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Opinión

Programando un videojuego en un intérprete de BASIC en el año 1988

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Programando un videojuego

En los años ochenta dominar un lenguaje de programación no era habitual entre la población… desarrollar un videojuego, aunque fuera sencillo, era más raro todavía.

Mi primer contacto con un lenguaje de programación fue en el año 1986 a la edad de 12 años; desarrollé un programa muy sencillo en uno de los mejores interpretes de BASIC que se ha hecho jamás: el Locomotive BASIC creado para el extraordinario Amstrad CPC6128, equipo basado en el no menos extraordinario microprocesador Zilog Z80. Con aquella primera incursión en un lenguaje de programación logré, a modo de trofeo, adquirir una gran fascinación por la informática y por el desarrollo de programas.

Poco más de un año después, había abandonado el mundo de los ordenadores propietarios de 8 bits para acceder al nuevo y fascinante mundo de los compatibles con el IBM PC. Aquello me llevó del Locomotive BASIC y el CP/M, al intérprete BASICA de IBM y al MS-DOS de Microsoft. En realidad, el intérprete BASICA era la versión distribuida por IBM con el PC-DOS creado por Microsoft para los ordenadores IBM PC. Pero gracias a «La Habitacion Limpia», con la salida al mercado de los ordenadores compatibles con IBM PC, a Microsoft le salió una nueva clientela, ajena al fabricante IBM, a los que les comercializó un MS-DOS que incluyó como intérprete el GW-BASIC.

Inicialmente empecé a programar en el BASICA, para después pasarme al GW-BASIC… un intérprete de BASIC de gran calidad, y en cortos espacios de tiempo iba necesitando crear mejores programas… atacar mayores retos. Ya había ido de academia en academia buscando aprender más sobre informática, pero lo ofrecido en todos los centros de formación no pasaba del BASIC al que ya le había cogido el truco.

Entre clase y clase se me ocurrió desarrollar en BASIC un juego de ordenador para ocupar mis ratos libres y, de paso, seguir aprendiendo.

A mis catorce años estaba en una academia en la que ya me había cansado de desarrollar las típicas aplicaciones «Alta/Baja/Consulta/Modificación»… terminaba una aplicación, y me mandaban desarrollar otra, y así me tenían una clase tras otra. Entre clase y clase se me ocurrió desarrollar en BASIC un juego de ordenador para ocupar mis ratos libres y, de paso, seguir aprendiendo… menos jugar al ordenador y más trabajar con el. Pero claro, quería que mi juego tuviera gráficos, sonido, y alguna animación… pero el BASIC del MS-DOS contaba con sus limitaciones. Un día se lo comenté al profesor de informática de la academia, y me respondió que no era posible desarrollar con el GW-BASIC un videojuego de esas características —supongo que, además, pensó: menos un crío de 14 años—. Aquel profesor era joven, no tendría de aquella más de 27 o 28 años, y en su centro de trabajo lo tenían por las nubes porque era uno de los primeros ingenieros informáticos titulados, ya que en mi ciudad hacía poco tiempo que existía una facultad dedicada a la ingeniería informática.

Lo imposible, en ocasiones, es realmente imposible, pero otras veces solo existe una barrera en la mente de cada uno; si crees que algo es imposible de hacer… ya da igual que realmente se pueda hacer o no. Así que me puse manos a la obra y empecé a desarrollar mi videojuego en GW-Basic: un juego de preguntas de cultura general que bauticé con el nombre de Cult-Test. Realmente el GW-BASIC disponía de sus limitaciones, los videojuegos con buenos gráficos eran desarrollados por auténticos artistas del apartado visual y, normalmente, ejecutados en aquellos años en ensamblador o en lenguajes de medio nivel como el C. Crear una pantalla gráfica con GW-Basic era posible, pero quedaba un poco cutre.

En el apartado gráfico me puse a investigar y encontré, por mis propios medios, un camino paralelo que me permitía cargar en GW-Basic ficheros binarios externos.

En el año 1988 no existía el Internet público que tenemos en la actualidad —la gran fuente de información—, y para lograr fines importantes en la informática se requería de una dosis de ingenio propio, y la escasa bibliografía sobre informática que se pudiera encontrar. Tenía solucionado el asunto del sonido para el videojuego: cambiando las frecuencias enviadas al altavoz se lograba emitir música con la escala de notas musicales que todos conocemos. En el apartado gráfico me puse a investigar y encontré, por mis propios medios, un camino paralelo que me permitía cargar en GW-Basic ficheros binarios externos; después de muchos intentos —prueba y error— logré abrir binarios que contenían gráficos dentro de un programa de BASIC. Así que las pantallas de mis juegos podían ser creadas por medio de capturas de pantallas —retocadas después—, o en base a diseños ejecutados con algún programa de dibujo como, por ejemplo, el famoso PC Paintbrush. Aquello me permitió incluir gráficos de gran calidad en mi videojuego.

Tenía solucionada la música y las pantallas gráficas. Me faltaba por solucionar las animaciones… y para aquello, gracias al mismo método que había descubierto para cargar ficheros binarios, utilicé transiciones. Después vino la parte de programar todo teniendo en cuenta que el GW-Basic era un intérprete y, por ello, cualquier programa desarrollado en aquel entorno necesitaba para su ejecución tener abierto el mencionado software para hacer un «RUN». Para automatizar la ejecución del juego y que fuera posible desde el propio sistema operativo MS-DOS, al igual que un ejecutable «COM» o «EXE», desarrollé un pequeño proceso «BATCH» en el sistema operativo.

En una clase le comenté al profesor de informática que había desarrollado el videojuego bajo las condiciones que le había preguntado en su momento, y él puso en duda la veracidad de mis palabras.

En un par de meses terminé el videojuego cumpliendo todos los objetivos prefijados al inicio. En una clase le comenté al profesor de informática que había desarrollado el videojuego bajo las condiciones que le había preguntado en su momento, y él puso en duda la veracidad de mis palabras; un día llevé mi videojuego a la academia y lo ejecuté en uno de los ordenadores. El profesor no dijo nada, puso cara de mal humor, y no volvió a hablar del tema. Poco tiempo después dejé la academia.

En los siguientes años desarrollé algunos videojuegos más complejos y de más calidad, pero programados en lenguajes más completos como el C y creando las animaciones en programas como el IBM StoryBoard Plus, para terminar por usar, después, las «puertas traseras» para cargar los binarios. La experiencia es un grado, y con cada proyecto personal que pude ejecutar aprendí nuevas y mejores cosas, hasta los 17 años que programé el último videojuego; mi objetivo dentro de la informática era diferente… para el año 1991 ya estaba pensando en mi futuro como informático profesional en la industria o en la administración.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

Opinión

¿Qué ordenador compro para casa?

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ordenador para casa

Después de más de treinta años comprando ordenadores solo puedo decir que comprar un ordenador para casa puede convertirse en un reto… o no…

Empecé en el mundo de los ordenadores a final de 1986, y de aquella había menos posibilidades y menos opciones para la compra de un ordenador para casa, un acto todavía considerado de poca utilidad en aquellos años. Existía una amplia variedad de ordenadores de 8 bits, y el mundo PC… ni siquiera Apple estaba muy implantado en la España de mediados de los ochenta.

El ordenador Amstrad CPC6128 marcó una época en toda Europa.

Mi primer ordenador fue un Amstrad CPC6128, una gran elección por su elevada memoria RAM para la época —128 Kilobytes—, su gran unidad de disco —cuando lo habitual eran los interfaces de cinta—, y un monitor en color propio. Ese modelo de ordenador marcó una época en toda Europa. Después llegaron otros ordenadores como, por ejemplo, el Amstrad PCW8256, hasta que logré hacerme con mi primer PC.

Poco después llegaron, masivamente, los ordenadores compatibles con PC… aquellos equipos idénticos a cualquier IBM PC, pero que no eran licenciados por el Gigante Azul… equipos nacidos a la sombra de la famosa historia de La Habitación Limpia. En aquella época me hice con mi primer ordenador PC, un Dynadata PC fabricado por la empresa coreana Daewoo; un robusto equipo de veinte kilos de peso basado en el microprocesador Intel 8088.

A finales de los años ochenta se empezaron a comercializar lo que se conocían como ordenadores clónicos.

A finales de los años ochenta comenzaron a operar los primeros fabricantes pequeños que, detrás de una desconocida marca, empezaron a vender lo que se conocían como ordenadores clónicos, equipos montados a nivel local al adquirir todos los componentes por separado. Así llegaron ordenadores con pinta de ser fabricados en una línea de producción, pero siendo, en realidad, ensamblados en pequeños talleres.

En los primeros años noventa el ámbito fue reducido todavía más… las pequeñas tiendas de informática comenzaron a montar sus propios ordenadores clónicos; la informática ya no era a nivel de pequeño distribuidor, era a nivel de tienda… cada pequeño comercio local ensamblaba sus propios equipos clónicos para la venta. Así me hice con un 386DX a 33 Megahercios allá por el año 1991. En ese momento se abrió un nuevo mundo, el mundo del clónico que permitía la compra a un precio muy inferior comparado al ordenador de marca, y permitiendo también una configuración mucho más personalizada… mayores posibilidades en la ampliación.

Los ordenadores portátiles vieron reducido mucho su precio de venta al público…

A partir de ahí compré un Intel 486DX2 en 1994, y los equipos que vinieron hasta el año 2006 fueron montados por mí… compraba las piezas y los ensamblaba en mi domicilio. Y como yo, mucha gente. Pero ya con la entrada en el nuevo siglo los ordenadores de marca y, sobre todo, los ordenadores portátiles, vieron reducido mucho su precio de venta al público… y volvieron a entrar en competencia directa con el ordenador clónico.

En mi caso personal en los últimos años he preferido comprar ordenadores de marca de diferentes fabricantes, y los últimos equipos que he tenido han sido firmados por el fabricante de Hong Kong Lenovo, empresa que compró la informática personal de IBM hace unos años ya, y donde el Gigante Azul cuenta con un importante porcentaje de las sus acciones ¿Por qué compro ordenadores de ese fabricante? Porque me ha ido muy bien con la marca; porque son equipos robustos, y España cuenta con un importante distribuidor Lenovo. Actualmente mi ordenador de casa es un Lenovo H520S equipado con un microprocesador Intel i5-3330, que fue adquirido en el año 2013 y, en la actualidad, sigue funcionando como se espera de un ordenador.

La decisión de tirar por un fabricante u otro debe ser propia.

¿Ordenador clónico u ordenador de marca? Evidentemente muchas personas con conocimientos de informática y de hardware se decantan por crear sus propios ordenadores comprando las piezas, para después ejecutar sus personalizaciones. Pero para los usuarios que quieren tener el menor número de problemas posibles con la informática, que no quieren introducirse en profundidades de esta ciencia, y que no desean caer en un mundo de placas, circuitos, y otras características que desconocen, lo mejor puede ser el ordenador de marca ¿Alguna marca para recomendar? Pues en los últimos años no puedo hablar de otro fabricante porque solo he trabajado con Lenovo… la decisión de tirar por un camino u otro debe ser suya, estimado lector.

Sí les voy a dar un consejo muy importante a la hora de adquirir el ordenador; lo importante es comprar un equipo que incluya un procesador y una placa base con posibilidades, y no me refiero a comprar los más caros del momento, sino a comprar los modelos que permitan mejorar el conjunto cuando pasen los años. Y ahí es donde radica la característica que más me gusta de Lenovo, los equipos, y en cada momento temporal, vienen ensamblados con procesadores y placas base de importantes posibilidades.

No hace falta «matar moscas a cañonazos» para visitar páginas web y hacer documentos Word.

Otro consejo importante es que la compra de un ordenador debe centrarse en las necesidades reales de cada usuario… no hace falta «matar moscas a cañonazos» para visitar páginas web y hacer documentos Word, ni hay que escatimar en características si se van a realizar tareas de edición de vídeo, o animación 3D, por ejemplo. Creo que ambos consejos que dejo aquí escritos son los más importantes, lo demás a elección de cada uno.

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Opinión

Un museo de la informática clásica en una central térmica

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central términa

En el año 2005 impartí en una central térmica formación técnica en hardware personalizada para dos  de sus empleados, y en aquella central tuve acceso a una habitación que sería el deseo de cualquier amante de la informática clásica.

En el año 2005, cuando contaba treinta y un años, trabajaba en una empresa de informática donde, principalmente, impartía formación en cursos técnicos tanto de software como de hardware… programación, montaje y reparación de ordenadores, instalación y mantenimiento de redes informáticas

Me asignaron una formación personalizada a dos empleados técnicos de una central térmica perteneciente a una de las empresas de energía más importante de España.

Corría el mes de abril y contrataron a mi empresa para dar una formación personalizada a dos empleados técnicos de una central térmica perteneciente a una de las empresas de energía más importante de España. La formación debía ser impartida en la propia central térmica. Me asignaron el curso, en realidad era el único profesor de cursos técnicos en mi empresa, y durante dos meses me desplacé diariamente a la central para formar a los empleados en todo aquello que ellos me pidieran en cada jornada.

Los sistemas de hardware empleados allí no eran comunes o habituales, pero primero empecé por enseñarles a montar y desmontar un ordenador PC estándar… primero un clónico, y después algunos ordenadores de marca que tenían por allí, como por ejemplo ordenadores Hewlett-Packard. Pero allí había equipamiento más complejo y muy enfocado al sector industrial.

Allí trabajaban con armarios que en su interior albergaban tarjetas backplane.

Una vez trabajado sobre los conceptos más fundamentales de un ordenador PC, nos metimos de lleno en el mundo industrial… allí trabajaban con armarios que en su interior albergaban tarjetas backplane ¿Qué es una tarjeta backplane? Pues es, en si misma, un ordenador complejo. Cada tarjeta backplane contaba con su procesador, su memoria RAM, su bus de conexión… en cada armario se introducían varias tarjetas en serie… aquello era un armario de ordenadores.

Aquellos armarios eran utilizados para las mediciones de la central térmica… había sensores, y cada tarjeta backplane tenía una función muy concreta de recoger información en serie de los sensores. En su interior [backplane] contaba con los primeros discos sólidos que pude ver en la informática, unos chips de pequeña capacidad para almacenar la información, ya que las vibraciones del lugar impedían el correcto funcionamiento de un disco duro mecánico estándar. Y debido a la pequeña capacidad de esos primitivos discos sólidos, en cada backplane se instalaba el kernel de Linux y poco más.

Contaban con algunos servidores muy potentes para otros menesteres que rodaban bajo un sistema operativo poco habitual como era el VMS.

Así que allí trabajaban mucho con equipamiento industrial y con Linux, después contaban con algunos servidores muy potentes para otros menesteres que rodaban bajo un sistema operativo poco habitual, como era el sistema operativo VMS, diseñado en su momento para el famoso ordenador DEC VAX, y que en el año 2005 utilizaban montado en un servidor con procesadores Intel Xeon… un equipo con lo último en hardware… en aquellos años DEC ya formaba parte de Hewlett-Packard. Para utilizar el sistema operativo VMS se utilizaba un emulador de consola VAX-VMS.

Un día, en el descanso de unas clases, los dos alumnos me invitaron a conocer una sala donde guardaban todo aquel producto informático retirado de la central térmica. Me llevaron a una habitación de unos cien metros cuadrados donde, en perfecto orden, estaba almacenado todo aquello que iban retirando… y estaba almacenado criterio y esmero.

Cuando accedí a aquella habitación quedé maravillado…

A lo largo de muchos años, y no sé con qué intención, guardaban todo y no se deshicieron de absolutamente nada, y cuando accedí a aquella habitación quedé maravillado… ¡era un auténtico museo de la informática clásica! Allí había ordenadores realmente antiguos, armarios de cinta magnética, discos duros gigantescos —de aquellos que pesaban unos cuántos kilos— había muchos armarios de backplane retirados, muchas tarjetas backplane, teclados, ratones, monitores antiguos —aquellos de fósforo ámbar—, incluso componentes sueltos. Uno de los alumnos me comentó que algunas cosas las abría para experimentar con ellas, de hecho tenían allí un enorme disco duro totalmente abierto donde era evidente que alguien había revuelto en su interior.

Nunca he vuelto a acceder a una habitación privada con tanto valor histórico de la informática, pero catorce años después no he olvidado aquellos minutos que estuve por allí dando vueltas y mirando todo lo que allí había, que era de incalculable valor para cualquier amante de la historia de la informática clásica.

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