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El compilador Harbour… un renacer para el Clipper

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Harbour

En el año 1982 una empresa llamada Ashton-Tate contrató a Wayne Ratliff y Jeb Long para desarrollar un gestor de base de datos llamado dBASE tomando como base otros desarrollos anteriores de aquellos programadores. En el año 1982 fue lanzado al mercado el dBASE II, software que cuenta con la curiosa historia de un dBASE I que nunca existió. Había nacido una leyenda que alcanzó la cima de su popularidad en el año 1986 cuando la empresa lanzó al mercado la versión dBASE III Plus.

El mundo dBASE fue un gran éxito que provocó el nacimiento del xBASE, nombre que se dio a todo el software comercial o gratuito ajeno a la empresa Ashton-Tate que fue desarrollado para complementar el mundo dBASE. Posiblemente, el producto xBASE de mayor éxito fuera el compilador Clipper, software que permitió compilar y generar ejecutables de los programas desarrollados para el intérprete de dBASE III Plus, además de incorporar nuevas librerías con grandes e importantes funciones inexistentes hasta aquel momento. El compilador tuvo su mayor cota de popularidad gracias a la versión Clipper Summer’87, siendo el compilador más usado para desarrollar aplicaciones de gestión a finales de los años ochenta y principios de los noventa.

Antonio Linares fundó el proyecto Harbour siguiendo la filosofía mostrada al mundo por Linus Torvalds en el desarrollo del sistema operativo Linux.

En el año 1993 Computer Associates adquiere la empresa creadora del Clipper llamada Nantucket Corporation. Pero en aquella época había comenzado a llegar el entorno gráfico a los ordenadores PC, y la estrategia de Computer Associates no fue muy bien acogida por muchos usuarios; entonces el compilador Clipper comenzó a perder la fuerza ganada durante años. Para el año 1999 Antonio Linares había fundado el proyecto Harbour siguiendo, en cierto modo, la filosofía mostrada al mundo por Linus Torvalds en el desarrollo del sistema operativo Linux. Linares buscó crear un proyecto de código abierto para el mundo Clipper que dispusiera del mismo espíritu comunitario iniciado por Linus Torvalds.

Nació Harbour, un nombre creado buscando el símil del Clipper identificado como el «tipo de embarcación» del que hereda su nombre (clíper), y Harbour siendo el «puerto» para ese barco clíper ¿Qué es Harbour? Todo aquello que el Clipper había dejado de evolucionar. Un compilador multi-plataforma con los interfaces gráficos suficientes para entrar en la nueva era de los sistemas operativos gráficos. Para el año del nacimiento de Harbour, Antonio Linares ya llevaba siete años trabajando en una librería para Clipper llamada FiveWin que alcanzó un importante éxito. Con el paso del tiempo, el propio Harbour fue uno de los componentes base de las siguientes versiones de FiveWin.

Una de las principales premisas de Harbour fue la creación de un compilador que fuera 100% compatible con el que la comunidad consideraba el mejor Clipper, la versión 5.2; naciendo así un compilador para un lenguaje orientado a objetos que puede ser utilizado en DOS, Linux, Android, IOs, o MacOS, además de Windows. En realidad es posible representar a Harbour como una adaptación —y por supuesto gran mejora— del Clipper 5.2 para las nuevas tecnologías y sistemas operativos… nuevos desarrollos para una actualizada tecnología del software. Pero también existen usuarios que utilizan el compilador Harbour para «recuperar» los antiguos desarrollos hechos para sistemas operativos de 16 bits basados en el modo texto, logrando que aquellas viejas aplicaciones sean ejecutadas, por ejemplo, en un Windows 7 de 64 bits, que de otra forma no sería posible sin Harbour.

En el pasado se han hecho comparativas entre Harbour y xHarbour y una de las diferencias entre ambos es la filosofía de evolución.

También es importante aclarar que existe otro compilador llamado xHarbour que, en realidad, es lo que se llama un «fork» o bifurcación —que en el código abierto suelen ser habituales— que partió de alguna versión inicial del original Harbour. En el pasado se han hecho comparativas entre Harbour y xHarbour y una de las diferencias entre ambos es la filosofía de evolución: mientras Harbour sigue una premisa más conservadora, centrándose más en replicar al máximo todo el comportamiento del Clipper 5.2 base en la búsqueda del 100% de compatibilidad, xHarbour potencia más el desarrollo de nuevas funcionalidades sobre la búsqueda de la total compatibilidad. Además, Harbour soporta muchas plataformas y xHarbour soporta únicamente Windows y Linux.

El proyecto Harbour nació de la mano de Antonio Linares pero, rápidamente, se unieron a el otras personas que lograron crear una importante comunidad de desarrolladores del producto basado en el código abierto. Y no solo unieron personas, sino también compañías que desarrollaban bibliotecas para Clipper. En la actualidad, el proyecto Harbour está liderado por Viktor Szakáts —contando también con una importante y destacada ayuda de Przemysław Czerpak—. El compilador Harbour ha logrado una importante fama y una gran difusión, disponiendo de una importante comunidad de seguidores. Realmente el proyecto Harbour fue un renacer para un Clipper en estado de agonía a finales de la década de los años noventa.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

Software

Una historia sobre los asistentes virtuales de voz

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Asistentes virtuales

En la actualidad están muy de moda los asistentes virtuales de voz como, por ejemplo, Siri, Alexa, Google Assistant, o Cortana. Pero… ¿cuál es el pasado y futuro de esos dispositivos?

En la actualidad están muy de moda los asistentes virtuales de voz, especialidad muy relacionada, también, con otro servicio muy de moda: los chatbots. La proliferación de la utilización de aplicaciones de comunicación como Whatsapp llevaron a muchas entidades a crear servicios automáticos de preguntas/respuestas a través de los servicios de mensajería instantánea vía telefonía móvil.

Hace tiempo que existen servicios de voz que permiten interactuar con el objeto de obtener información o automatizar diversos procesos.

Pero ese tipo de inteligencia artificial debía dar un paso más, y avanzar hacia los servicios de voz. Hace tiempo que existen servicios de voz que permiten interactuar con el objeto de obtener información o automatizar diversos procesos, algunos de ellos nacidos en la telefonía móvil como, por ejemplo, el asistente virtual Siri de Apple.

En realidad este tipo de servicios de reconocimiento de voz, que son considerados muy modernos, tienen antepasados bastante antiguos. Por ejemplo existió Audrey, desarrollado por los Laboratorios Bell en el año 1952, y que fue capaz de reconocer números por voz. En la famosa entidad IBM crearon en 1962 Shoebox, prototipo capaz de reconocer un total de dieciséis palabras. En el año 1978 la Universidad Carnegie Mellon desarrolló Harpy, un sistema de reconocimiento por voz que era capaz de reconocer mil palabras.

En los años ochenta se logró, mediante el HMM, analizar frases completas.

El gran avance del reconocimiento por voz se inició cuando, a finales de los sesenta y años setenta, fueron descritos por primera vez Los Modelos Ocultos de MarkovHMM— en una serie de artículos estadísticos de Leonard E. Baum y otros autores. Una de las primeras aplicaciones del HMM fue, precisamente, el reconocimiento del habla. En los años ochenta se logró, mediante el HMM, analizar frases completas… un gran y necesario avance…

De todos los asistentes virtuales que existen en el mercado he utilizado dos de ellos: Siri en un iPhone de Apple, y Alexa mediante un dispositivo Amazon Echo. Sobre el primero he de decir que lo he utilizado muy poco, sobre el segundo puedo decir que lo tengo en casa y lo utilizo prácticamente a diario; más abajo comentaré mi opinión basada en mi experiencia personal, aunque ahora les adelanto un enlace a un estupendo artículo que incluye información y comparativa de Amazon Echo en ElReplicante.

En el año 1996 Joseph Weizenbaum creó en el MIT un software llamado ELIZA cuya finalidad era permitir una conversación básica entre máquina y usuarios.

He de insistir que los antecedentes de los asistentes virtuales de voz están directamente relacionados con lo que en la actualidad se conoce como Chatbot… en el año 1996 Joseph Weizenbaum creó en el MIT un software llamado ELIZA cuya finalidad era permitir una conversación básica entre máquina y usuarios. A mediados de los años noventa llegaría, gracias a la Universidad Carnegie Mellon, el prototipo ALICE, y en 1998 Robby Garner crearía Albert One.

En el año 2001 la empresa ActiveBuddy introdujo SmarterChild, un bot conversacional que contó con mucha presencia al ser incluido en el famoso Messenger de Microsoft… y tuvo importante éxito hasta el punto que la empresa de Bill Gates compró la empresa creadora de SmarterChild. Para muchos ese bot conversacional fue el origen de los asistentes virtuales por voz que conoces en la actualidad.

Uso Amazon Echo, aunque he de reconocer que siempre fui escéptico con su utilidad.

¿Mi experiencia con los asistentes virtuales por voz? Siri apenas lo uso, no encuentro el momento adecuado para ello visto desde el punto de vista de un teléfono móvil. Pero en cambio sí uso Amazon Echo, aunque he de reconocer que siempre fui escéptico con su utilidad, pero hace no mucho tiempo me regalaron la versión Amazon Echo de segunda generación y lo utilizo a diario ¿Para qué cosas? Para escuchar los más de dos millones de canciones incluidas de forma gratuita con Amazon Prime, añadir las canciones que me gustan a una lista de reproducción para que después Alexa me reproduzca dicha lista, para escuchar las noticias de cada día, para poner canciones infantiles a mi hijo, para anotar productos necesarios a mi lista de la compra según me doy cuenta que faltan, para añadir avisos y recordatorios en días y horas concretas, para jugar a juegos de preguntas, para saber si va a llover o no, para saber la previsión del tiempo en los próximos días en cualquier ubicación concreta… y otras muchas funciones más…

Los asistentes virtuales de voz tienen un futuro prometedor y, seguramente, con el paso del tiempo las viviendas vendrán más preparadas para realizar determinados procesos, o enlazar servicios del hogar entre sí. En la actualidad dispositivos como Amazon Echo ya cuentan con muchas funcionalidades que van más allá de preguntar a Alexa lo mismo que pondría cualquier usuario en Google, y a corto plazo todo ello evolucionará en el camino de la mejora.

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Software

El importante papel que jugó Microsoft en la década de los setenta

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Microsoft

La popular empresa Microsoft y uno de sus fundadores llamado Bill Gates siempre han estado en el ojo del huracán… con muchos seguidores, y otros tantos detractores. Pero en los inicios de la informática personal Microsoft estuvo presente en muchos de los proyectos que jugaron un papel muy importante para el desarrollo del ordenador personal.

En Abril de 1975 Bill Gates y Paul Allen fundaron una empresa de informática llamada Microsoft con la idea de explotar un nuevo mundo… la informática personal y el ordenador doméstico. En realidad, vieron una oportunidad desarrollando un lenguaje de programación llamado BASIC que ya había sido creado unos años antes por John George Kemeny y Thomas Eugene Kurtz, pero que alcanzó un éxito internacional de la mano de Gates y Allen.

MITS contrató en 1975 a los desconocidos Bill Gates y Paul Allen que habían fundado la desconocida empresa llamada Microsoft.

La verdadera explosión del BASIC sucedió en el año 1975, cuando el primer microordenador de éxito llamado Altair 8800 se hizo tremendamente popular y se convirtió en la inspiración de lo que estaba por llegar: la informática personal de usuario. Para mayor crecimiento de la popularidad del ordenador, desde la empresa MITS se contrató en ese mismo año de 1975 a los desconocidos Bill Gates y Paul Allen, que habían fundado la desconocida empresa llamada Microsoft, para desarrollar un lenguaje de programación BASIC específico para su máquina. El desarrollo fue ejecutado en tan solo un mes, siendo entregado en una cinta de papel.

Unos años después, en 1979, Microsoft también fue el desarrollador de la versión de BASIC —AppleSoft BASIC—para el exitoso Apple II de Steve Jobs y Steve Wozniak, y así entró en un montón de plataformas más, todas relacionadas con el procesador MOS 6502. Entonces, además de participar del considerado primer ordenador personal de éxito comercial, también participó en otros ordenadores personales de gran éxito al crear software para Apple en los últimos años setenta como, por ejemplo, Commodore PET, MOS KIM-1, o Microtan 65.

En 1981 IBM lanzó al mercado su nueva arquitectura de ordenadores IBM PC.

El 12 de agosto de 1981 IBM lanzó al mercado su nueva arquitectura de ordenadores IBM PC, donde el gigante de la informática buscó crear una arquitectura estándar aunque, al mismo tiempo, no buscó crear un sistema de ordenadores compatibles. El nuevo sistema de ordenador personal se convirtió en el futuro de la informática personal cuando fructificó lo que fue conocido bajo el nombre de La Habitación Limpia.

Microsoft supo negociar con más atino que la gran Digital Research del momento, y se llevó los derechos para el desarrollo del sistema operativo PC-DOS y, además, se reservó el derecho de vender el sistema por su cuenta bajo el nombre de MS-DOS. Para mayor disgusto de Gary Kildall, aquella operación fue lo que realmente lanzó al estrellato empresarial a Microsoft, y transformando a la entidad en la gigantesca empresa que es en la actualidad.

El Sistema MSX nacido en 1983 en Japón fue creado gracias a la intervención de Microsoft.

En el año 1983 fue presentado en Japón el primer sistema que intentó unificar un diseño de ordenador… un sistema que buscó que diferentes fabricantes trabajaran sobre la misma arquitectura creando la arquitectura MSX. Mucha gente desconoce que ese famoso sistema de los ochenta, que fue uno de los de mayor éxito en aquella década, nació en Japón de la mano de Microsoft, empresa propietaria de los derechos de la arquitectura.

El Altair 8800, Apple II, IBM PC, o Sistema MSX fueron fundamentales en el desarrollo del ordenador personal… elementos ineludibles para su gran evolución, logrando posicionar al ordenador personal como ese dispositivo electrónico del que todo el mundo depende en la actualidad, tanto en los hogares como fuera de ellos. Y Microsoft tuvo un papel muy activo e importante en todos ellos. Aquellas estrategias de aquellos años marcaron el rumbo de la entidad creada por Gates y Allen.

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