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Historia

El misterio del lanzamiento del Intel Pentium I: la historia de un error y el despertar del demonio tecnológico del calor

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El 19 de octubre de 1992 Intel anunció, públicamente, la inminente salida al mercado de la quinta generación de sus microprocesadores: la serie de microprocesadores Intel Pentium. En primer lugar, aquella nueva serie de microprocesadores buscó dar un salto cualitativo al pasar de una tecnología de 32 bits, como el Intel 386DX y 486DX, para lanzar al mercado un microprocesador con un bus de datos 64 bits por lo que podría, en el futuro, disponer de accesos a memoria de 64 bits, además de incluir una novedosa —y potente— novedad: dos «pipelines» de 32 bits cada una que permitían la ejecución simultánea de dos operaciones.

El primer objetivo de Intel con el Pentium fue crear un importante obstáculo para la competencia.

Un diseño vanguardista y mejorado no era el único objetivo de Intel con la creación del microprocesador Pentium… también, la empresa pionera del diseño y fabricación de microprocesadores, buscó dar un golpe importante a los pocos competidores surgidos desde finales de la década de los años ochenta como, por ejemplo, AMD o Cyrix que habían crecido en importante medida en los primeros años de la década de los noventa ¿Cuál fue la estrategia elegida para contrarrestar a la competencia? Dejar de bautizar a los microprocesadores con números y, por ello, el destinado a ser el 586 fue definitivamente llamado Pentium ¿Por qué no usar números? Porque los números no podían se registrados comercialmente, y la competencia usó los mismos nombres que Intel en sus microprocesadores provocando una factible confusión entre los usuarios al adquirir un procesador. Cuando Intel denominó Pentium a su nuevo proyecto de microprocesador, puso un gran obstáculo en la competencia al no poder usar (ellos) la misma nomenclatura.

El 22 de marzo de 1993 salieron a la venta las dos primeras versiones del nuevo microprocesador en velocidades de 60 y 66 Megahercios pero, en realidad, la salida del nuevo producto fue realmente extraña por diversos factores que provocaron que el nuevo microprocesador tardara algunos años en tener presencia relevante en el mercado —en España el Intel Pentium I no comenzó a tener una presencia visible hasta mediados del año 1995—.

En realidad se creía que el nuevo microprocesador de Intel buscó reemplazar al 486DX, pero en el mismo año 1992 que se anunció el nuevo proyecto Pentium, Intel trabajó sobre un microprocesador 486DX2 —lanzado ese mismo año— que no era más que un 486DX a 50 y 66 Megahercios con el ciclo de reloj duplicado. Y en el año 1994, con un procesador Pentium que ya llevaba un año en el mercado, Intel presentó un 486DX4 a 75 y 100 Megahercios, que era un 486DX con la velocidad triplicada ¿Para qué lanzar microprocesadores «overcloqueados» si ya estaba disponible el nuevo Pentium?

El Intel Pentium I nació con un error de división en su unidad de coma flotante.

La versión oficial más difundida sobre el retraso de llegada del Pentium al usuario final fue la que culpó al descubrimiento de un error de diseño detectado en determinadas operaciones de división que usaban la nueva unidad de coma flotante del Pentium. Pero aquel error fue detectado por primera vez el 30 de octubre de 1994 ¿Por qué el Intel Pentium no tuvo éxito en el mercado durante año y medio, desde el 22 de marzo de 1993 hasta el 30 de octubre de 1994? Eso no lo explica el error de división en la unidad de punto flotante.

Hablemos del famoso error de división de coma flotante. Fue descubierto en octubre de 1994 por un profesor de matemáticas de la Universidad de Lynchburg llamado Thomas Nicely al observar que algunas operaciones de división devolvían siempre un error por exceso. Aquel error fue bautizado con el nombre de «error FDIV» e inicialmente Intel negó su existencia, aunque a finales de 1994 ya comenzó a reemplazar las unidades defectuosas. El error afectó a microprocesadores Intel Pentium de velocidades de 60, 66, 75, 90, y 100 Megahercios de velocidad, aunque no afectó a todas las unidades existentes en el mercado.

Llegados a este punto hay opiniones para todos los gustos, y aquí expondremos nuestra opinión. En realidad, el proyecto del innovador Pentium fue muy problemático en diseño y en obstáculos a superar. El nuevo microprocesador requería un nuevo «socket» al no utilizar el zócalo «socket 3»; se creó el «socket 4». El nuevo zócalo implicó disponer de una nueva placa base, y un cambio importante para los ensambladores de ordenadores y en la posibilidad de ampliación en el caso de los usuarios de los ordenadores clónicos.

El Intel Pentium I se encontró con el demonio de la evolución electrónica de los microprocesadores: la emisión del calor.

El nuevo «socket 4» contó con mayores problemas que otros zócalos anteriores al elevar sus necesidades eléctricas; el nuevo procesador Intel Pentium requería subir el consumo eléctrico a 5,5 voltios, y aquello despertó al nuevo demonio de la electrónica informática que estaba a punto de nacer, el excesivo desprendimiento de calor que comenzó a ser un problema creciente en la evolución de los microprocesadores… el material con el que se fabrica ese tipo de dispositivos electrónicos dispone de un límite máximo de calor a soportar. Con la serie Pentium se comenzaron a utilizar disipadores y ventiladores encima de los microprocesadores, elementos comunes hasta nuestros días. En realidad debemos matizar; los disipadores y ventiladores ya se empezaron a utilizar con los microprocesadores «overcloqueados» 486DX2 y DX4, pero también es cierto que fueron productos contemporáneos en el mercado con el Intel Pentium.

El camino que buscó Intel fue la mejora posterior del diseño del Pentium I para que no consumiera mas allá de los conocidos 3,3 voltios, y aquello no era posible con el Pentium original ni con su nuevo zócalo «socket 4» ¿Para qué cambiar una placa base y el microprocesador si al poco tiempo Intel iba a lanzar una nueva especificación que iba a mejorar totalmente a la primera buscando la estandarización? En realidad el Pentium I que consumía 5,5 voltios era un paso atrás si tenemos en cuenta la existencia de microprocesadores 486DX que ya consumían 3,3 voltios.

El mercado esperó a la primera evolución del Intel Pentium I que redujo el consumo eléctrico de la nueva serie de microprocesadores.

Nuestra opinión es que el retraso de algo más de dos años en ver el éxito en el mercado del Intel Pentium I tuvo que ver con que los usuarios, y el propio mercado, decidió esperar al nuevo zócalo «socket 5» de 3,3 voltios diseñado para la nueva especificación de Intel Pentium I de 75, 90, y 100 Megahercios de velocidad.  Aquellos que esperaron a la salida de los nuevos Pentium de 3,3 voltios y el «socket 5», no se equivocaron, ya que ese zócalo soportó toda la gama inicial de microprocesadores Pentium I. Aunque también es cierto que con la salida de los revolucionarios Pentium MMX se creó un nuevo zócalo «socket 7» presentado en junio de 1995 y que soportó a toda la gama Pentium, incluidos los nuevos MMX, no soportados por el «socket 5»… posiblemente el zócalo «socket 7» es el más universal de todos ya que soportó a una amplía gama de microprocesadores de Intel, AMD, y Cyrix.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

Historia

La historia de la unidad de disco que revolucionó la informática personal

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unidad de disco

En el año 1978 Shugart Associates, la empresa de Alan Shugart, era la referencia mundial en lo que a unidades de disco refiere… hasta Junio de 1978 cuando Apple presentó la revolucionaria unidad de disco diseñada por Steve Wozniak.

La famosa empresa IBM fue pionera en lo que a unidades de disco refiere, y allá en los primeros años setenta lanzó unidades como la unidad de disco de ocho pulgadas primero, y cinco y un cuarto después… todo ello de la mano de su responsable de productos de almacenamiento, Alan Shugart. Posteriormente, en 1973, Alan dejaría IBM para fundar su propia empresa llamada Shugart Associates.

Gary Kildall se quejó a Steve Jobs por la enorme falta de seguridad y fiabilidad del interfaz de cinta.

En Junio de 1977 salió a la venta el primer ordenador compacto de Apple, el computador Apple II, pero lo hizo incluyendo un interfaz de cinta para extraer o almacenar los datos. El interfaz de cinta era extremadamente lento, contando con mucha fragilidad en la fiabilidad. En el caso concreto del ordenador Apple II, el interfaz de cinta diseñado en su momento por Steve Wozniak adolecía de importantes fallos. El propio Gary Kildall, propietario y fundador de la histórica empresa Digital Research y desarrollador del famoso sistema operativo CP/M, se quejó a Steve Jobs por la enorme falta de seguridad y fiabilidad del interfaz de cinta.

En Apple empezó a urgir la implantación de una unidad de disco para sus equipos, y Jobs recurrió a Shugart como medio de colaboración mientras Wozniak estudiaba los mecanismos de las unidades de disco de IBM. Steve Wozniak comenzó a trabajar sin descanso, pero no fue hasta el último momento cuando se tomó en serio el asunto, para llegar a presentar la nueva unidad de disco en la Feria de Electrónica de Consumo y en la Segunda Feria del Ordenador de la Costa Oeste. Y terminó el diseño un día antes del evento.

Partiendo de los diseños de Shugart, Wozniak creó una unidad de disco con siete chips.

En algunos medios se cuenta la anécdota que Wozniak tenía preparados unos discos con todo el software de gestión de la unidad para las demostraciones en la feria y, por un error debido al cansancio, los borró accidentalmente. Afirmó que estaba todo en su cabeza, y al día siguiente por la mañana hizo de nuevo esa parte del trabajo. Pero lo importante no fue esa anécdota, sino que Wozniak, partiendo de los diseños de Shugart, creó una unidad de disco con siete chips en lugar de los cincuenta de la original, además de mejorar la fiabilidad y proponer nuevas funcionalidades.

La unidad de disco de Apple II llamada Disk II fue presentada en Junio de 1978, un año después del ordenador, y fue un éxito rotundo entre los expertos de la competencia, pasando un minucioso escrutinio de todo aquel que se acercaba al stand de Apple. Lee Felsenstein, famoso creador del Osborne 1 y miembro fundador del Homebrew Computer Club, afirmó acerca de Apple y su Disk II: «Será mejor que nos interpongamos en el camino de esos muchachos». Chuck Peddle, reconocido como uno de los padres del ordenador personal y creador del microprocesador MOS 6502 afirmó sobre el Disk II: «Transformó la industria por completo». En el caso de Peddle, también se encontraba en ese momento en un equipo de trabajo para desarrollar una unidad de disco, y perdió la batalla ante el diseño de Wozniak.

La unidad de disco base de Shugart tuvo algunos problemas de fiabilidad en algunas piezas.

En realidad la unidad de disco Disk II de Apple era la unidad de disco Shugart SA-400, pero sin controladora de disco, que fue sustituida por la diseñada por Wozniak. Aun así aquella unidad de disco base de Shugart tuvo algunos problemas de fiabilidad en algunas piezas, que tuvieron que ser plagiadas por los técnicos del laboratorio de Apple para solucionar aquellos problemas.

Por las prisas de Mike Markkula, primer inversor que tuvo Apple y posteriormente segundo CEO en la historia de Apple, la unidad de disco Disk II fue lanzada sin un manual de usuario decente, algo que provocó que un cliente de California que compró una unidad y no supo hacer nada con ella por la falta de documentación escribiera a Markkula una carta de queja que empezaba por «asquerosos bastardos», y después de una serie de quejas terminaba con «Idos a la mierda. Ojalá se os muera el perro».

A los primeros ordenadores Apple les faltaba algo…

Steve Jobs, Mike Scott —CEO de Apple en 1978—, y Mike Markkula sabían que la competencia nacida en un par de años en la carrera por el desarrollo del ordenador personal era muy fuerte y a los primeros ordenadores Apple les faltaba algo… la unidad de disco, que se alcanzó con el dispositivo Disk II, y la Killer App que fue VisiCalc. Ambos productos colocaron a Apple en una clara ventaja de un mercado que estaba a punto de explotar, y la unidad de disco, en la actualidad, sigue siendo considerada por los expertos como una obra de arte de la ingeniería gracias a su ingenioso diseño.

No deseo terminar este artículo sin comentar una curiosidad más: Shugart Associates fue adquirida por Xerox en los setenta, y en 1978 el propio Alan Shugart fue despedido. En 1979 Alan Shugart, en sociedad con Finis Conner, fundó Shugart Technology, que posteriormente pasó a llamarse Seagate Technology, el famoso fabricante de unidades de disco que todo el mundo conoce en la actualidad.

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Historia

Ventamatic, pionera en el desarrollo de la informática personal en España

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Ventamatic

En la década de los años ochenta empresas como Indescomp y Ventamatic fueron elemento fundamental para el desarrollo de la informática personal en el país, y para el nacimiento de la época conocida como Edad de Oro del Software Español.

En el año 1983 una empresa llamada Indescomp lanzó al mercado el videojuego Bugaboo (La Pulga) creado por Paco Suárez y Paco Portalo… aquello, junto con el videojuego Fred, inició el periodo llamado La Edad del Software Español que duró nueve largos años. La empresa Indescomp fue el buque insignia de aquello, pero no fue la única entidad pionera… hubo otra entidad llamada Ventamatic que también formó parte de todo aquello.

En el año 1977 se inició una nueva etapa de Ventamatic de mano de Josep-Oriol Tomas Huynh-Quan-Chiêu.

A mediados de los años cincuenta Josep-Oriol Tomas Bartrina fundó la empresa Ventamatic, siendo en aquellos años pionera en el desarrollo, fabricación, y explotación de máquinas mecánicas de venta automática. En el año 1977 se inició una nueva etapa de Ventamatic de mano de Josep-Oriol Tomas Huynh-Quan-Chiêu, un periodo en el cual accedió a una emergente informática personal que todavía estaba naciendo.

A partir de 1977 la empresa Ventamatic recorrió un largo camino dentro del mundo de los ordenadores de ocho bits, allí fue fundado uno de los clubes de usuarios de España llamado Club Nacional de Usuarios de los ZX-81, tratando asuntos de aquella mítica máquina Spectrum ZX-81, y llegando a contar con cerca de 2.000 socios. Josep Oriol compró un Spectrum ZX-81 en Inglaterra, ordenador que recibió por correo y que le fascinó. Entonces empezó a divulgar sobre aquel equipo en su entorno, por ejemplo entre compañeros de universidad, y muchos de ellos quisieron uno… entonces empezó a importar equipos que después entregaba a su entorno. Así nació un canal de distribución no oficial antes de que la famosa entidad Investrónica de El Corte Inglés se transformara en el distribuidor oficial de Sinclair en España… hecho que popularizó a los ordenadores del fabricante británico en España.

Ventamatic importó y distribuyó algunos de los primeros microordenadores de ocho bits de éxito en España.

En Ventamatic también se editaron algunas de las primeras revisitas digitales sobre informática —Spectrumania y Spectrum Top Hits—, editadas en cinta cassette, además de importar y distribuir algunos de los primeros microordenadores de ocho bits de éxito como Sinclair ZX-81, ZX Spectrum, Oric 1, Jupiter Ace, Memotech MTX, o el sistema MSX.

No hay duda de que el ordenador personal comenzó a evolucionar en España a mediados de los años ochenta gracias a empresas como Indescomp y Ventamatic, pero el verdadero protagonista de aquella evolución no fue otro que el videojuego, ya que esa especialidad del software fue la que atrajo a un nuevo mundo a la gente. Y gracias al desarrollo de videojuegos Ventamatic ocupa un lugar especial en la historia del ordenador personal.

En el año 1984 Ventamatic presentó 3D Interceptor o El Constructor…

Inicialmente Ventamatic importaba juegos del extranjero para ser comercializados en España, concretamente desde el año 1981, y fue a partir del año 1983, en coincidencia con Indescomp y Bugaboo, cuando comenzó a crear y distribuir videojuegos de desarrollo propio. En el año 1983 Ventamatic lanzó títulos como El Escalador Loco o Autoestopista Galáctico, en el año 1984 presentó 3D Interceptor o El Constructor… y ese último se convirtió en un videojuego de culto para muchos…

La empresa Ventamatic también desarrolló y comercializó aplicaciones y utilidades para diversos tipos de gestión, como por ejemplo una de contabilidad, siendo una especialidad muy importante para la entidad, ya que otras grandes empresas competidoras se dedicaban al mundo lúdico exclusivamente, que era el gran punto de atracción para los usuarios.

La entidad Ventamatic terminó por migar hacia el mundo PC cuando el ordenador de 8 bits inició su declive.

Posteriormente, y cuando el mundo de ocho bits estaba muriendo y naciendo el mundo PC, la entidad Ventamatic migró hacia ese mundo PC, siendo pioneros también en la importación y comercialización de componentes sueltos, fenómeno que dio lugar al ordenador clónico. Muchos hitos y méritos acumula la entidad como para que no sea tenida en cuenta… desde mi punto de vista forma parte de la historia de la informática personal en España.

No obstante, Ventamatic no llegó al nivel de popularidad ni al tamaño de Indescomp, por ejemplo, pero no por ello debe caer en el olvido, porque fue una entidad de gran importancia en los ochenta para el desarrollo del ordenador personal en España. Y a diferencia de otras entidades más famosas, ya desaparecidas hace muchos años, Ventamatic todavía opera como consultoría especializada en el mundo de Internet, hasta en tres ocasiones varió el rumbo, teniendo que reinventarse, pero ha sobrevivido hasta la actualidad… no muchas entidades de la misma especialidad han logrado eso.

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