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Leyendas

Commodore 64, VIC-20, VIC-40… curiosidades sobre el ordenador personal más vendido del mundo

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Commodore 64

En el año 1984 la nueva informática personal iniciaba su camino hacia la popularidad mundial y, en aquellos años, Europa y Reino Unido, principalmente, reinaban en la categoría de microordenadores de uso doméstico basados en los microprocesadores de 8 bits como el Zilog Z80; los ordenadores Spectrum Sinclair, Amstrad CPC, y algunos basados en el sistema MSX, comenzaron a arrasar en el mercado en aquellas fechas. La informática personal se popularizó gracias a aquellos pequeños —y llamativos—  ordenadores.

Pero América se resistió a aquellos equipos gracias a un fabricante de Pensilvania (Estados Unidos) llamado Commodore International; empresa fundada en 1954 por Jack Tramiel que, al principio, se centró en la reparación de máquinas de escribir. Pero en los primeros años setenta Commodore tomó el control de un fabricante de calculadoras y microprocesadores llamado MOS Technology, y así nació una generación de ordenadores de indudable valor histórico.

Inicialmente, la empresa americana trabajó en un proyecto llamado VIC-20, y aquel escalón previo derivó en otros dos proyectos, VIC-30 y VIC-40. En agosto de 1982 Commodore Internacional presentó el ordenador personal VIC-40 bautizado con el nombre definitivo de Commodore 64 —o popularmente conocido como C64—, creado por el equipo formado por Robert Russell, Robert Yannes, y David A. Ziembicki. El equipó contó con un microprocesador MOS Technology 6510, 64 Kilobytes de RAM, y unas magníficas tarjetas gráfica y de sonido. Una característica importante fue su sistema operativo GEOS que contó con un interfaz gráfico, algo no muy habitual en aquellos primeros ordenadores de 8 bits de arquitectura propietaria.

El éxito del Commodore 64 fue tal que actualmente se considera el ordenador personal más vendido del mundo en la corta historia de la informática, con una estimación de 17 millones de unidades vendidas.

Aquel ordenador fue una revolución y un éxito total, sobre todo en América, que impidió que las grandes marcas británicas triunfaran en el continente americano. En América el C64 fue el ordenador más importante de 8 bits de la década de los años ochenta, y fue el equipo de mayor calidad gráfica entre los ordenadores de 8 bits a nivel mundial en esa misma década… en Europa dominaron las dos grandes marcas británicas, pero el equipo Commodore 64 también tuvo una presencia importante, aunque inferior a los competidores. El éxito del Commodore 64 fue tal que actualmente se considera el ordenador personal más vendido del mundo en la corta historia de la informática, con una estimación de 17 millones de unidades vendidas.

El Commodore 64 contó con un sistema de cartuchos que le permitieron una gran capacidad para la expansión, así como la arquitectura del hardware creado por la empresa americana siempre tuvo una calificación de excelente. Una curiosidad importante sobre el Commodore 64 fue la incorporación de la tecla «Commodore», añadida en el teclado estándar; aquella tecla permitió acceder a una serie de funciones especiales propias del fabricante. Aquella tecla inspiro a otros gigantes de la informática como Microsoft y Apple, que terminaron por incorporar una tecla especial en el teclado para acceder —también— a funciones especiales.

Commodore International no actualizó el BASIC del Commodore 64, manteniendo la misma versión creada para el Commodore VIC-20.

Otra curiosidad fue la «no actualización» del BASIC del V-20 a un BASIC adaptado a la potencia gráfica del V-40, y esto conllevó la inexistencia de comandos en el lenguaje BASIC para realizar las tareas gráficas propias del V-40 que nunca existieron en el V-20… era necesario recurrir a «POKEs»… el BASIC de Commodore nació por medio de una licencia de Microsoft obtenida en 1976, y Commodore prefirió no incluir las nuevas capacidades para evitar pagar a Microsoft un nuevo «royaltie» de varios millones de dólares para incluir las nuevas modificaciones.

En la actualidad se pueden encontrar en tiendas unos teclados para conectar a televisiones que en su interior, en realidad, cuentan con un ordenador Commodore 64 completo. También es importante destacar que el C64, a lo largo del tiempo, se convirtió en un ordenador de culto hasta el punto que existen varias consolas de videojuegos que incluyen emuladores de Commodore 64.

El equipo Commodore 64 fue fabricado, bajo licencia de Commodore Internacional, en muchos países. Pero, también, existieron clones fabricados sin la oportuna licencia del fabricante americano. También es importante añadir que prácticamente en pocos lugares en Internet se menciona que el predecesor del Commodore 64, el VIC-20, no fue un proyecto base del primero como se deja entrever, sino que fue un ordenador lanzado al mercado y ostenta el récord de ser el primer equipo en superar el millón de unidades vendidas; finalmente se vendieron 2,5 millones de unidades del Commodore VIC-20.

En 1982, en Japón, fue lanzado al mercado el Commodore MAX, una adaptación del Commodore 64 creada por Commodore Japan Limited que fue un C64 más económico porque contaba con únicamente 2 Kilobytes de RAM en lugar de los 64 Kilobytes del C64, y no era posible conectar unidades de disco o impresoras. El equipo MAX también fue lanzado en países como Alemania como el nombre VC-10 o en Estados Unidos bajo el nombre de Ultimax; lugares donde el Commodore MAX fracasó estrepitosamente y triunfó el C64.

En el año 1985 Commodore International lanzó al mercado una versión superior al C64, el Commodore 128, pero aquella versión no creo la expectación del primero. Entonces, la empresa americana. creó el C64C que fue una revisión del Commodore 64 que únicamente afectó al diseño y la estética…. una carcasa nueva para el mismo hardware.

Una última curiosidad… a finales del año 2006 el famoso «console modder» llamado Benjamin J. Heckendorn —conocido en Internet como Ben Heck—, comenzó a transformar un C64C en un portátil o «laptop»; aquel equipo «modelado» finalizó su transformación a finales de 2008 y es, en la actualidad, una auténtica obra de arte accesible a través de fotografías en Internet… un homenaje al gran ordenador que fue el Commodore 64.

El Commodore 64 es una pieza de culto dentro de la informática, muy superior en calidad gráfica y sonido a cualquier ordenador de 8 bits de su época, y en la actualidad cuenta con una gran comunidad de usuarios que siguen manteniendo con vida al fantástico equipo de origen americano. El C64 es toda una leyenda de la informática… el ordenador personal más vendido en la historia de la informática.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

Leyendas

VideoBrain… el primer ordenador personal con cartuchos ROM

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VideoBrain Family Computer

En el año 1976 los ordenadores personales utilizaban, normalmente, el interfaz de cinta para cargar y grabar programas, un proceso extremadamente lento. En 1976, y durante el desarrollo de la videoconsola Fairchild Channel F, Jerry Lawson inventó el cartucho ROM que permitía cargar software casi instantáneamente. Fue una parte más de aquella videoconsola, y el primer ordenador personal que utilizó ese medio de carga fue el equipo VideoBrain Family Computer. Un hito muy importante, ya que posteriormente muchos ordenadores famosos en la historia utilizaron sistemas similares para evitar el uso de interfaz de cinta.

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Leyendas

Bugaboo, el primer videojuego español y un hito en la historia del software

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Bugaboo

Bugaboo, La Pulga, The Flea… un videojuego de desarrollo español nacido en 1983, y que fue el primer gran éxito internacional de un software español, abriendo una época conocida como La Edad de Oro del Software Español. En este artículo, y con la ayuda de Paco Portalo, co-desarrollador del videojuego, voy a profundizar un poco más en aquel software.

En el año 1983 nació en España una empresa llamada Indescomp cuya finalidad era el desarrollo y distribución de videojuegos para los ordenadores de 8 bits que empezaban a despuntar en aquellos primeros años ochenta. Indescomp asumió, en su inicio, la distribución en España de Spectrum, y un tiempo después también la de Amstrad CPC, que fueron las dos grandes marcas que arrasaron en España en la segunda mitad de los ochenta en un creciente mercado del ordenador personal.

El origen del software español estuvo en las manos de Indescomp y dos talentosos desarrolladores: Paco Suárez y Paco Portalo.

En realidad Sinclair, propietaria del Spectrum, y Amstrad eran empresas británicas de éxito masivo en aquellos años… el olimpo de la informática personal era, sin duda, Reino Unido. Y el éxito de aquellos ordenadores, junto con un software destacable, llevaron a Indescomp a convertirse en una gran empresa en un corto espacio de tiempo. El origen de todo aquello estuvo en las manos de Indescomp y dos talentosos desarrolladores: Paco Suárez y Paco Portalo, creadores de un fabuloso videojuego conocido en España como La Pulga, y en el extranjero como Bugaboo (The Flea). El videojuego fue un éxito internacional sin precedentes.

Con Paco Suárez hablé en alguna ocasión en el pasado por asuntos ajenos a La Pulga, llegando a publicar, en este mi blog, una entrevista personal. Con Paco Portalo he disfrutado, en los últimos dos años, de un interesante intercambio de mensajes de correo electrónico; de aquello nació una entrevista, y un estupendo artículo de su autoría publicado en este blog. En una de nuestras últimas conversaciones me propuso publicar un artículo dedicado a Bugaboo… una idea que me pareció realmente estupenda, porque Bugaboo es un software leyenda dentro de la informática clásica mundial. Y así nació este artículo…

Paco Suárez y Paco Portalo desarrollaron para Indescomp el considerado primer videojuego español de la historia.

En el año 1983 dos jóvenes extremeños llamados Paco Suárez (Cáceres, 1954) y Paco Portalo (Badajoz, 1958) desarrollaron para Indescomp el considerado primer videojuego español de la historia. La idea inicial del videojuego partió de lo que, en la actualidad, se considera una innovación revolucionaria en aquel incipiente mundo de los videojuegos: un interfaz con el usuario, una idea de Paco Suárez esbozada en un programa para el Sinclair ZX81 que envió a Indescomp bajo el nombre de La Pulga, y también un novedoso enfoque fílmico en su presentación que sumergía al jugador en una historia de la cual era protagonista. En la actualidad se considera que Bugaboo fue uno de los primeros videojuegos a nivel mundial que incluyó una cinemática en su presentación. Indescomp encargó a Paco Suárez portar la idea de su programa La Pulga desde el microordenador Sinclair ZX81 hacia el Sinclair ZX Spectrum —no comercializado todavía en España en ese momento—.

Paco Portalo y Paco Suárez exploraron a fondo un nuevo conocimiento que fue vital para el desarrollo posterior de La Pulga.

Bajo la influencia de un AIM-65 de Rockwell de la Escuela de Ingenieros Técnicos donde Paco Portalo realizaba su proyecto de fin de carrera, y el equipo ZX81 de su hermano, Portalo accedió por primera vez a ese fabuloso mundo de 8 bits que estaba naciendo. Con aquellos equipos y unos cuántos proyectos relacionados con sus estudios, y con la ayuda de un Paco Suárez al que ya conocía tiempo atrás, tanto Paco Portalo como Paco Suárez exploraron a fondo un nuevo conocimiento que fue vital para el desarrollo posterior de La Pulga.

El juego de La Pulga consistía en un pequeño asterisco saltarín situado al fondo de un pozo escalonado, siendo el objetivo sacarlo de allí con el menor número de saltos posibles. Un aspecto que pasó bastante desapercibido para la historia, ocurrencia de Suárez, fue obtener más información de cada pulsación, contando el tiempo que el jugador tenía pulsada la tecla. Aquella invención no fue debidamente valorada, y supuso un descubrimiento muy utilizado posteriormente en infinidad de videojuegos.

En el año 1983 Paco Suárez fue reclutado en Madrid por José Luis Domínguez, máximo responsable de Indescomp, para desarrollar la idea de La Pulga dentro de un ZX Spectrum cercano a su debut en el mercado. En Julio de 1983 Paco Portalo fue a Madrid, con su titulo de ingeniería debajo del brazo, y aprovechó para visitar a su amigo en las oficinas de Indescomp. Allí vio el estupendo trabajo que estaba desarrollando su amigo para el nuevo videojuego, y allí mismo José Luis Domínguez le ofreció un trabajo para colaborar con Paco Suárez en el desarrollo de ese software. Ambos alquilaron una vivienda cerca de la oficina de Indescomp y trabajaron a destajo en el proyecto tanto en la oficina como en la vivienda.

Indescomp contrató a Pedro Ruíz para versionar La Pulga en otro gigante de la historia del ordenador personal… el Commodore 64.

Según avanzó el desarrollo de Bugaboo, Indescomp contrató a Pedro Ruíz para versionar La Pulga en otro gigante de la historia del ordenador personal… el Commodore 64. En el apartado comercial del videojuego participó Federico Fritzsch, y también hubo pequeñas ayudas como la de Ángel Domínguez, hermano de José Luis, que ayudó con los rótulos.

Ya con el desarrollo avanzado, el responsable de Indescomp propuso llamarlo Bugaboo,al mismo tiempo que el desarrollo fue concibiendo la idea de una presentación inicial para introducir al jugador en la historia… una aportación de Portalo. Y así nació lo que los propios autores denominaron «el videocuento interactivo»; aquello fue un hito mundial y seguramente el mayor logro alcanzado por el videojuego.

Llegados a este punto ya se pueden comentar las primeras curiosidades. Las estrellas que aparecían nada más comenzar el juego corresponden a las que había en el cielo el día 7 de Julio de 1983, justo en coincidencia con el viaje que hizo Paco Portalo de Badajoz a Madrid buscando un nuevo futuro. La sonda exploradora «Cebolla-X7» es un homenaje a un amigo músico llamado Jesús Fernández Medina.

El videojuego original fue terminado en Septiembre de 1983 y lanzado al mercado en el siguiente mes de Octubre.

La programación de Paco Suárez era estructurada y organizada, la de Paco Portalo era más anárquica, y aquello, en cierto modo, y como reconoció el propio autor, provocó que los 48 Kilobytes de memoria del ZX Spectrum se quedaran cortos. No obstante fueron solventados todos los problemas, y el videojuego original —que fue la versión inglesa— fue terminado en Septiembre de 1983 y lanzado al mercado en el siguiente mes de Octubre. En Inglaterra el producto fue comercializado bajo el nombre de Bugaboo (The Flea) por la empresa Quicksilva, y en España salió a la venta poco después, en las navidades, bajo la denominación de La Pulga, siendo distribuido por la famosa entidad, en aquellos años, llamada Investrónica. Lo que se debe dejar claro ante tanta pluralidad nominativa es que el único nombre que apareció en los créditos en todas las versiones fue Bugaboo.

Comenzaron a llegar las críticas desde Inglaterra… la primera fue bastante fría, publicada en la revista Home Computing Weekly. A partir de ahí las críticas fueron mejorando hasta situar el videojuego entre los mejores del año a nivel internacional; la puntilla llegó en Enero de 1984 al liderar Bugaboo el TOP 20 de los mejores videojuegos en la prestigiosa revista Your Computer. A partir de ahí la sucesión de críticas positivas llegaron en cadena proviniendo de los medios más prestigiosos como, por ejemplo, el medio Crash. En otro orden, además de recibir muy buenas críticas, Bugaboo fue un éxito de ventas. Pero también corresponde destacar que Bugaboo, al ser lanzado al mercado un año antes del PEIN (Plan Electrónico e Informático Nacional), fue el detonante de que se comenzara a hablar del software español en el mundo cuando en España ni se desarrollaba ni se distribuía software propio… La Pulga fue el videojuego que abrió la época conocida como La Edad de Oro del Software Español, periodo iniciado en el año 1983 con la comercialización de La Pulga, y que terminó en 1992.

La versión Booga-boo fue el primer videojuego español distribuido en Estados Unidos.

Después de Bugaboo, y de su lanzamiento en España y Reino Unido, Paco Portalo se desvinculó del proyecto, y se hicieron otras versiones en otras plataformas. En Marzo de 1984 fue lanzada al mercado la versión de Pedro Ruíz para Commodore 64 con música de Félix Arriba rebautizada como Booga-boo; fue el primer videojuego español distribuido en Estados Unidos. En Junio de 1984 fue lanzada al mercado la versión para Amstrad CPC464 llamada Roland In The Caves. En 1991 Opera Soft lanzó al mercado Poogaboo (La Pulga II). El videojuego también fue portado a MSX y PC.

En España, y a día de hoy, Bugaboo sigue sin tener el reconocimiento que sí dispuso en Inglaterra y en otros países, siendo un software de gran éxito altamente influyente en 1983 en los apartados técnico y visual. Cabe destacar que la estatuilla de los Premios Nacionales a la Industria del Videojuego GameLab, óscar de la Industria Nacional del Videojuego, es una pulga en honor a Bugaboo. La popularidad del juego dio lugar a la publicación, en 2009, de un trabajo titulado Bugaboo, un hito en la historia del software español, realizado por Francisco Portalo Calero y publicado por la Universidad de Extremadura.

La Pulga, junto con el famoso videojuego español Fred, abrieron al mercado internacional el software español.

Es importante no obviar que Bugaboo fue el primer videojuego de origen español, y considerado entre los primeros a nivel mundial que incluyeron cinemática, y Paco Suárez, Paco Portalo, e Indescomp, participantes activos en su creación, construyeron un símbolo que forma parte de la historia de la informática personal… en realidad Bogaboo es un capítulo muy importante dentro de la historia de la informática. La Pulga, junto con el famoso videojuego español Fred, abrieron al mercado internacional el software español, generando una importante inquietud en los jóvenes programadores de la época que fundaron sus propias empresas de desarrollo, algunas de ellas de gran trascendencia posterior. En mi caso personal, en el libro Crónica de la Informática Personal que publiqué en el año 2018 a modo de recopilatorio de una desconocida historia del ordenador personal, aparece en un amplio texto La Pulga y otros participantes que fueron vitales en el desarrollo de la informática personal.

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