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Mary Kenneth Keller, la monja «madre» de la informática y la disputa por el primer doctorado en informática

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Mary Kenneth Keller

Mary Kenneth Keller nació en Ohio (Estados Unidos) en el año 1914, y a los 18 años (1932) ingresó congregación de las Hermanas de la caridad profesando sus votos en el año 1940.

Se licenció en Matemáticas en la Universidad DePaul de Chicago donde recibió varias menciones academicas de importancia. Cursó estudios en la Universidad de Dartmouth y allí, en el año 1958, accedió a trabajar en el laboratorio de Ciencias de la Informática y Telecomunicaciones reservado únicamente para hombres… hasta ese año. En el año 1965 se doctoró en informática por la Universidad de Wisconsin-Madison con su tesis titulada «Inferencia inductiva de patrones generados por computadora».

Mary Kenneth Keller es una científica informática muy poco conocida dentro de la computación.

En realidad, y muy tristemente, hemos de decir que Mary Kenneth Keller es una científica informática muy poco conocida dentro de la computación, y con apenas reconocimiento sobre sus logros… que no fueron pocos; en la historia de la informática no está a la misma altura de otras mujeres que sí son reconocidas como, por ejemplo, Ada Lovelace o Grace Hopper.

Es a partir del año 2013, posiblemente gracias a la investigación de Ralph L. London, cuando Mary comenzó a abrir su propio espacio dentro de la historia de la informática. Hasta ese año, poco o nada se sabía de Mary Kenneth Keller.

No hay duda que la mención de ser la primera mujer u hombre doctorado en informática es lo suficientemente importante para pasar a la historia pero, durante muchos años, tal distinción estuvo muy discutida siendo Barbara Liskov la que «oficialmente» ocupó la mención de ser la primera mujer doctorada, logro alcanzado en el año 1968. Sobre la mención de la primera persona —y en este caso también primer hombre— en doctorarse en informática recayó, durante mucho tiempo, en Richard Wexelblat que logró el fin en diciembre de 1965.

En realidad la disputa va más allá, ya que no se discute si Mary fue la primera mujer en doctorarse en informática, sino que se discute ser la primera persona en doctorarse. Y la disputa no es contra Barbara Liskov, que fue durante muchos años la persona señalada por la historia, sino contra Irving C. Tan y Richard Wexelblat que también lograron el doctorado en el mismo año que Mary.

El primer doctorado de una mujer fue documentado a favor de Barbara Huberman, que posteriormente pasaría a llamarse Barbara Liskov al casarse en 1970 con Nathan Liskov.

El 15 de enero de 2013 se publicó en la web «Communications of ACM» un artículo, firmado por Ralph L. London, donde el autor describió la investigación que realizó para averiguar quién fue la primera persona doctorada en informática de la historia. Primero buscó en Google dónde encontró que el primer doctorado estaba documentado a favor de Richard Wexelblat, y el primer doctorado de una mujer fue documentado a favor de Barbara Huberman, que posteriormente pasaría a llamarse Barbara Liskov al casarse en 1970 con Nathan Liskov.

Según la investigación de Ralph L. London queda patente que ni Richard Wexelblat es la primera persona en doctorarse en informática, ni Barbara Liskov es la primera mujer doctorada en informática. En realidad, semejantes distinciones quedan al amparo únicamente de la elección entre Mary Kenneth Keller e Irving C. Tan. Ambos son la primera mujer y el primer hombre en doctorarse en informática.

El dilema se encuentra en decidir cuál de los dos fue la primera persona en recibir el doctorado en informática. Y aquí es donde muchas fuentes le asignan tal honor a Mary Kenneth Keller, incluso Wikipedia así lo afirma, con cierta incongruencia, en los datos que exponen sobre Mary: en el encabezado de su artículo se le califica como la primera persona doctorada, y un poco más abajo la declara como la primera mujer en recibir el doctorado.

Mary Kenneth Keller e Irving C. Tan se doctoraron exactamente el mismo día.

Casualidades de la vida, y al leer la investigación de Ralph L. London descubrimos que Mary Kenneth Keller e Irving C. Tan se doctoraron exactamente el mismo día, el 7 de junio de 1965. Así que esto nos lleva a que la soberanía sobre la histórica mención de ser la primera persona en recibir el doctorado recae en ambos. Algún que otro medio español de gran audiencia afirmó, sin genero de duda, que Mary se había doctorado antes que Irving C. Tan, haciendo tal afirmación sin nombrar prueba alguna de ello.

Ralph L. London no fue el primero que puso en duda que Wexelblat y Liskov hubieran sido los primeros doctorados en Informática. La primera referencia que cuestionó este asunto fue Katherine Deibel en Noviembre de 2006, pero su exposición contiene tres graves errores: En su exposición en una presentación de PowerPoint afirma categóricamente, y sin declaración de género, que el primer doctorado es el de Richard Wexelblat en Diciembre de 1965, seguido de Andries Van Dam en mayo de 1966. Pero justamente en la linea siguiente de la misma diapositiva, menciona claramente que Mary Kenneth Keller  obtuvo su doctorado en Mayo de 1965, y en la diapositiva anterior le asigna el rol de primera mujer en obtener un doctorado en informática. Según su propio PowerPoint debería ser Mary la primera persona en recibir el doctorado; primer gran error. El segundo error es que omitió a Irving C. Tan dentro de sus candidatos. El tercer error, demostrado posteriormente en la investigación de London, es que Mary no se doctoró en Mayo de 1965.

Amber Bouman, en su artículo «Las 15 Mujeres Más Importantes en la Historia de la Tecnología» publicado en Marzo de 2011, afirmó rotundamente que Mary Kenneth Keller era la primer mujer doctorada en informática; hizo tal afirmación en un momento en el que Barbara Liskov era, para todo el mundo y en todas las fuentes, la acreedora oficial de tal mención.

La investigación de Ralph L. London estuvo basada en una seria labor de documentación, y únicamente flaquea en un punto concreto: toda la investigación se centra en universidades de Estados Unidos. Pero la realidad es que ninguna otra universidad, a lo largo y ancho del globo terráqueo, ha presentado a ningún doctorado en informática anterior a los últimos declarados desde la publicación de la investigación en Enero de 2013.

Nuestra conclusión es que Mary Kenneth Keller e Irving C. Tan comparten el título de primera persona en doctorarse en informática, además Mary Kenneth Keller es la primera mujer en recibir el doctorado, e Irving C. Tan es el primer hombre en recibir el mismo título.

No obstante deseamos, por medio de este artículo, dar a conocer los méritos de una todavía gran desconocida labor de  Mary Kenneth Keller dentro de la historia de la informática; no solo es la primera mujer doctorada en informática, sino que formó parte del primer equipo de desarrolladores del lenguaje BASIC original creado en el seno del Dartmouth College —aunque su papel no fue tan determinante como el de John George Kemeny y Thomas Eugene Kurtz, que son los nombres que figuran en la historia del lenguaje de programación—. Además, fundó el departamento de informática de la Universidad de Clarke que dirigió durante 20 años.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

Personas

Paco Menéndez, el genio asturiano de la programación de videojuegos

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Paco Menéndez

En el año 1987 Opera Soft lanzó al mercado el videojuego La Abadía del Crimen, un software que no fue un éxito comercial pero que se convirtió en un producto de culto. El cerebro tras el videojuego fue un genio asturiano de la programación llamado Paco Menéndez.

En Avilés (Principado de Asturias) nació en el año 1965 Francisco Menéndez González, conocido en los ambientes de la informática como Paco Menéndez. En 1983 nació con el videojuego La Pulga lo que se conoce como La Edad de Oro del Software Español, y, quizás, Paco Menéndez haya sido el mayor genio que dio aquella dorada época que terminó en el año 1992.

Paco Menéndez aprendió a programar en lenguaje BASIC en un mítico ordenador personal llamado Commodore PET.

Paco tuvo su primer acercamiento a un ordenador en el año 1980, cursando segundo de BUP en el instituto, lugar donde aprendió a programar en lenguaje BASIC en un mítico ordenador personal llamado Commodore PET.

En el año 1982 una empresa —todavía desconocida— llamada Indescomp contrató a cuatro jóvenes que rondaban la veintena para preparar la llegada comercial a España del Sinclair Spectrum ZX80; eran Carlos Granados, Fernando Rada, Camilo Cela, y Paco Menéndez. Aquel cuarteto dispuso de un gran ingenio y habilidad, y su labor en Indescomp fue desarrollar algo de software para el nuevo ordenador a comercializar, así como traducir software británico al español.

En 1983 Made In Spain lanzó al mercado un videojuego de gran éxito comercial llamado Fred.

Un año después, en 1983, aquellos cuatro jóvenes vieron las posibilidades del mundo del videojuego, y crearon una empresa llamada Made In Spain que permaneció ligada a una Indescomp en gran crecimiento. Ese mismo año de 1983 lanzaron al mercado un videojuego de gran éxito comercial llamado Fred, el primer videojuego en el que participó muy activamente Paco Menéndez.

Posteriormente, llegaría una segunda versión llamada Sir Fred, en el año 1986, que fue el segundo videojuego en el que participó Paco Menéndez; pero para el año 1986 él estaba desencantado con el rumbo que tomaba Made In Spain hacia una labor más comercial y de distribución, y cuando los socios decidieron convertir a la empresa en otra nueva llamada Zigurat, decidió no seguir con ellos.

En Opera Soft Paco Menéndez lanzó al mercado su gran obra, el videojuego La Abadía del Crimen.

Entonces Paco Menéndez recaló en una empresa emblema de La Edad de Oro del Software Español llamada Opera Soft, ente fundado por Carlos Alberto Díaz de Castro, José Ramón Fernández Maqueira, Paco Suárez, José Antonio Morales, y Pedro Ruiz… y allí lanzó al mercado su gran obra, el videojuego La Abadía del Crimen.

A Paco Menéndez le había encantado el libro de Umberto Eco titulado El Nombre de la Rosa, y decidió crear un videojuego ambientado en la mencionada novela. Y trabajó en solitario con la programación, y con la única colaboración de su amigo de la infancia Juan Delcán, un estudiante de arquitectura que se hizo cargo del aspecto gráfico sin tener ningún conocimiento previo de informática. El reto fue crear un videojuego en tres dimensiones, y ambos lograron el objetivo con creces.

En la versión para compatibles PC quizás fue donde se forjó la leyenda… el videojuego de culto que es en la actualidad…

Y así, en 1987, nació una leyenda de los videojuegos. En una entrevista posterior reconoció que comenzó el videojuego cuando aun formaba parte de Made In Spain, pero tenían un acuerdo de que cada uno podía trabajar de forma individual y desconectada del resto de componentes de aquella empresa. El titulo nació para el Amstrad CPC6128, y requería, al menos, 128 Kilobytes de memoria RAM… el propio autor reconoció en una entrevista posterior que intentó por todos los medios que pudiera ser ejecutado en ordenadores con 64 Kilobytes de RAM, pero no lo logró. En la versión para compatibles PC quizás fue donde se forjó la leyenda… el videojuego de culto que es en la actualidad…

Posteriormente, desde Opera Soft, contactaron con Umberto Eco para conseguir los derechos para utilizar el nombre de su novela, pero el autor no entendió la finalidad de aquel videojuego, y denegó los derechos. En realidad, a su editor le encantó la idea y afirmó entender que no habría ningún problema, pero la decisión se dilató en el tiempo y el autor, finalmente, rechazó la propuesta. Entonces el videojuego fue bautizado con el nombre que todos conocemos.

Paco Menéndez trazó en su cabeza un nuevo proyecto denominado «Memoria Matricial Inteligente».

La Abadía del Crimen fue el último trabajo de Paco Menéndez en el sector de los videojuegos… estaba desilusionado con el rumbo de la industria del videojuego; continuó su dedicación al desarrollo de aplicaciones informáticas, y trazó en su cabeza un nuevo proyecto denominado «Memoria Matricial Inteligente» (PALOMA), que se basó en la idea de que la memoria, además de almacenar datos, pudiera ejecutar instrucciones simultáneamente, lo que podría suponer una alta paralelización a bajo coste.

En el año 1999, con tan solo 34 años, Paco Menéndez falleció en Sevilla. A partir de ahí la persona se transformó en leyenda de la informática en España con todo el merecimiento del mundo, porque su gran obra La Abadía del Crimen traspasó la frontera comercial para convertirse en una obra de culto… una leyenda.

Ahora Madrid hizo una petición en el año 2016 para dar su nombre a una calle en Madrid.

Como detalle final del legado de Paco Menéndez es importante apuntar que existió una petición infructuosa en Change.org solicitando que se diera su nombre a una calle en su ciudad natal, en Avilés. Y en el año 2016 Ahora Madrid hizo otra petición similar para dar su nombre a una calle en Madrid.

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Personas

Carla Meninsky, pionera en el desarrollo de videojuegos

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Carla Meninsky

Carla Meninsky fue una de las mujeres pioneras del desarrollo de videojuegos, y la creadora del mítico videojuego Warlords en el año 1981.

En el año 1978 Carol Shaw, trabajando para Atari, se convirtió en la primera mujer programadora de videojuegos, al crear el videojuego Polo para la exitosa consola Atari 2600. Carol fue la primera, pero en aquellos años no fue la única, ni siquiera fue la única dentro de la empresa Atari. En el año 1980 Carla Meninsky fue contratada por Atari para el mismo fin… desarrollar videojuegos.

Carla Meninsky se introdujo en el mundo de la informática personal al aprender los lenguajes de programación Fortran y Pascal.

Carla Meninsky aprendió un rudimentario Fortran en los estudios secundarios en el colegio, además de recibir clases del lenguaje de programación Pascal y del ordenador PDP-11. Así se introdujo en el mundo de la informática personal. Y con aquel acercamiento nació en ella la visión de la informática como vehículo para la animación gráfica, y para diferentes expresiones del arte; aquella visión la compartió, sin éxito, con mucha gente. Un dato importante: su madre era programadora.

Meninsky se graduó en psicología en Stanford. Al final, junto a otras personas, formó un grupo de animación por computadora en el laboratorio de Inteligencia Artificial de Stanford, con la idea de resolver las inquietudes de su visión sobre la animación computerizada… allí intentaron ejecutar las primeras investigaciones sobre ello; una de aquellas personas que formaron parte del grupo de animación, Warren Robinett, le consiguió una entrevista con George Simcock, jefe de Dennis Koble en Atari.

A la empresa Atari le gustó su visión de Meninsky sobre la animación por medio de ordenadores.

Carla reconoció, tiempo atrás, que en el momento de entrevistarse en Atari apenas conocía nada del mundo del videojuego —era adicta al famoso Adventure, y había visto funcionar al videojuego PONG… nada más—. Pero a la empresa Atari le gustó su visión sobre la animación por medio de ordenadores, llegando a esa empresa en un momento delicado, cuando parte de su plantilla se había ido para fundar Activision.

En el año 1980 desarrolló su primer videojuego para Atari llamado Dodge ’Em, videojuego que ella misma definió como «un juego de laberinto de choque automovilístico». Después llegó el que fue, posiblemente, el videojuego que mas fama aportó a Meninsky, Warlords. En aquella época, en Atari se desarrollaban los videojuegos para máquinas recreativas de monedas y después solían ser portados para la exitosa consola Atari 2600; el videojuego Warlords fue el primero en Atari que fue creado primero para la consola 2600 y después portado a las máquinas recreativas.

Poco tiempo después de terminar Warlords Carla salió de la empresa Atari.

Después de Warlords, Carla Meninsky participó en el proyecto Battlezone, pero muy poco tiempo después, por diferentes asuntos, salió de la empresa Atari. Estuvo tres meses fuera y volvió, a petición de la propia empresa, para trabajar sobre una modificación de Dodge ‘Em. Y posteriormente trabajó en la nueva versión para Atari 2600 del videojuego Star Raiders.

Posteriormente Carla Meninsky fue contratada por la famosa empresa Electronics Arts para iniciar un laboratorio de gráficos 3D. Allí desarrolló un sistema de terreno para un juego de la Segunda Guerra Mundial; aquel videojuego contó con más de 30 personas trabajando sobre el título. En Electronic Arts conoció a Carolyn Wales, y con ella decidió crear un estilo de videojuegos propio, e intentó lograr financiación para emprender proyectos propios por su cuenta, algo que no lograron.

Carla Meninsky recaló en Liberate Technologies junto con su compañera Carolyn Wales.

Después de algunas malas experiencias con algunos editores de videojuegos, Carolyn Wales empezó a trabajar para Liberate Technologies, y no mucho después también Carla Meninsky recaló allí… fue el principio del fin de su relación directa con el mundo del desarrollo de videojuegos.

A partir de ahí Carla Meninsky se licenció en Derecho, y empezó a desarrollar labores de abogado en la especialidad de la protección de la propiedad intelectual. Aquella nueva profesión surgió por los diferentes casos de código fuente robado de la que fue testigo la propia Carla, y también, como ella misma confesó, por una demandada que presentó a su vecino por cortar árboles de su finca cuando estaba de viaje… Meninsky reconoció que disfrutó tanto del proceso del litigio, que decidió tomar ese nuevo rumbo profesional como abogada.

Carla Meninsky creó títulos todavía recordados en la actualidad.

Lo que no hay duda es que Carla Meninsky fue una mujer pionera en la especialidad del desarrollo de videojuegos en los primeros años de la informática personal, así como creó títulos todavía recordados en la actualidad.

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