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Opinión

El complejo y largo camino empresarial de Sinclair para lograr crear el famoso ZX Spectrum

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ZX Spectrum

Sinclair fue, quizás, la empresa más importante a nivel mundial en los años dorados de la década de los ochenta, época donde la informática personal estuvo dominada por el mundo de los 8 bits. El camino empresarial de Sinclair fue complicado y tortuoso.

En el año 1967, y a la edad de 27 años, inició su andadura empresarial un joven «inventor» británico llamado Clive Marles Sinclair, que en aquel año fundó la empresa Sinclair Radionics. Con el paso de los años una de sus empresas crearía el famoso ZX Spectrum.

Es importante aclarar que, en los primeros años ochenta, la informática personal —nacida en la anterior década de los años setenta— experimentó un gran crecimiento que le permitió acceder a cualquier hogar. Hacía el año 1985, Reino Unido era la mayor potencia mundial en lo referente a los ordenadores personales de 8 bits y, principalmente, los buques insignia de aquellos años dorados eran las empresas Amstrad y Sinclair; la empresa Amstrad —creada por Alan Michael Sugar—, y la empresa Sinclair Research —creada por Clive Sinclair—. Hablando de la empresa Sinclair, pasó a la historia por fabricar y comercializar uno de los ordenadores más famosos de la era de la informática: el modelo ZX Spectrum. Pero para alcanzar la fabricación de ese histórico ordenador, existieron varios proyectos fallidos y una compleja historia empresarial.

Sinclair Radionics diseñó la primera televisión portable del mundo llamada Microvision.

En el año 1967 Clive Sinclair fundó la empresa Sinclair Radionics cuya finalidad era la fabricación y comercialización de radios, calculadoras, y diferentes equipos de uso científico. Aquella empresa si hizo famosa en el año 1976  al diseñar la primera televisión portable del mundo llamada Microvision, pero no fue comercializada por los elevados costes de fabricación.

En Abril de 1976, la entidad británica National Enterprise Board (NEB) se hizo cargo del 43% de la empresa Sinclair Radionics, y aportó dinero para revivir el proyecto de Microvision que fue lanzado al mercado en Enero de 1977. En Julio de 1977, National Enterprise Board incrementó su presencia en Sinclair Radionics hasta alcanzar el 73%… según se afirma en diversas fuentes, el Departamento de Industria del Gobierno Británico había tomado el control de la empresa por estar en situación de quiebra.

En Julio de 1979, Sinclair salió definitivamente de la empresa Sinclair Radionics y, con ello, renunció totalmente a seguir colaborando con el proyecto NewBrain.

Para el año 1978 la empresa Sinclair Radionics estaba trabajando en un proyecto para crear su primer ordenador personal llamado NewBrain, y en ese proyecto se aprovechó la experiencia de Clive Sinclair en otro proyecto separado —y paralelo a Sinclair Radionics— que tuvo como objetivo el diseño de un «kit» de ordenador llamado MK14.  En Julio de 1979, Sinclair salió definitivamente de la empresa Sinclair Radionics y, con ello, renunció totalmente a seguir colaborando con el proyecto NewBrain. En ese momento, la National Enterprise Board entregó el proyecto a otra de sus empresas llamada Newbury Laboratories. Posteriormente fue la empresa Grundy Business Systems la que comercializó el equipo, pero el aquel ordenador ya no tenía nada que ver con la «otra empresa» de Clive Sinclair.

Respecto a Sinclair Radionics, una vez que Clive Sinclair la había abandonado, en Septiembre de 1979 fue renombrada a Sinclair Electronics… una empresa completamente ajena a Clive Sinclair. En enero de 1980 fue, de nuevo, cambiado su nombre a Thandar Electronics, y en el año 2008 a Thurlby Thandar Instruments.

Para el año 1973 Clive Sinclair compró la empresa sin actividad llamada Ablesdeal, al augurar la futura quiebra de Sinclair Radionics.

Ahora toca hablar de la parte complicada de esta historia. Para el año 1973 Clive Sinclair ya pudo prever que la empresa Sinclair Radionics iba camino de la quiebra; entonces compró ese año una empresa sin actividad llamada Ablesdeal, y en el mes de Febrero de 1975 la renombró a Westminster Mail Order. Poco tiempo después, en Agosto de 1975, la empresa sufrió un nuevo cambio de nombre: pasó a llamarse  Sinclair Instrument.

En Julio de 1977, mientras todavía Clive Sinclair operaba paralelamente en Sinclair Radionics, empezó a trabajar en el proyecto del «kit» de ordenador MK-14 al mismo tiempo que, de nuevo, decidió cambiar el nombre de la empresa Sinclair Instrument por Science of Cambridge. En Junio de 1978 lanzó al mercado el «kit» MK-14 bajo la empresa Science of Cambridge… al mismo tiempo que inició su colaboración en el NewBrain de la intervenida Sinclair Radionics.

Una vez más, en noviembre de 1979, la empresa cambió de nombre: a partir de ahí pasó a llamarse Sinclair Computers.

Posteriormente, y bajo el nombre de la empresa Science of Cambridge, fue iniciado un proyecto para fabricar el primer ordenador integrado de Sinclair, el modelo ZX80. Pero, una vez más, en noviembre de 1979, la empresa cambió de nombre: a partir de ahí pasó a llamarse Sinclair Computers. Aunque, en realidad, se afirmó que el equipo ZX80 fue comercializado por Science of Cambridge, la verdad es que bajo esa empresa solo fue diseñado; la comercialización fue efectiva bajo el nuevo nombre de Sinclair Computers.

En Marzo de 1981, la empresa lanzó al mercado la segunda versión del ordenador ZX80 que fue llamado ZX81. Pero ese segundo modelo de ordenador personal también fue lanzado bajo un nuevo nombre: en ese mes de Marzo de 1981 Sinclair Computers fue renombrado a Sinclair Research. Bajo la nueva nomenclatura fue, poco tiempo después, diseñado y comercializado el histórico ZX Spectrum.

Aunque el modelo ZX Spectrum sigue siendo el equipo de 8 bits de los ochenta más famoso, fue Amstrad la que compró los productos y marcas de Sinclair Research en el año 1986.

Entre los mejores ordenadores de 8 bits de los años ochenta se encuentran, sin duda alguna, el ZX Spectrum y el Amstrad CPC; pero el que más proyección tuvo de los dos equipos fue el diseñado y comercializado por Sinclair Research, ya que generó una gigantesca comunidad de usuarios totalmente «fans» de aquel equipo. No obstante, y curiosamente, fue Amstrad la que compró los productos y marcas de Sinclair Research en el año 1986

¿Qué fue de Clive Sinclair? Pues continuó, a lo largo de los años, intentando sacar nuevos productos. En este apartado es importante aclarar que Amstrad no compró la empresa Sinclair Research como se afirma en muchos artículos en Internet, sino que compró el logotipo, productos, y marcas como ZX Spectrum. Por lo tanto la empresa Sinclair Research sigue siendo propiedad de Clive Sinclair en la actualidad, y Clive ha seguido trabajando en diversos productos ajenos a los ordenadores; la empresa no podía volver a operar dentro del área de fabricación de ordenadores. Por eso, en el año 1987, Clive Sinclair fundó una nueva empresa de ordenadores llamada Cambridge Computers, que terminó por fracasar poco tiempo después.

Otro error fue el hecho de otorgar a Clive Sinclair la empresa Sinclair Eletronics, en la que realmente no participó nunca, porque fue una evolución de Sinclair Radionics cuando fue renombrada por decisión de la National Enterprise Board.

La historia contada sobre las empresas relacionadas, de una forma u otra, con Clive Sinclair, suelen ser tratadas como algo lineal, cayendo en errores como que Clive dejó Sinclair Radionics para fundar Sinclair Computers, o que el primer proyecto de ordenador fue el MK14 y después el NewBrain —aclarando que el MK14 fue un proyecto suyo lanzado por la empresa paralela y ajena a Sinclair Radionics, además de que el NewBrain no fue un proyecto suyo, sino que fue un colaborador más de un proyecto de terceros—. Otro error fue el hecho de otorgar a Clive Sinclair la empresa Sinclair Eletronics, en la que realmente no participó nunca, porque fue una evolución de Sinclair Radionics cuando fue renombrada por decisión de la National Enterprise Board en un momento en el que Clive Sinclair ya estaba desvinculado de aquella entidad.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

Opinión

¿Qué ordenador compro para casa?

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ordenador para casa

Después de más de treinta años comprando ordenadores solo puedo decir que comprar un ordenador para casa puede convertirse en un reto… o no…

Empecé en el mundo de los ordenadores a final de 1986, y de aquella había menos posibilidades y menos opciones para la compra de un ordenador para casa, un acto todavía considerado de poca utilidad en aquellos años. Existía una amplia variedad de ordenadores de 8 bits, y el mundo PC… ni siquiera Apple estaba muy implantado en la España de mediados de los ochenta.

El ordenador Amstrad CPC6128 marcó una época en toda Europa.

Mi primer ordenador fue un Amstrad CPC6128, una gran elección por su elevada memoria RAM para la época —128 Kilobytes—, su gran unidad de disco —cuando lo habitual eran los interfaces de cinta—, y un monitor en color propio. Ese modelo de ordenador marcó una época en toda Europa. Después llegaron otros ordenadores como, por ejemplo, el Amstrad PCW8256, hasta que logré hacerme con mi primer PC.

Poco después llegaron, masivamente, los ordenadores compatibles con PC… aquellos equipos idénticos a cualquier IBM PC, pero que no eran licenciados por el Gigante Azul… equipos nacidos a la sombra de la famosa historia de La Habitación Limpia. En aquella época me hice con mi primer ordenador PC, un Dynadata PC fabricado por la empresa coreana Daewoo; un robusto equipo de veinte kilos de peso basado en el microprocesador Intel 8088.

A finales de los años ochenta se empezaron a comercializar lo que se conocían como ordenadores clónicos.

A finales de los años ochenta comenzaron a operar los primeros fabricantes pequeños que, detrás de una desconocida marca, empezaron a vender lo que se conocían como ordenadores clónicos, equipos montados a nivel local al adquirir todos los componentes por separado. Así llegaron ordenadores con pinta de ser fabricados en una línea de producción, pero siendo, en realidad, ensamblados en pequeños talleres.

En los primeros años noventa el ámbito fue reducido todavía más… las pequeñas tiendas de informática comenzaron a montar sus propios ordenadores clónicos; la informática ya no era a nivel de pequeño distribuidor, era a nivel de tienda… cada pequeño comercio local ensamblaba sus propios equipos clónicos para la venta. Así me hice con un 386DX a 33 Megahercios allá por el año 1991. En ese momento se abrió un nuevo mundo, el mundo del clónico que permitía la compra a un precio muy inferior comparado al ordenador de marca, y permitiendo también una configuración mucho más personalizada… mayores posibilidades en la ampliación.

Los ordenadores portátiles vieron reducido mucho su precio de venta al público…

A partir de ahí compré un Intel 486DX2 en 1994, y los equipos que vinieron hasta el año 2006 fueron montados por mí… compraba las piezas y los ensamblaba en mi domicilio. Y como yo, mucha gente. Pero ya con la entrada en el nuevo siglo los ordenadores de marca y, sobre todo, los ordenadores portátiles, vieron reducido mucho su precio de venta al público… y volvieron a entrar en competencia directa con el ordenador clónico.

En mi caso personal en los últimos años he preferido comprar ordenadores de marca de diferentes fabricantes, y los últimos equipos que he tenido han sido firmados por el fabricante de Hong Kong Lenovo, empresa que compró la informática personal de IBM hace unos años ya, y donde el Gigante Azul cuenta con un importante porcentaje de las sus acciones ¿Por qué compro ordenadores de ese fabricante? Porque me ha ido muy bien con la marca; porque son equipos robustos, y España cuenta con un importante distribuidor Lenovo. Actualmente mi ordenador de casa es un Lenovo H520S equipado con un microprocesador Intel i5-3330, que fue adquirido en el año 2013 y, en la actualidad, sigue funcionando como se espera de un ordenador.

La decisión de tirar por un fabricante u otro debe ser propia.

¿Ordenador clónico u ordenador de marca? Evidentemente muchas personas con conocimientos de informática y de hardware se decantan por crear sus propios ordenadores comprando las piezas, para después ejecutar sus personalizaciones. Pero para los usuarios que quieren tener el menor número de problemas posibles con la informática, que no quieren introducirse en profundidades de esta ciencia, y que no desean caer en un mundo de placas, circuitos, y otras características que desconocen, lo mejor puede ser el ordenador de marca ¿Alguna marca para recomendar? Pues en los últimos años no puedo hablar de otro fabricante porque solo he trabajado con Lenovo… la decisión de tirar por un camino u otro debe ser suya, estimado lector.

Sí les voy a dar un consejo muy importante a la hora de adquirir el ordenador; lo importante es comprar un equipo que incluya un procesador y una placa base con posibilidades, y no me refiero a comprar los más caros del momento, sino a comprar los modelos que permitan mejorar el conjunto cuando pasen los años. Y ahí es donde radica la característica que más me gusta de Lenovo, los equipos, y en cada momento temporal, vienen ensamblados con procesadores y placas base de importantes posibilidades.

No hace falta «matar moscas a cañonazos» para visitar páginas web y hacer documentos Word.

Otro consejo importante es que la compra de un ordenador debe centrarse en las necesidades reales de cada usuario… no hace falta «matar moscas a cañonazos» para visitar páginas web y hacer documentos Word, ni hay que escatimar en características si se van a realizar tareas de edición de vídeo, o animación 3D, por ejemplo. Creo que ambos consejos que dejo aquí escritos son los más importantes, lo demás a elección de cada uno.

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Opinión

Un museo de la informática clásica en una central térmica

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central términa

En el año 2005 impartí en una central térmica formación técnica en hardware personalizada para dos  de sus empleados, y en aquella central tuve acceso a una habitación que sería el deseo de cualquier amante de la informática clásica.

En el año 2005, cuando contaba treinta y un años, trabajaba en una empresa de informática donde, principalmente, impartía formación en cursos técnicos tanto de software como de hardware… programación, montaje y reparación de ordenadores, instalación y mantenimiento de redes informáticas

Me asignaron una formación personalizada a dos empleados técnicos de una central térmica perteneciente a una de las empresas de energía más importante de España.

Corría el mes de abril y contrataron a mi empresa para dar una formación personalizada a dos empleados técnicos de una central térmica perteneciente a una de las empresas de energía más importante de España. La formación debía ser impartida en la propia central térmica. Me asignaron el curso, en realidad era el único profesor de cursos técnicos en mi empresa, y durante dos meses me desplacé diariamente a la central para formar a los empleados en todo aquello que ellos me pidieran en cada jornada.

Los sistemas de hardware empleados allí no eran comunes o habituales, pero primero empecé por enseñarles a montar y desmontar un ordenador PC estándar… primero un clónico, y después algunos ordenadores de marca que tenían por allí, como por ejemplo ordenadores Hewlett-Packard. Pero allí había equipamiento más complejo y muy enfocado al sector industrial.

Allí trabajaban con armarios que en su interior albergaban tarjetas backplane.

Una vez trabajado sobre los conceptos más fundamentales de un ordenador PC, nos metimos de lleno en el mundo industrial… allí trabajaban con armarios que en su interior albergaban tarjetas backplane ¿Qué es una tarjeta backplane? Pues es, en si misma, un ordenador complejo. Cada tarjeta backplane contaba con su procesador, su memoria RAM, su bus de conexión… en cada armario se introducían varias tarjetas en serie… aquello era un armario de ordenadores.

Aquellos armarios eran utilizados para las mediciones de la central térmica… había sensores, y cada tarjeta backplane tenía una función muy concreta de recoger información en serie de los sensores. En su interior [backplane] contaba con los primeros discos sólidos que pude ver en la informática, unos chips de pequeña capacidad para almacenar la información, ya que las vibraciones del lugar impedían el correcto funcionamiento de un disco duro mecánico estándar. Y debido a la pequeña capacidad de esos primitivos discos sólidos, en cada backplane se instalaba el kernel de Linux y poco más.

Contaban con algunos servidores muy potentes para otros menesteres que rodaban bajo un sistema operativo poco habitual como era el VMS.

Así que allí trabajaban mucho con equipamiento industrial y con Linux, después contaban con algunos servidores muy potentes para otros menesteres que rodaban bajo un sistema operativo poco habitual, como era el sistema operativo VMS, diseñado en su momento para el famoso ordenador DEC VAX, y que en el año 2005 utilizaban montado en un servidor con procesadores Intel Xeon… un equipo con lo último en hardware… en aquellos años DEC ya formaba parte de Hewlett-Packard. Para utilizar el sistema operativo VMS se utilizaba un emulador de consola VAX-VMS.

Un día, en el descanso de unas clases, los dos alumnos me invitaron a conocer una sala donde guardaban todo aquel producto informático retirado de la central térmica. Me llevaron a una habitación de unos cien metros cuadrados donde, en perfecto orden, estaba almacenado todo aquello que iban retirando… y estaba almacenado criterio y esmero.

Cuando accedí a aquella habitación quedé maravillado…

A lo largo de muchos años, y no sé con qué intención, guardaban todo y no se deshicieron de absolutamente nada, y cuando accedí a aquella habitación quedé maravillado… ¡era un auténtico museo de la informática clásica! Allí había ordenadores realmente antiguos, armarios de cinta magnética, discos duros gigantescos —de aquellos que pesaban unos cuántos kilos— había muchos armarios de backplane retirados, muchas tarjetas backplane, teclados, ratones, monitores antiguos —aquellos de fósforo ámbar—, incluso componentes sueltos. Uno de los alumnos me comentó que algunas cosas las abría para experimentar con ellas, de hecho tenían allí un enorme disco duro totalmente abierto donde era evidente que alguien había revuelto en su interior.

Nunca he vuelto a acceder a una habitación privada con tanto valor histórico de la informática, pero catorce años después no he olvidado aquellos minutos que estuve por allí dando vueltas y mirando todo lo que allí había, que era de incalculable valor para cualquier amante de la historia de la informática clásica.

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