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Opinión

Un día de trabajo de un informático en el año 1994

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Viernes día 30 de Diciembre de 1994: he llegado al trabajo y me he encontrado que la red local estaba caída, todos los empleados de la administración están desesperados porque no pueden hacer nada de su trabajo… ahora mismo cada ordenador es totalmente inútil, porque no pueden acceder al disco duro compartido del servidor de la red, ni imprimir en las impresoras. Claro, no es de extrañar, en el trabajo disponemos de una red Novell 2.2 con servidor dedicado, conectado mediante un cableado coaxial basado en conectores BNC y resistencias de cierre que provocan que toda la red caiga si un solo equipo cae.

¡A quién se le ocurrió la idea de añadir otro puesto a base de empalmar el cable coaxial en medio de una topología bus!

Ahora me toca buscar solución al problema, pero para mayor desgracia nuestra red tiene tres resistencias de cierre… ¡a quién se le ocurrió la idea de añadir otro puesto a base de empalmar el cable coaxial en medio de una topología bus! Manos a la obra, hay que buscar en qué equipo está fallando la conexión. El método para resolver el problema será colocar la resistencia de cierre en los diferentes puestos, empezando en el primer equipo de la red y avanzado en orden creciente…

Ya está, el ordenador que falla es el equipo que ocupa el cuarto puesto dentro del orden secuencial de la tipologia BUS… habrá que ver que está fallando exactamente para que esté caído. Estamos tan actualizados en nuestro centro de trabajo que hace poco tiempo pude instalar en todos los puestos el MS-DOS 6.22 que corrige algunos problemas de las versiones 6.0 y 6.20… ¿Encontraré el problema en la configuración del nuevo sistema operativo? ¿Será que no está cargado correctamente el «driver» de la tarjeta de red Ethernet en el fichero Config.sys? ¿Habrá conflictos de hardware? ¿Tendrá bien su IRQ o DMA? ¿Será que no se está cargando desde el fichero Autoexec.bat el software del protocolo IPX en la memoria? Se me agolpan un montón de ideas, pero no puede ser ninguna de ellas, ya que si fuera así solo ese equipo se quedaría fuera de la red, y el resto seguirían operando con normalidad. Si están todos los puestos fuera de la red, este equipo debe tener mal los conectores BNC en el cableado.

He revisado el cable, y sí, se ha soltado parte del apantallado que ha entrado en contacto sus filamentos, destinados a absorber el ruido y otras interferencias, con el hilo principal por donde transitan los paquetes de información de la red. Y es normal que suceda esto, porque este cable se hizo a prisa y corriendo. Ahora toca coger un nuevo conector BNC, unas tijeras de electricista, y una crimpadora BNC, para hacer un nuevo conector. Ya está, conector recolocado, resistencia de cierre de prueba devuelta al último equipo de la red, y todo el sistema de nuestra red LAN de vuelta a la vida. Se oyen aplausos de unos empleados ya casi desesperados.

Cuando se atasca la impresora principal, se hace necesario abrir ese «mastodonte» para mirar en todos los rodillos… a veces cuesta sacar las hojas que se quedan atascadas en los rodillos inferiores.

La mañana se encaminaba a la tranquilidad hasta que ha pasado lo que sucede a menudo… ya está otro documento que no sale impreso. En cuánto a impresoras, tenemos lo último en tecnología, y la reina del centro de trabajo es la impresora HP LaserJet III Si MX, con dos bandejas de 500 hojas de carga cada una, y la novedosa posibilidad de imprimir por las dos caras. Pero se atasca a menudo, y entonces se hace necesario abrir ese «mastodonte» de impresora para mirar en todos los rodillos… a veces cuesta sacar las hojas que se quedan atascadas en los rodillos inferiores.

El problema no está en el atasco en la impresora, entonces ya solo queda mirar la cola de impresión de la red Novell. Teniendo en cuenta que nuestro servidor es dedicado, podemos cargar el gestor de la cola de impresión en el propio servidor bajo el sistema operativo de Novell. El trabajo no está en la cola de impresión. Vuelvo al equipo de trabajo, seguramente se ha perdido la definición de las impresoras dentro de la cola. Ejecuto el comando que me permite ver las impresoras cargadas, y no está. Compruebo en el fichero del Autoexec.bat, y allí está la línea que carga la impresora para el servidor de impresión… el puerto paralelo LPT capturado es correcto ¿Habrá perdido la configuración el programa que la gestiona? Ejecuto de nuevo, y manualmente, el puerto capturado de la red Novell y vuelve a imprimir sin problemas, llegando la información a la cola de impresión del servidor. Otro problema resuelto, de esos fallos que se dan dos o tres veces por mes.

Para los pequeños módulos elegí programar en Clipper contra bases de datos DBF de dBASE III Plus.

Mi labor en la empresa en la que trabajo es ser el responsable de la informática de la entidad, tanto en el apartado software como en el apartado del hardware. Ya he solventado los problemas del hardware surgidos en el día, así que puedo pasar a hacer la labor diaria de software que tengo encomendada. El software principal de gestión administrativa está desarrollado en dBASE IV para red local, así que las bases de datos son de formato DBF. Para estos equipos el dBASE IV no deja de ser un monstruo pesado y lento, además han prescindido de la empresa que desarrolló todo el producto, dejando ciertas tareas que se ejecutan manualmente pasando datos y registros de una base de datos a otra por medio del intérprete de dBASE IV. Ahora me han encargado unos nuevos módulos de pequeño tamaño para ser ejecutados de forma independientes, y deben alimentarse de la base de datos principal de clientes desde el exterior. Para esos pequeños módulos elegí programar en Clipper contra bases de datos DBF de dBASE III Plus. Cada determinado tiempo, y mediante un proceso BATCH —o fichero BAT de MS-DOS— actualizo todos los datos del DBF de dBASE IV hacia otro fichero paralelo de dBASE III Plus. Ahora me piden una aplicación que, rellenando una serie de datos, permita generar certificados individuales en papel, o circulares de miles de cartas. Manos a la obra.

Para procesar los textos en el centro de trabajo los empleados utilizan el magnífico WordPerfect 5.1, herramienta imprescindible para toda la labor de administración, y aplicación dominada con maestría incluso por el empleado que peor se le da la informática. La famosa aplicación de fondo azul permite un magistral manejo de sus características gracias a una larga serie de combinaciones de teclas que permiten el juego de las doce teclas de función junto con las pulsaciones de «Ctrl», «Alt», o «Shift». Y aunque los empleados tienden a memorizar las combinaciones más utilizadas, nadie se desprende de su plantilla de teclas plastificada y colocada delante del teclado, encima de la la mesa.

La aplicación que me han encargado para generar e imprimir certificados y circulares deben mantener una calidad documental en papel idéntica a los certificados manuales que hacen en WordPerfect ¿Cómo puedo lograr ese objetivo en Clipper? De ninguna forma ¿Podré combinar WordPerfect 5.1 y mi aplicación en Clipper para cargar los certificados y ser lanzados por el excelente procesador de textos? No, porque el sistema operativo MS-DOS es monotarea.

¿Y si utilizo un sistema de ficheros BAT del MS-DOS, antes y después de la ejecución, para fusionar textos y cartas por medio del procesador de textos WordPerfect?

Me he vuelto loco dando vueltas, pero he averiguado que el WordPerfect admite la selección de determinados comandos en su ejecución… ¿Y si utilizo un sistema de ficheros BAT del MS-DOS, antes y después de la ejecución, para fusionar textos y cartas por medio del procesador de textos WordPerfect? Puedo crear un texto base en WordPerfect, una especie de plantilla con formato de calidad, crear una aplicación Clipper que obtenga los datos del DBF, y los exporte a un fichero SDF… un «APPEND FROM TYPE SDF» bastará. Mediante los procesos BAT detectaré si al salir de la aplicación Clipper se ha activado alguna plantilla, y si se han exportado datos, entonces desde la linea de comandos llamaré al WordPerfect que fusionará plantilla con datos, para terminar por obtener certificados y cartas con el formato estético requerido para cualquier documento de una administración. Ya tengo trazada en mi mente la solución.

A última hora de la tarde he creado una mini-aplicación en Clipper y la estructura necesaria para realizar una prueba de fusión de un certificado real. He mostrado el funcionamiento al responsable de la oficina de administración y a otros empleados, y se han quedado maravillados; eso es lo que necesitan, reconocen que aquella gran idea, que nunca han visto en otras aplicaciones de software, les va a quitar una gran carga de trabajo. Me voy muy contento con el resultado final de la demostración.

Por hoy he terminado la jornada de trabajo… es viernes… y cuando vuelva al trabajo el próximo día habré estrenado el nuevo año 1995, un año muy interesante porque la empresa más importante de software de la arquitectura PC, Microsoft, anuncia para el nuevo año la llegada de un sistema operativo de entorno gráfico que será revolucionario. Quizás el entorno de mi puesto de trabajo se vea afectado para el nuevo año y, finalmente, tenga que asumir la tarea más importante desde que soy empleado de la empresa… el transición del entorno basado en texto al mundo gráfico.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

Opinión

¿Qué ordenador compro para casa?

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ordenador para casa

Después de más de treinta años comprando ordenadores solo puedo decir que comprar un ordenador para casa puede convertirse en un reto… o no…

Empecé en el mundo de los ordenadores a final de 1986, y de aquella había menos posibilidades y menos opciones para la compra de un ordenador para casa, un acto todavía considerado de poca utilidad en aquellos años. Existía una amplia variedad de ordenadores de 8 bits, y el mundo PC… ni siquiera Apple estaba muy implantado en la España de mediados de los ochenta.

El ordenador Amstrad CPC6128 marcó una época en toda Europa.

Mi primer ordenador fue un Amstrad CPC6128, una gran elección por su elevada memoria RAM para la época —128 Kilobytes—, su gran unidad de disco —cuando lo habitual eran los interfaces de cinta—, y un monitor en color propio. Ese modelo de ordenador marcó una época en toda Europa. Después llegaron otros ordenadores como, por ejemplo, el Amstrad PCW8256, hasta que logré hacerme con mi primer PC.

Poco después llegaron, masivamente, los ordenadores compatibles con PC… aquellos equipos idénticos a cualquier IBM PC, pero que no eran licenciados por el Gigante Azul… equipos nacidos a la sombra de la famosa historia de La Habitación Limpia. En aquella época me hice con mi primer ordenador PC, un Dynadata PC fabricado por la empresa coreana Daewoo; un robusto equipo de veinte kilos de peso basado en el microprocesador Intel 8088.

A finales de los años ochenta se empezaron a comercializar lo que se conocían como ordenadores clónicos.

A finales de los años ochenta comenzaron a operar los primeros fabricantes pequeños que, detrás de una desconocida marca, empezaron a vender lo que se conocían como ordenadores clónicos, equipos montados a nivel local al adquirir todos los componentes por separado. Así llegaron ordenadores con pinta de ser fabricados en una línea de producción, pero siendo, en realidad, ensamblados en pequeños talleres.

En los primeros años noventa el ámbito fue reducido todavía más… las pequeñas tiendas de informática comenzaron a montar sus propios ordenadores clónicos; la informática ya no era a nivel de pequeño distribuidor, era a nivel de tienda… cada pequeño comercio local ensamblaba sus propios equipos clónicos para la venta. Así me hice con un 386DX a 33 Megahercios allá por el año 1991. En ese momento se abrió un nuevo mundo, el mundo del clónico que permitía la compra a un precio muy inferior comparado al ordenador de marca, y permitiendo también una configuración mucho más personalizada… mayores posibilidades en la ampliación.

Los ordenadores portátiles vieron reducido mucho su precio de venta al público…

A partir de ahí compré un Intel 486DX2 en 1994, y los equipos que vinieron hasta el año 2006 fueron montados por mí… compraba las piezas y los ensamblaba en mi domicilio. Y como yo, mucha gente. Pero ya con la entrada en el nuevo siglo los ordenadores de marca y, sobre todo, los ordenadores portátiles, vieron reducido mucho su precio de venta al público… y volvieron a entrar en competencia directa con el ordenador clónico.

En mi caso personal en los últimos años he preferido comprar ordenadores de marca de diferentes fabricantes, y los últimos equipos que he tenido han sido firmados por el fabricante de Hong Kong Lenovo, empresa que compró la informática personal de IBM hace unos años ya, y donde el Gigante Azul cuenta con un importante porcentaje de las sus acciones ¿Por qué compro ordenadores de ese fabricante? Porque me ha ido muy bien con la marca; porque son equipos robustos, y España cuenta con un importante distribuidor Lenovo. Actualmente mi ordenador de casa es un Lenovo H520S equipado con un microprocesador Intel i5-3330, que fue adquirido en el año 2013 y, en la actualidad, sigue funcionando como se espera de un ordenador.

La decisión de tirar por un fabricante u otro debe ser propia.

¿Ordenador clónico u ordenador de marca? Evidentemente muchas personas con conocimientos de informática y de hardware se decantan por crear sus propios ordenadores comprando las piezas, para después ejecutar sus personalizaciones. Pero para los usuarios que quieren tener el menor número de problemas posibles con la informática, que no quieren introducirse en profundidades de esta ciencia, y que no desean caer en un mundo de placas, circuitos, y otras características que desconocen, lo mejor puede ser el ordenador de marca ¿Alguna marca para recomendar? Pues en los últimos años no puedo hablar de otro fabricante porque solo he trabajado con Lenovo… la decisión de tirar por un camino u otro debe ser suya, estimado lector.

Sí les voy a dar un consejo muy importante a la hora de adquirir el ordenador; lo importante es comprar un equipo que incluya un procesador y una placa base con posibilidades, y no me refiero a comprar los más caros del momento, sino a comprar los modelos que permitan mejorar el conjunto cuando pasen los años. Y ahí es donde radica la característica que más me gusta de Lenovo, los equipos, y en cada momento temporal, vienen ensamblados con procesadores y placas base de importantes posibilidades.

No hace falta «matar moscas a cañonazos» para visitar páginas web y hacer documentos Word.

Otro consejo importante es que la compra de un ordenador debe centrarse en las necesidades reales de cada usuario… no hace falta «matar moscas a cañonazos» para visitar páginas web y hacer documentos Word, ni hay que escatimar en características si se van a realizar tareas de edición de vídeo, o animación 3D, por ejemplo. Creo que ambos consejos que dejo aquí escritos son los más importantes, lo demás a elección de cada uno.

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Opinión

Un museo de la informática clásica en una central térmica

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central términa

En el año 2005 impartí en una central térmica formación técnica en hardware personalizada para dos  de sus empleados, y en aquella central tuve acceso a una habitación que sería el deseo de cualquier amante de la informática clásica.

En el año 2005, cuando contaba treinta y un años, trabajaba en una empresa de informática donde, principalmente, impartía formación en cursos técnicos tanto de software como de hardware… programación, montaje y reparación de ordenadores, instalación y mantenimiento de redes informáticas

Me asignaron una formación personalizada a dos empleados técnicos de una central térmica perteneciente a una de las empresas de energía más importante de España.

Corría el mes de abril y contrataron a mi empresa para dar una formación personalizada a dos empleados técnicos de una central térmica perteneciente a una de las empresas de energía más importante de España. La formación debía ser impartida en la propia central térmica. Me asignaron el curso, en realidad era el único profesor de cursos técnicos en mi empresa, y durante dos meses me desplacé diariamente a la central para formar a los empleados en todo aquello que ellos me pidieran en cada jornada.

Los sistemas de hardware empleados allí no eran comunes o habituales, pero primero empecé por enseñarles a montar y desmontar un ordenador PC estándar… primero un clónico, y después algunos ordenadores de marca que tenían por allí, como por ejemplo ordenadores Hewlett-Packard. Pero allí había equipamiento más complejo y muy enfocado al sector industrial.

Allí trabajaban con armarios que en su interior albergaban tarjetas backplane.

Una vez trabajado sobre los conceptos más fundamentales de un ordenador PC, nos metimos de lleno en el mundo industrial… allí trabajaban con armarios que en su interior albergaban tarjetas backplane ¿Qué es una tarjeta backplane? Pues es, en si misma, un ordenador complejo. Cada tarjeta backplane contaba con su procesador, su memoria RAM, su bus de conexión… en cada armario se introducían varias tarjetas en serie… aquello era un armario de ordenadores.

Aquellos armarios eran utilizados para las mediciones de la central térmica… había sensores, y cada tarjeta backplane tenía una función muy concreta de recoger información en serie de los sensores. En su interior [backplane] contaba con los primeros discos sólidos que pude ver en la informática, unos chips de pequeña capacidad para almacenar la información, ya que las vibraciones del lugar impedían el correcto funcionamiento de un disco duro mecánico estándar. Y debido a la pequeña capacidad de esos primitivos discos sólidos, en cada backplane se instalaba el kernel de Linux y poco más.

Contaban con algunos servidores muy potentes para otros menesteres que rodaban bajo un sistema operativo poco habitual como era el VMS.

Así que allí trabajaban mucho con equipamiento industrial y con Linux, después contaban con algunos servidores muy potentes para otros menesteres que rodaban bajo un sistema operativo poco habitual, como era el sistema operativo VMS, diseñado en su momento para el famoso ordenador DEC VAX, y que en el año 2005 utilizaban montado en un servidor con procesadores Intel Xeon… un equipo con lo último en hardware… en aquellos años DEC ya formaba parte de Hewlett-Packard. Para utilizar el sistema operativo VMS se utilizaba un emulador de consola VAX-VMS.

Un día, en el descanso de unas clases, los dos alumnos me invitaron a conocer una sala donde guardaban todo aquel producto informático retirado de la central térmica. Me llevaron a una habitación de unos cien metros cuadrados donde, en perfecto orden, estaba almacenado todo aquello que iban retirando… y estaba almacenado criterio y esmero.

Cuando accedí a aquella habitación quedé maravillado…

A lo largo de muchos años, y no sé con qué intención, guardaban todo y no se deshicieron de absolutamente nada, y cuando accedí a aquella habitación quedé maravillado… ¡era un auténtico museo de la informática clásica! Allí había ordenadores realmente antiguos, armarios de cinta magnética, discos duros gigantescos —de aquellos que pesaban unos cuántos kilos— había muchos armarios de backplane retirados, muchas tarjetas backplane, teclados, ratones, monitores antiguos —aquellos de fósforo ámbar—, incluso componentes sueltos. Uno de los alumnos me comentó que algunas cosas las abría para experimentar con ellas, de hecho tenían allí un enorme disco duro totalmente abierto donde era evidente que alguien había revuelto en su interior.

Nunca he vuelto a acceder a una habitación privada con tanto valor histórico de la informática, pero catorce años después no he olvidado aquellos minutos que estuve por allí dando vueltas y mirando todo lo que allí había, que era de incalculable valor para cualquier amante de la historia de la informática clásica.

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