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Sac State 8008 y SMP80/08… ¿los primeros y olvidados microordenadores de la historia?

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Con el nacimiento de los microprocesadores en 1971 al diseñar la empresa Intel el modelo 4004, se abrió un nuevo mundo de posibilidades a una informática emergente. Y nacieron los microordenadores y, seguidamente, la informática personal.

¿Cuál fue el primer microordenador personal? Para muchos el primer microordenador de la informática personal fue el diseño francés Micral N. Posiblemente otros equipos como el Kenbak-1, anterior al Micral N, pudiera ser considerado el primer microordenador de la historia, pero en realidad ese equipo no estuvo basado en microprocesador, sino que estuvo basado en circuitos TTL. Para muchos la nueva era de microordenadores y la informática personal está directamente relacionada con el microprocesador; pero, además, el concepto «comercial» determina también la clasificación de esos primitivos ordenadores; en muchos ámbitos no se considera primer ordenador a un equipo que no tuvo salida al mercado.

Para muchos la informática personal nació con el microordenador Altair 8800, ya que fue el primer bombazo comercial en un ordenador de esas características.

Por todo ello, el Micral N cumple la característica de ser el primer microordenador por incorporar microprocesador y por ser un equipo comercial. También hay que añadir que para muchos la informática personal nació con el microordenador Altair 8800, ya que fue el primer bombazo comercial en un ordenador de esas características.

El microordenador SMP80/08, fue diseñado y fabricado en 1972 por la empresa de origen japonés Sord Computer Corporation fundada por Takayoshi Shiina.

Existió algún que otro equipo informático, además del Micral N o del Altair 8800, que exploraron el nuevo mundo de los microordenadores en la misma época y que, con el tiempo, cayeron en el olvido. Por ejemplo, podríamos hablar del ordenador SMP80/08 diseñado en 1972 y lanzado en 1973 por la empresa de origen japonés Sord Computer Corporation fundada por Takayoshi Shiina. El ordenador SMP80/08 incluyó el microprocesador Intel 8008, y no tuvo salida comercial. Pero aquel equipo fue la influencia para otros posteriores de la misma empresa como el SMP80/x basado en el microprocesador Intel 8080, lazando en el año 1974. A partir de ahí, Sord Computer Corporation cuenta con un largo historial de ordenadores personales lanzados al mercado durante los años setenta y ochenta, hasta que terminó por trabajar conjuntamente con Toshiba a partir de 1985, y se convirtió en empresa subsidiaria de Toshiba en 1999.

El ordenador SMP80/08 podría ser el primer microordenador de la historia; el SMP80/x es el primer ordenador que incluyó el microprocesador Intel 8080 e incluyó sistema operativo.

Existen muchas referencias que consideran al ordenador SMP80/08 como el primer microordenador de la historia por estar basado en microprocesador aunque no haya contado con salida comercial —aunque sería necesario establecer fechas mas rigurosas ya que coincide en tiempo con el Micral N—; también existen fuentes que consideran al SMP80/x como el primer ordenador que incluyó el microprocesador Intel 8080, siendo también el primero en incluir un sistema operativo. Todo ello sin las pertinentes valoraciones desde el punto de vista comercial.

Pero… ¿y si el SMP80/08, siguiendo el mismo criterio, tampoco fue el primer microordenador? Existe otro ordenador bautizado con el nombre Sac State 8008 que fue fabricado en 1972 por la Universidad Estatal de Sacramento; producto liderado en su creación por Bill Pentz.

El Sac State 8008 incorporó un sistema operativo integrado en una serie de chips de memoria programable de solo lectura «PROM», 8 Kilobytes de memoria RAM, el IBM Basic Assembly Language (BAL), pantalla a color, disco duro, y posibilidad de conectar una impresora.

El microordenador Sac State 8008 podría ser, perfectamente, el primer microordenador basado en microprocesador ya que incluyó, de la misma forma que el SMP80/08, un procesador Intel 8008. Además, el Sac State 8008 incorporó un sistema operativo integrado en una serie de chips de memoria programable de solo lectura «PROM», 8 Kilobytes de memoria RAM, el IBM Basic Assembly Language (BAL), pantalla a color, disco duro, y posibilidad de conectar una impresora.

Para Lee Felsenstein, miembro del famoso Homebrew Computer Club y diseñador del Sol-20 y del Osborne 1, no existe duda de la importancia del Sac State 8008 en la historia de los microordenadores, y llegó a afirmar en una revisión personal del producto que si no es el primer ordenador de la informática personal, como mínimo sí es el primer microordenador de la historia. Para nosotros, el Sac State 8008 es el primer microordenador de la historia de la informática y la primera puerta de acceso a la informática personal.

Ciertamente los ordenadores Sac State 8008 y SMP80/08 debieran estar contabilizados en el podio de los primeros microordenadores que dieron paso a la informática personal pero, curiosamente, no cuentan con la misma popularidad de los equipos Micral N, Altair 8800, o Keanbak-1…. podríamos decir que están un poco «olvidados» por la historia. Nosotros queremos recordar a los dos equipos pioneros de la microinformática mediante la publicación de este artículo.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

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La industria doméstica de Apple y el mito del nacimiento en un garaje

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industria doméstica

El concepto de industria doméstica lo ví por primera vez en el libro Steve Jobs & Apple de Michael Moritz. Allí se describen los primeros años de Apple donde el carácter doméstico del trabajo dispuso de momentos estelares.

Siguiendo la estela de Hewlett-Packard siempre se ha afirmado que Apple Computer fue fundada en un garaje. En realidad la fundación se produjo el 1 de Abril de 1976 mediante un contrato informal basado en diez párrafos firmado por Steve Wozniak, Steve Jobs, y Ron Wayne… los inicios de la empresa se redujeron al ámbito de amistades y conocidos, y la labor de la entidad no fue iniciada en un garaje. Además, había nacido una industria doméstica.

Steve Jobs buscó un lugar donde la empresa Apple Computer pudiera iniciar su labor: la casa de la familia Jobs.

Alice Robertson, casada con Steve Wozniak entre 1976 y 1980, se cansó de ver por su casa a Jobs, y también se hartó de toda la electrónica de Wozniak destinada a crear el primer Apple I que ocupaba una parte importante de su hogar… así que Steve Jobs buscó un lugar donde la empresa Apple Computer pudiera iniciar su labor: la casa de la familia Jobs en Los Altos (California).

Así que los inicios de Apple no se dieron en un garaje, sino en la casa de los padres de Steve Jobs: Clara y Paul Jobs ¿Dónde exactamente? En la habitación que había dejado libre Patty Jobs, hermana menor de Steve que había abandonado el hogar al casarse. Entonces, el inicio de la empresa Apple Computer se dio, en realidad, en la habitación de la hermana pequeña de uno de sus fundadores.

Steve Jobs contrató a Patty Jobs para ejecutar el proceso conocido como relleno de placas.

Y precisamente con Patty Jobs empezó la industria doméstica de Apple Computer, ya que su hermano Steve le contrató para ejecutar el proceso conocido como relleno de placas, que consistía en insertar los semiconductores y demás componentes en sus correspondientes agujeros en la placa base; su hermano le pagaba un dólar por cada placa rellenada del primer pedido hecho por Paul Terrell para su tienda Byte Shop. Patty realizaba esa tarea por toda la casa… viendo la televisión, por ejemplo.

La labor de Apple Computer era tan casera en sus inicios que Steve Jobs contrató un servicio de contestador telefónico y alquiló una dirección de correo en Palo Alto con la idea de dar una impresión de empresa seria y establecida que fuera más allá de la habitación de una hermana.

La actividad de Apple Computers pasó al garaje en la segunda remesa del pedido de Paul Terrell.

Una vez finalizada la primera remesa de cincuenta placas Apple I para Paul Terrell, Paul Jobs sugirió que para ejecutar la segunda remesa pendiente debían pasar al garaje y continuar allí la actividad de Apple Computers… la influencia de la actividad había salido de la demarcación de la habitación de Patty Jobs para invadir otras zonas, además de entrar y salir gente todos los días. Así la empresa Apple empezó su actividad en el garaje de la familia Jobs.

Y la industria doméstica continuó… Clara Jobs recogía las llamadas de teléfono y los mensajes del contestador, y servía café a las visitas que, normalmente, eran de proveedores y clientes. Para la contabilidad Steve Jobs contrató a Elizabeth Holmes, amiga de la Universidad y talladora de joyas en San Francisco… Holmes pasaba con la casa de los Jobs una vez por semana para llevar la contabilidad y los gastos, y cobraba cuatro dólares por hora. Y Paul Jobs, además de adecentar el garaje, construyó en madera un banco de pruebas para los ordenadores.

En 1976 ninguna otra entidad creía que Apple fuera una amenaza comercial.

Al terminar el año 1976, y cuando ninguna empresa de tecnología ni ningún directivo de entidades dedicadas a la informática creía que Apple fuera una amenaza comercial, la entidad creada por Jobs y Wozniak comenzó a perder ese carácter doméstico para convertirse en una de las empresas de informática más importantes de la historia. No obstante, y durante algún tiempo, permanecieron vivas algunas características de la industria doméstica como, por ejemplo, la línea de producción y calidad gestionada por Hildy Licht.

Ya en 1977, y con el ordenador Apple II en marcha, Mark Scott —director ejecutivo de Apple contratado por Mike Markkula en 1976—, contrató a Hildy Licht —esposa de un conocido de Wozniak del Homebrew Computer Club— para ayudar tanto en la producción como en la parte de calidad. En la parte de producción recibía en su domicilio las piezas y las distribuía entre los montadores. En la parte de calidad recibía de vuelta las placas montadas y comprobaba su montaje y acabado. Finalmente llevaba en el maletero de su propio coche el producto final a Apple. Licht contrató a otras amas de casa del vecindario para trabajar en el montaje del producto.

El primer empleado contratado por Apple Computers fue Bill Fernández, amigo de Steve Wozniak.

Así fueron los primeros años de Apple Computer, una empresa con un carácter muy doméstico que, principalmente, se rodeó de conocidos y amigos. El primer empleado contratado por Apple Computers fue Bill Fernández, amigo de Steve Wozniak, y que fue el empleado número cuatro detrás de Wozniak, Jobs, y Markkula.

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Jupiter Ace, la influencia de Sinclair que fracasó por no incluir el BASIC

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Jupiter Ace

En el año 1981 dos empleados de Sinclair fundaron la empresa Jupiter Cantab, y en aquella empresa se diseñó un ordenador llamado Jupiter Ace que terminó por fracasar por incorporar en la ROM un lenguaje de programación, llamado FORTH, más potente y eficiente que el BASIC.

En el año 1981 la empresa Sinclair ya contaba con importante éxito gracias a sus microordenadores Sinclair ZX-80 y ZX-81, y estaba en la órbita de lanzar al mercado el famoso Spectrum ZX. Entonces dos empleados de la entidad británica decidieron fundar su propia empresa y diseñar un ordenador personal de 8 bits claramente influenciado por los diseñados en la entidad Sinclair… el ordenador personal Jupiter Ace.

Richard Altwasser y Steven Vickers crearon en 1981 la empresa Jupiter Cantab.

Richard Altwasser y Steven Vickers habían terminado en 1981 el desarrollo del Sinclair ZX-81 y habían participado en el desarrollo del ZX Spectrum a punto de ser lanzado al mercado. Con el conocimiento del que disponían, y viendo un mercado del ordenador personal muy emergente, crearon la empresa Jupiter Cantab —abreviatura de Cantabridgian—. Y se lanzaron a diseñar un ordenador personal de 8 bits partiendo de la base de ideas de los proyectos en los que trabajaron en Sinclair.

En 1982 fue lanzado al mercado un ordenador llamado Jupiter Ace que era muy similar al Sinclair ZX-81, pero con alguna diferencia importante. Por ejemplo, el Jupiter Ace incorporó un puerto de usuario que permitía la posibilidad de emitir sonido, algo que no podía hacer el ZX-81. También podían utilizar las expansiones de memoria creadas para el ZX-81, siempre y cuando su capacidad no fuera superior a los 64 Kilobytes.

Altwasser y Vickers decidieron innovar a la hora de elegir el lenguaje de programación a incorporar en la ROM del Jupiter ACE.

El gran golpe de efecto que querían dar Altwasser y Vickers venía de la mano del lenguaje de programación a incorporar en la ROM del Jupiter ACE… en aquellos años los equipos de 8 bits solían incorporar un intérprete de programación en ROM que arrancaba al encender la máquina, y en casi todos el elegido era el lenguaje BASIC, por su sencillez. Pero para el Jupiter Ace decidieron elegir al lenguaje Forth en lugar del BASIC, un lenguaje de programación más eficiente y potente. El lenguaje Forth era diez veces más rápido que el lenguaje BASIC, pero mucho más complicado de aprender. Aquella incorporación fue valorada positivamente por los profesionales del diseño de ordenadores de la época.

Existió un segundo modelo de Jupiter Cantab, conocido bajo el nombre de Jupiter Ace 4000, destinado al mercado americano, pero ambos modelos, aun siendo interesantes desde el punto de vista de diseño y especificaciones, fracasaron en el mercado ¿Por qué? Con certeza no se puede saber, pero los expertos están de acuerdo en señalar la no elección del BASIC como lenguaje en ROM como el principal factor de su fracaso.

Es importante comentar que el hecho de elegir un componente mejor no implica éxito, ya que en la informática la estandarización es vital, y fue el BASIC el lenguaje estandarizado y el que marcó el camino del éxito en los ordenadores de 8 bits. Así que, finalmente, todo apunta a que la elección del lenguaje Forth como desmarque del Jupiter Ace sobre la serie Sinclair fue la piedra en el camino que impidió el éxito de un ordenador personal más que aceptable.

Para el año 1983 Jupiter Cantab ya había entrado en quiebra, siendo adquirida por Boldfield Computing.

El trayecto de la empresa Jupiter Cantab fue breve… para el año 1983 ya había entrado en quiebra, siendo adquirida por Boldfield Computing, entidad que no buscó reflotar, sino liquidar todo el almacén de la empresa original para terminar por cerrar definitivamente el proyecto empresarial de Altwasser y Vickers. Se calcula que en el breve tiempo de actividad de la empresa fueron vendidas ocho mil unidades de Jupiter Ace.

El ordenador Jupiter Ace es un equipo muy raro de encontrar, y los pocos que se encuentran están a la venta por cantidades muy elevadas… son equipos muy cotizados por los coleccionistas. No obstante, y gracias a que el equipo utiliza componentes que todavía se pueden adquirir, existe en Internet una página web que explica como construir un ordenador Jupiter Ace casero (http://trastero.speccy.org/cosas/droy/jupiter/jupiter_s.htm).

En el proyecto Gutenberg 3.0 está disponible un recopilatorio de manuales de usuario donde se puede encontrar el correspondiente al ordenador Jupiter Ace.

También existen en Internet varios emuladores del ordenador Jupiter Ace, así como existe la página web del proyecto Gutenberg 3.0 donde está disponible un recopilatorio de manuales de usuario de ordenadores clásicos donde se puede encontrar el manual de usuario del Jupiter Ace.

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