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Leyendas

MOS KIM-1, el ordenador desconocido base del primer Commodore

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MOS KIM-1

En la segunda mitad de los años setenta, en plena eclosión de la informática de usuario y con los ordenadores personales en pleno proceso de nacimiento, era —todavía— una época donde las calculadoras electrónicas programables brillaban. Y en aquellos años una empresa llamada Texas Instruments tenía «la sartén por el mango» gracias a sus exitosos «chips» CPU basados en la tecnología TTL.

En ese mismo año 1975, una empresa llamada MOS Technology que se dedicaba a vender calculadoras basadas en los «chips» de Texas Instruments, estaba sufriendo la subida de precios de la empresa proveedora, así como unos serios problemas financieros. Para entonces los responsables de MOS Technology ya dudaban de que las calculadoras fueran el camino a seguir en el futuro y habían decidido recurrir a una estrategia diferente: habían diseñado un microprocesador de 8 bits bautizado con el nombre de MOS 6502 creado por el mismo equipo que diseñó el procesador Motorola 6800 justo antes de abandonar aquella empresa.

El procesador MOS 6502 no tuvo más remedio que incorporar en su diseño final una ordenación diferente de pines, lo que le convertía en totalmente incompatible con respecto al Motorola 6800.

El microprocesador anterior al MOS 6502, el modelo 6501, era totalmente compatible con el Motorola 6800… aquello provocó la demanda de la segunda empresa; los procesadores MOS 6501 fueron retirados del mercado. Para evitar nuevas demandas de una Motorola vigilante de los movimientos de sus antiguos empleados, el nuevo desarrollo llamado MOS 6502 no tuvo más remedio que incorporar en su diseño final una ordenación diferente de pines, lo que le convertía en totalmente incompatible con respecto al Motorola 6800 y, por ende, no aplicable a los equipos que utilizaban el segundo; el MOS 6502 se había quedado sin ordenadores base a la venta en el mercado que pudieran disfrutar de su uso. Entonces Chuck Peddle, ingeniero de MOS Technology, diseñó el KIM-1 para soportar al procesador MOS 6502.

¿Qué era el MOS KIM-1? Un ordenador de tipo «kit» como, por ejemplo, el Altair 8800. Los ordenadores de tipo «kit» eran vendidos de forma modular para ser montados por los compradores en sus propios sistemas. Aquel ordenador fue un éxito porque todo el sistema iba montado en una única placa, y dispuso de un precio de venta muy inferior a cualquier competidor del momento.

El KIM-1 salió a la venta en 1976, tuvo un enorme éxito y, aunque inicialmente fue lanzado al mercado para cubrir las necesidades de los ingenieros, muchos aficionados a los primeros ordenadores personales decidieron comprar aquel ordenador para ejecutar sus prácticas y experimentos. El equipo KIM-1 incorporó 2 Kilobytes de ROM, 64 bytes de RAM, y otro Kilobyte de RAM adicional. También incluyó seis «LED» de siete segmentos, similares a los utilizados en calculadoras, dos puertos serie, y un teclado numérico con 24 teclas.

El éxito del equipo indujo a presentar mejoras posteriores como la incorporación del Tiny BASIC, que se podía agregar por medio de la expansión de 4 Kilobytes adicionales de RAM, utilizando un interfaz de cinta para cargar el programa de BASIC… con la tediosa espera de 15 minutos interminables.

A partir de 1975 Texas Instruments subió el precio de los «chips» y algunas empresas, como la norteamericana Commodore, decidieron que era el momento de crear los suyos y así eliminar la dependencia de la empresa proveedora. En ese momento la empresa MOS Technology había llegado a la misma deducción que Motorola y pasaba serios apuros económicos, pero contaba con el diseño del procesador que tanto necesitaba Commodore. En 1976 Commodore compró a MOS Technology.

La filial Commodore Business Machines era el mayor comprador del segmento de calculadoras de MOS Technology.

La versión oficial sobre la compra de MOS Technology por parte de Commodore afirma que la segunda rescató de una más que posible quiebra a la primera en el momento que el mercado de las calculadoras cayó. Y así Commodore entró en el mundo de los procesadores de diseño propio sin externalización. Existe otra versión —no confirmada— que afirmó que la filial Commodore Business Machines era el mayor comprador del segmento de calculadoras de MOS Technology, y Commodore, deliberadamente, sobrecargó la capacidad de producción de MOS almacenando los excedentes, para meses después cortar los pedidos; entonces MOS Technology cayó en picado, forzando todo aquello su venta a Commodore.

Una vez incorporada MOS Technology a Commodore bajo la nueva división Commodore Semiconductor Group, Chuck Peddle convenció a Jack Tramiel de que el mundo de las calculadoras no era el futuro, y sí lo era el ordenador personal. Así, y a partir del KIM-1, en 1977 nació el Commodore PET, el primer ordenador personal de la empresa norteamericana. Aquel ordenador fue la puerta de inicio de una saga famosa por modelos como el Commodore 64 (C64) —el ordenador más vendido en la historia— y algún otro modelo famoso por lo contrario, por la nula presencia, como el Commodore 65 (C65) que en la actualidad es una pieza muy codiciada por los coleccionistas de la «retro-informática».

Para los curiosos: existe una página web con recursos para el procesador MOS 6502 (http://www.6502.org/) y el código fuente en ensamblador de la ROM del KIM-1 está disponible en la siguiente dirección: kim-src.asm. Para terminar, un dato curioso: aunque la división de MOS Technology fue renombrada a Commodore Semiconductor Group, en los manuales y logotipos se siguió utilizando el nombre antiguo hasta el año 1989.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

Leyendas

Bugaboo, el primer videojuego español y un hito en la historia del software

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Bugaboo

Bugaboo, La Pulga, The Flea… un videojuego de desarrollo español nacido en 1983, y que fue el primer gran éxito internacional de un software español, abriendo una época conocida como La Edad de Oro del Software Español. En este artículo, y con la ayuda de Paco Portalo, co-desarrollador del videojuego, voy a profundizar un poco más en aquel software.

En el año 1983 nació en España una empresa llamada Indescomp cuya finalidad era el desarrollo y distribución de videojuegos para los ordenadores de 8 bits que empezaban a despuntar en aquellos primeros años ochenta. Indescomp asumió, en su inicio, la distribución en España de Spectrum, y un tiempo después también la de Amstrad CPC, que fueron las dos grandes marcas que arrasaron en España en la segunda mitad de los ochenta en un creciente mercado del ordenador personal.

El origen del software español estuvo en las manos de Indescomp y dos talentosos desarrolladores: Paco Suárez y Paco Portalo.

En realidad Sinclair, propietaria del Spectrum, y Amstrad eran empresas británicas de éxito masivo en aquellos años… el olimpo de la informática personal era, sin duda, Reino Unido. Y el éxito de aquellos ordenadores, junto con un software destacable, llevaron a Indescomp a convertirse en una gran empresa en un corto espacio de tiempo. El origen de todo aquello estuvo en las manos de Indescomp y dos talentosos desarrolladores: Paco Suárez y Paco Portalo, creadores de un fabuloso videojuego conocido en España como La Pulga, y en el extranjero como Bugaboo (The Flea). El videojuego fue un éxito internacional sin precedentes.

Con Paco Suárez hablé en alguna ocasión en el pasado por asuntos ajenos a La Pulga, llegando a publicar, en este mi blog, una entrevista personal. Con Paco Portalo he disfrutado, en los últimos dos años, de un interesante intercambio de mensajes de correo electrónico; de aquello nació una entrevista, y un estupendo artículo de su autoría publicado en este blog. En una de nuestras últimas conversaciones me propuso publicar un artículo dedicado a Bugaboo… una idea que me pareció realmente estupenda, porque Bugaboo es un software leyenda dentro de la informática clásica mundial. Y así nació este artículo…

Paco Suárez y Paco Portalo desarrollaron para Indescomp el considerado primer videojuego español de la historia.

En el año 1983 dos jóvenes extremeños llamados Paco Suárez (Cáceres, 1954) y Paco Portalo (Badajoz, 1958) desarrollaron para Indescomp el considerado primer videojuego español de la historia. La idea inicial del videojuego partió de lo que, en la actualidad, se considera una innovación revolucionaria en aquel incipiente mundo de los videojuegos: un interfaz con el usuario, una idea de Paco Suárez esbozada en un programa para el Sinclair ZX81 que envió a Indescomp bajo el nombre de La Pulga, y también un novedoso enfoque fílmico en su presentación que sumergía al jugador en una historia de la cual era protagonista. En la actualidad se considera que Bugaboo fue uno de los primeros videojuegos a nivel mundial que incluyó una cinemática en su presentación. Indescomp encargó a Paco Suárez portar la idea de su programa La Pulga desde el microordenador Sinclair ZX81 hacia el Sinclair ZX Spectrum —no comercializado todavía en España en ese momento—.

Paco Portalo y Paco Suárez exploraron a fondo un nuevo conocimiento que fue vital para el desarrollo posterior de La Pulga.

Bajo la influencia de un AIM-65 de Rockwell de la Escuela de Ingenieros Técnicos donde Paco Portalo realizaba su proyecto de fin de carrera, y el equipo ZX81 de su hermano, Portalo accedió por primera vez a ese fabuloso mundo de 8 bits que estaba naciendo. Con aquellos equipos y unos cuántos proyectos relacionados con sus estudios, y con la ayuda de un Paco Suárez al que ya conocía tiempo atrás, tanto Paco Portalo como Paco Suárez exploraron a fondo un nuevo conocimiento que fue vital para el desarrollo posterior de La Pulga.

El juego de La Pulga consistía en un pequeño asterisco saltarín situado al fondo de un pozo escalonado, siendo el objetivo sacarlo de allí con el menor número de saltos posibles. Un aspecto que pasó bastante desapercibido para la historia, ocurrencia de Suárez, fue obtener más información de cada pulsación, contando el tiempo que el jugador tenía pulsada la tecla. Aquella invención no fue debidamente valorada, y supuso un descubrimiento muy utilizado posteriormente en infinidad de videojuegos.

En el año 1983 Paco Suárez fue reclutado en Madrid por José Luis Domínguez, máximo responsable de Indescomp, para desarrollar la idea de La Pulga dentro de un ZX Spectrum cercano a su debut en el mercado. En Julio de 1983 Paco Portalo fue a Madrid, con su titulo de ingeniería debajo del brazo, y aprovechó para visitar a su amigo en las oficinas de Indescomp. Allí vio el estupendo trabajo que estaba desarrollando su amigo para el nuevo videojuego, y allí mismo José Luis Domínguez le ofreció un trabajo para colaborar con Paco Suárez en el desarrollo de ese software. Ambos alquilaron una vivienda cerca de la oficina de Indescomp y trabajaron a destajo en el proyecto tanto en la oficina como en la vivienda.

Indescomp contrató a Pedro Ruíz para versionar La Pulga en otro gigante de la historia del ordenador personal… el Commodore 64.

Según avanzó el desarrollo de Bugaboo, Indescomp contrató a Pedro Ruíz para versionar La Pulga en otro gigante de la historia del ordenador personal… el Commodore 64. En el apartado comercial del videojuego participó Federico Fritzsch, y también hubo pequeñas ayudas como la de Ángel Domínguez, hermano de José Luis, que ayudó con los rótulos.

Ya con el desarrollo avanzado, el responsable de Indescomp propuso llamarlo Bugaboo,al mismo tiempo que el desarrollo fue concibiendo la idea de una presentación inicial para introducir al jugador en la historia… una aportación de Portalo. Y así nació lo que los propios autores denominaron «el videocuento interactivo»; aquello fue un hito mundial y seguramente el mayor logro alcanzado por el videojuego.

Llegados a este punto ya se pueden comentar las primeras curiosidades. Las estrellas que aparecían nada más comenzar el juego corresponden a las que había en el cielo el día 7 de Julio de 1983, justo en coincidencia con el viaje que hizo Paco Portalo de Badajoz a Madrid buscando un nuevo futuro. La sonda exploradora «Cebolla-X7» es un homenaje a un amigo músico llamado Jesús Fernández Medina.

El videojuego original fue terminado en Septiembre de 1983 y lanzado al mercado en el siguiente mes de Octubre.

La programación de Paco Suárez era estructurada y organizada, la de Paco Portalo era más anárquica, y aquello, en cierto modo, y como reconoció el propio autor, provocó que los 48 Kilobytes de memoria del ZX Spectrum se quedaran cortos. No obstante fueron solventados todos los problemas, y el videojuego original —que fue la versión inglesa— fue terminado en Septiembre de 1983 y lanzado al mercado en el siguiente mes de Octubre. En Inglaterra el producto fue comercializado bajo el nombre de Bugaboo (The Flea) por la empresa Quicksilva, y en España salió a la venta poco después, en las navidades, bajo la denominación de La Pulga, siendo distribuido por la famosa entidad, en aquellos años, llamada Investrónica. Lo que se debe dejar claro ante tanta pluralidad nominativa es que el único nombre que apareció en los créditos en todas las versiones fue Bugaboo.

Comenzaron a llegar las críticas desde Inglaterra… la primera fue bastante fría, publicada en la revista Home Computing Weekly. A partir de ahí las críticas fueron mejorando hasta situar el videojuego entre los mejores del año a nivel internacional; la puntilla llegó en Enero de 1984 al liderar Bugaboo el TOP 20 de los mejores videojuegos en la prestigiosa revista Your Computer. A partir de ahí la sucesión de críticas positivas llegaron en cadena proviniendo de los medios más prestigiosos como, por ejemplo, el medio Crash. En otro orden, además de recibir muy buenas críticas, Bugaboo fue un éxito de ventas. Pero también corresponde destacar que Bugaboo, al ser lanzado al mercado un año antes del PEIN (Plan Electrónico e Informático Nacional), fue el detonante de que se comenzara a hablar del software español en el mundo cuando en España ni se desarrollaba ni se distribuía software propio… La Pulga fue el videojuego que abrió la época conocida como La Edad de Oro del Software Español, periodo iniciado en el año 1983 con la comercialización de La Pulga, y que terminó en 1992.

La versión Booga-boo fue el primer videojuego español distribuido en Estados Unidos.

Después de Bugaboo, y de su lanzamiento en España y Reino Unido, Paco Portalo se desvinculó del proyecto, y se hicieron otras versiones en otras plataformas. En Marzo de 1984 fue lanzada al mercado la versión de Pedro Ruíz para Commodore 64 con música de Félix Arriba rebautizada como Booga-boo; fue el primer videojuego español distribuido en Estados Unidos. En Junio de 1984 fue lanzada al mercado la versión para Amstrad CPC464 llamada Roland In The Caves. En 1991 Opera Soft lanzó al mercado Poogaboo (La Pulga II). El videojuego también fue portado a MSX y PC.

En España, y a día de hoy, Bugaboo sigue sin tener el reconocimiento que sí dispuso en Inglaterra y en otros países, siendo un software de gran éxito altamente influyente en 1983 en los apartados técnico y visual. Cabe destacar que la estatuilla de los Premios Nacionales a la Industria del Videojuego GameLab, óscar de la Industria Nacional del Videojuego, es una pulga en honor a Bugaboo. La popularidad del juego dio lugar a la publicación, en 2009, de un trabajo titulado Bugaboo, un hito en la historia del software español, realizado por Francisco Portalo Calero y publicado por la Universidad de Extremadura.

La Pulga, junto con el famoso videojuego español Fred, abrieron al mercado internacional el software español.

Es importante no obviar que Bugaboo fue el primer videojuego de origen español, y considerado entre los primeros a nivel mundial que incluyeron cinemática, y Paco Suárez, Paco Portalo, e Indescomp, participantes activos en su creación, construyeron un símbolo que forma parte de la historia de la informática personal… en realidad Bogaboo es un capítulo muy importante dentro de la historia de la informática. La Pulga, junto con el famoso videojuego español Fred, abrieron al mercado internacional el software español, generando una importante inquietud en los jóvenes programadores de la época que fundaron sus propias empresas de desarrollo, algunas de ellas de gran trascendencia posterior. En mi caso personal, en el libro Crónica de la Informática Personal que publiqué en el año 2018 a modo de recopilatorio de una desconocida historia del ordenador personal, aparece en un amplio texto La Pulga y otros participantes que fueron vitales en el desarrollo de la informática personal.

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Leyendas

Factor-S, un miniordenador 100% español

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Joan Majó, un doctor en ingeniería industrial de origen catalán, y Jordi Vidal diseñaron el primer ordenador fabricado en España con tecnología y programación propia. En el año 1963 Joan Majó fundó la empresa Telesincro, y  a través de esa empresa lanzó al mercado en 1967 el ordenador Factor-P que contó con una gran influencia de la tecnología Philips del momento,—inspirado en una máquina de hacer facturas de la empresa holandesa—, como el propio Joan Majó reconocería tiempo más tarde.

Posteriormente, fueron lanzados los modelos Factor-R y Factor-S; el segundo fue el «casi último» creado por la empresa en el año 1971 , con el que alcanzó su mayor esplendor.

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