediante el HMM, analizar frases completas.

El gran avance del reconocimiento por voz se inició cuando, a finales de los sesenta y años setenta, fueron descritos por primera vez Los Modelos Ocultos de MarkovHMM— en una serie de artículos estadísticos de Leonard E. Baum y otros autores. Una de las primeras aplicaciones del HMM fue, precisamente, el reconocimiento del habla. En los años ochenta se logró, mediante el HMM, analizar frases completas… un gran y necesario avance…

De todos los asistentes virtuales que existen en el mercado he utilizado dos de ellos: Siri en un iPhone de Apple, y Alexa mediante un dispositivo Amazon Echo. Sobre el primero he de decir que lo he utilizado muy poco, sobre el segundo puedo decir que lo tengo en casa y lo utilizo prácticamente a diario; más abajo comentaré mi opinión basada en mi experiencia personal, aunque ahora les adelanto un enlace a un estupendo artículo que incluye información y comparativa de Amazon Echo en ElReplicante.

En el año 1996 Joseph Weizenbaum creó en el MIT un software llamado ELIZA cuya finalidad era permitir una conversación básica entre máquina y usuarios.

He de insistir que los antecedentes de los asistentes virtuales de voz están directamente relacionados con lo que en la actualidad se conoce como Chatbot… en el año 1996 Joseph Weizenbaum creó en el MIT un software llamado ELIZA cuya finalidad era permitir una conversación básica entre máquina y usuarios. A mediados de los años noventa llegaría, gracias a la Universidad Carnegie Mellon, el prototipo ALICE, y en 1998 Robby Garner crearía Albert One.

En el año 2001 la empresa ActiveBuddy introdujo SmarterChild, un bot conversacional que contó con mucha presencia al ser incluido en el famoso Messenger de Microsoft… y tuvo importante éxito hasta el punto que la empresa de Bill Gates compró la empresa creadora de SmarterChild. Para muchos ese bot conversacional fue el origen de los asistentes virtuales por voz que conoces en la actualidad.

Uso Amazon Echo, aunque he de reconocer que siempre fui escéptico con su utilidad.

¿Mi experiencia con los asistentes virtuales por voz? Siri apenas lo uso, no encuentro el momento adecuado para ello visto desde el punto de vista de un teléfono móvil. Pero en cambio sí uso Amazon Echo, aunque he de reconocer que siempre fui escéptico con su utilidad, pero hace no mucho tiempo me regalaron la versión Amazon Echo de segunda generación y lo utilizo a diario ¿Para qué cosas? Para escuchar los más de dos millones de canciones incluidas de forma gratuita con Amazon Prime, añadir las canciones que me gustan a una lista de reproducción para que después Alexa me reproduzca dicha lista, para escuchar las noticias de cada día, para poner canciones infantiles a mi hijo, para anotar productos necesarios a mi lista de la compra según me doy cuenta que faltan, para añadir avisos y recordatorios en días y horas concretas, para jugar a juegos de preguntas, para saber si va a llover o no, para saber la previsión del tiempo en los próximos días en cualquier ubicación concreta… y otras muchas funciones más…

Los asistentes virtuales de voz tienen un futuro prometedor y, seguramente, con el paso del tiempo las viviendas vendrán más preparadas para realizar determinados procesos, o enlazar servicios del hogar entre sí. En la actualidad dispositivos como Amazon Echo ya cuentan con muchas funcionalidades que van más allá de preguntar a Alexa lo mismo que pondría cualquier usuario en Google, y a corto plazo todo ello evolucionará en el camino de la mejora.

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Software

El importante papel que jugó Microsoft en la década de los setenta

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en

Microsoft

La popular empresa Microsoft y uno de sus fundadores llamado Bill Gates siempre han estado en el ojo del huracán… con muchos seguidores, y otros tantos detractores. Pero en los inicios de la informática personal Microsoft estuvo presente en muchos de los proyectos que jugaron un papel muy importante para el desarrollo del ordenador personal.

En Abril de 1975 Bill Gates y Paul Allen fundaron una empresa de informática llamada Microsoft con la idea de explotar un nuevo mundo… la informática personal y el ordenador doméstico. En realidad, vieron una oportunidad desarrollando un lenguaje de programación llamado BASIC que ya había sido creado unos años antes por John George Kemeny y Thomas Eugene Kurtz, pero que alcanzó un éxito internacional de la mano de Gates y Allen.

MITS contrató en 1975 a los desconocidos Bill Gates y Paul Allen que habían fundado la desconocida empresa llamada Microsoft.

La verdadera explosión del BASIC sucedió en el año 1975, cuando el primer microordenador de éxito llamado Altair 8800 se hizo tremendamente popular y se convirtió en la inspiración de lo que estaba por llegar: la informática personal de usuario. Para mayor crecimiento de la popularidad del ordenador, desde la empresa MITS se contrató en ese mismo año de 1975 a los desconocidos Bill Gates y Paul Allen, que habían fundado la desconocida empresa llamada Microsoft, para desarrollar un lenguaje de programación BASIC específico para su máquina. El desarrollo fue ejecutado en tan solo un mes, siendo entregado en una cinta de papel.

Unos años después, en 1979, Microsoft también fue el desarrollador de la versión de BASIC —AppleSoft BASIC—para el exitoso Apple II de Steve Jobs y Steve Wozniak, y así entró en un montón de plataformas más, todas relacionadas con el procesador MOS 6502. Entonces, además de participar del considerado primer ordenador personal de éxito comercial, también participó en otros ordenadores personales de gran éxito al crear software para Apple en los últimos años setenta como, por ejemplo, Commodore PET, MOS KIM-1, o Microtan 65.

En 1981 IBM lanzó al mercado su nueva arquitectura de ordenadores IBM PC.

El 12 de agosto de 1981 IBM lanzó al mercado su nueva arquitectura de ordenadores IBM PC, donde el gigante de la informática buscó crear una arquitectura estándar aunque, al mismo tiempo, no buscó crear un sistema de ordenadores compatibles. El nuevo sistema de ordenador personal se convirtió en el futuro de la informática personal cuando fructificó lo que fue conocido bajo el nombre de La Habitación Limpia.

Microsoft supo negociar con más atino que la gran Digital Research del momento, y se llevó los derechos para el desarrollo del sistema operativo PC-DOS y, además, se reservó el derecho de vender el sistema por su cuenta bajo el nombre de MS-DOS. Para mayor disgusto de Gary Kildall, aquella operación fue lo que realmente lanzó al estrellato empresarial a Microsoft, y transformando a la entidad en la gigantesca empresa que es en la actualidad.

El Sistema MSX nacido en 1983 en Japón fue creado gracias a la intervención de Microsoft.

En el año 1983 fue presentado en Japón el primer sistema que intentó unificar un diseño de ordenador… un sistema que buscó que diferentes fabricantes trabajaran sobre la misma arquitectura creando la arquitectura MSX. Mucha gente desconoce que ese famoso sistema de los ochenta, que fue uno de los de mayor éxito en aquella década, nació en Japón de la mano de Microsoft, empresa propietaria de los derechos de la arquitectura.

El Altair 8800, Apple II, IBM PC, o Sistema MSX fueron fundamentales en el desarrollo del ordenador personal… elementos ineludibles para su gran evolución, logrando posicionar al ordenador personal como ese dispositivo electrónico del que todo el mundo depende en la actualidad, tanto en los hogares como fuera de ellos. Y Microsoft tuvo un papel muy activo e importante en todos ellos. Aquellas estrategias de aquellos años marcaron el rumbo de la entidad creada por Gates y Allen.

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