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Opinión

Halt and Catch Fire, una serie de televisión de éxito que relata una gran historia de la informática

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Halt and Catch Fire

El 1 de Junio de 2014 se emitió en el canal de televisión AMC el primer capítulo de una serie de televisión llamada Halt and Catch Fire, cuyo hilo central es la informática de los primeros años ochenta —concretamente centrada en Texas en el año 1983—. La serie comienza explicando brevemente qué es un Halt and Catch Fire y, por ello, entiendo que debo hacer lo mismo.

En los años sesenta, cuando todavia se utilizaban memorias de núcleo magnético, los ingenieros aumentaban las velocidades de lectura/escritura sobre sus delgados alambres para lograr que las memorias fueran más ágiles. Al ejecutar cualquier programa todo funcionaba correctamente, pero al ejecutar un programa HALT de carácter recurrente —un salto continuo sobre la misma dirección de memoria—, terminaba por sobrecalentar los alambres hasta el punto de echar humo en la zona de exposición. De esa historia nace la frase Halt and Catch Fire que viene a ser traducida como: «Halt y prenderse fuego». No obstante, es necesario aclarar que esa historia sobre las memorias de núcleo magnético y el comando HALT no es veraz… es una leyenda urbana todavía por confirmar. Lo que sí está claro es que la expresión Halt and Catch Fire existe desde aquella época.

Cualquier instrucción creada en lenguaje de bajo nivel no documentada y con ciertos resultados anormales, era etiquetada como HCF por los usuarios descubridores.

Tiempo después corrió como la pólvora otro rumor que afirmaba que existió una instrucción ficticia HCF, abreviatura de la frase, desarrollada por IBM en el modelo System/360. A partir de ahí, cualquier instrucción creada en lenguaje de bajo nivel, no documentada, y que pudiera provocar ciertos resultados anormales, era etiquetada como HCF por los usuarios descubridores.

El primer caso real documentado de creación de una instrucción HCF se dio en el microprocesador Motorola 68000, que incluyó esa instrucción para realizar ciclos continuos de lectura, bloqueando el equipo que no volvía a responder hasta ser reiniciado. La finalidad de aquella instrucción era probar el funcionamiento del microprocesador en el proceso de fabricación. En cierto modo, también podían ser incluidas en el grupo de instrucciones Halt and Catch Fire algunas leyendas urbanas como el «RANDOMIZE de la muerte» del Inves Spectrum+; aunque aquella historia concreta demostró ser falsa.

Los creadores de la serie de televisión eligieron un título muy sugerente haciendo un homenaje a aquellos microprocesadores de los años ochenta, y a la informática de aquella época tan diferente a la actual. El argumento central de la serie es la informática personal, pero no desde su nacimiento, sino desde el punto de vista de la «arquitectura abierta» planteada en el primer IBM PC lanzado al mercado en el verano del año 1981. En el primer PC la empresa IBM planteó una arquitectura de ordenador en la cual apenas nada era suyo, todo eran piezas fabricadas por terceras empresas y ensambladas de forma similar a un «kit». Dentro del ordenador PC solo existe un dispositivo diseñado y patentado por IBM: la BIOS… el director de orquesta de todos los componentes que componían el ordenador. La idea de IBM fue patentar aquella pequeña parte del ordenador y así pensaron que el IBM PC estaría protegido, al mismo tiempo que podían contar con una arquitectura flexible para el resto de componentes que dependía totalmente de terceras empresas.

Crear una arquitectura abierta universal y, con ello, crear un estándar que no dependiera de una sola empresa.

La serie no solo se centra en la «arquitectura abierta» y en el ordenador IBM PC, sino que el hilo central «vital» de la serie no es otro que el hecho conocido popularmente como «La Habitación Limpia», cuyo contenido era el objetivo concreto de algunos competidores de replicar «legalmente» la BIOS de IBM, para terminar por fabricar ordenadores que fueran 100% compatibles con el IBM PC… en la serie de televisión es el sueño perseguido por los dos protagonistas principales: crear una arquitectura abierta universal y, con ello, crear un estándar que no dependiera de una sola empresa.

La serie de televisión Halt and Catch Fire es una suerte de ficción repleta de realidad… se crea una historia ficticia pero dentro de una atmósfera de total realidad. De primera mano cabe destacar que el concepto de «Habitación Limpia» en la serie se llama «Sala Blanca». La ficción enmarcada en la realidad en la serie es mucho más descarada todavia. Por ejemplo, si nos ceñimos a los hechos reales, la primera empresa que logró clonar la BIOS del IBM PC utilizando un método legal —para sortear a los abogados de la importante IBM— fue Compaq en marzo de 1983 cuando lanzó al mercado el Compaq Portable; aquella empresa había nacido un año antes, en 1982,  llegando a ser el mayor fabricante de ordenadores del mundo PC allá por los primeros años noventa ¿Dónde nació la empresa Compaq? En Houston (Texas) ¿De dónde provenían los tres fundadores de Compaq? De la famosa e histórica empresa Texas Intruments. En la serie de televisión la empresa que intenta clonar la BIOS es Cardiff Electric, una entidad ficticia que la serie sitúa, casualmente, en Texas. Además, la mujer de uno de los personajes principales, Gordon Clark, precisamente es en la serie de ficción una empleada de Texas Instruments. Por último, el protagonista principal Joe MacMillan persigue la idea de construir un equipo portable donde incluir la BIOS clonada del IBM PC, de la misma forma que Compaq hizo debutar su BIOS clonada en el que es considerado el segundo equipo portable comercial de la historia.

Nada más comenzar la serie, ya en el primer capítulo, los que vivimos la informática de los años ochenta podemos respirar la misma atmósfera que se vivía por aquellos años, personalmente me puso la piel de gallina oír en ese primer capítulo el ruido de una impresora matricial en pleno proceso de impresión… ¡ya había olvidado aquel ruido tan peculiar!

El protagonista principal de la serie es Joe MacMillan, un antiguo trabajador de IBM que vio en la arquitectura abierta el futuro de la informática, decidiendo embarcarse en la persecución de un sueño basado en construir un ordenador más barato que el PC y basado en una BIOS clonada sobre un ordenador IBM. Y para lograr el fin persigue al segundo protagonista de la serie, Gordon Clark, un talentoso Ingeniero de Sistemas que es la mano ejecutora de la replicación de la BIOS mediante ingeniería inversa.

El personaje de MacMillan es la viva imagen de un híbrido entre Bill Gates y Steve Jobs, en ciertos momentos se puede atisbar en Joe la famosa «distorsión de la realidad» utilizada por Steve Jobs.

En mi opinión, Joe MacMillan representa en la serie la viva imagen de un implacable perseguidor de sus sueños «cueste lo que cueste», rozando la locura por momentos y acercándose en momentos puntuales al despotismo; pero tiene un objetivo, sabe lo que quiere, también sabe lo que quieren los usuarios, y está dispuesto a hacer lo que sea necesario para llevar a buen puerto el proyecto, por las buenas o por las malas, y sin pensar en los daños colaterales que aquello pueda provocar. El personaje de MacMillan es la viva imagen de un híbrido entre Bill Gates y Steve Jobs, en ciertos momentos se puede atisbar en Joe la famosa «distorsión de la realidad» utilizada por Steve Jobs. Se puede destacar el capitulo de la serie en el que Joe MacMillan llega en coche, alterado, con una mezcla de pasión y efusividad, una especie de locura por una idea que desea compartir con sus compañeros, y a todos les parece absurda en primera instancia… aquella escena podría ser una representación de la biografía de Steve Jobs. Para rematar el gran parecido, el protagonista MacMillan comparte en ciertos momentos de la serie de una problemática infancia con episodios de violencia sufrida, comparable en cierto grado con la dura infancia de Steve Jobs al ser un niño huérfano adoptado por una familia norteamericana, hecho traumático que arrastró durante toda su vida.

En cambio Gordon Clark representa todo lo contrario, una persona en principio apática por haber sufrido un fracaso auto-considerado vital para su desempeño profesional, y un genio talentoso de la electrónica pero dudoso ante la idea de perseguir un sueño, también preocupado por los daños colaterales de todo lo que pueda hacer. Perfectamente se puede ver representado en Gordon la antítesis de Steve Jobs, que no es otro que Steve Wozniak.

Recientemente se emitió la cuarta temporada de la serie al mismo tiempo que se anunció que ya no se van a rodar más capítulos. Todos los que tenemos pasión por la informática y disfrutamos de la «retroinformática» hemos admirado esta serie pero, al mismo tiempo, entendemos que no se trata de extender sin más un rodaje hasta llegar a una rutina «guionizada»… más vale que termine habiendo dejado unas sensaciones tan sobresalientes. No tengo ninguna duda de que es la mejor serie dedicada a la informática que he visto hasta la fecha, destacando el logro de parce muy interesante el hilo argumental incluso a los que huyen de la informática y lo que le rodea.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

Opinión

¿Qué ordenador compro para casa?

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ordenador para casa

Después de más de treinta años comprando ordenadores solo puedo decir que comprar un ordenador para casa puede convertirse en un reto… o no…

Empecé en el mundo de los ordenadores a final de 1986, y de aquella había menos posibilidades y menos opciones para la compra de un ordenador para casa, un acto todavía considerado de poca utilidad en aquellos años. Existía una amplia variedad de ordenadores de 8 bits, y el mundo PC… ni siquiera Apple estaba muy implantado en la España de mediados de los ochenta.

El ordenador Amstrad CPC6128 marcó una época en toda Europa.

Mi primer ordenador fue un Amstrad CPC6128, una gran elección por su elevada memoria RAM para la época —128 Kilobytes—, su gran unidad de disco —cuando lo habitual eran los interfaces de cinta—, y un monitor en color propio. Ese modelo de ordenador marcó una época en toda Europa. Después llegaron otros ordenadores como, por ejemplo, el Amstrad PCW8256, hasta que logré hacerme con mi primer PC.

Poco después llegaron, masivamente, los ordenadores compatibles con PC… aquellos equipos idénticos a cualquier IBM PC, pero que no eran licenciados por el Gigante Azul… equipos nacidos a la sombra de la famosa historia de La Habitación Limpia. En aquella época me hice con mi primer ordenador PC, un Dynadata PC fabricado por la empresa coreana Daewoo; un robusto equipo de veinte kilos de peso basado en el microprocesador Intel 8088.

A finales de los años ochenta se empezaron a comercializar lo que se conocían como ordenadores clónicos.

A finales de los años ochenta comenzaron a operar los primeros fabricantes pequeños que, detrás de una desconocida marca, empezaron a vender lo que se conocían como ordenadores clónicos, equipos montados a nivel local al adquirir todos los componentes por separado. Así llegaron ordenadores con pinta de ser fabricados en una línea de producción, pero siendo, en realidad, ensamblados en pequeños talleres.

En los primeros años noventa el ámbito fue reducido todavía más… las pequeñas tiendas de informática comenzaron a montar sus propios ordenadores clónicos; la informática ya no era a nivel de pequeño distribuidor, era a nivel de tienda… cada pequeño comercio local ensamblaba sus propios equipos clónicos para la venta. Así me hice con un 386DX a 33 Megahercios allá por el año 1991. En ese momento se abrió un nuevo mundo, el mundo del clónico que permitía la compra a un precio muy inferior comparado al ordenador de marca, y permitiendo también una configuración mucho más personalizada… mayores posibilidades en la ampliación.

Los ordenadores portátiles vieron reducido mucho su precio de venta al público…

A partir de ahí compré un Intel 486DX2 en 1994, y los equipos que vinieron hasta el año 2006 fueron montados por mí… compraba las piezas y los ensamblaba en mi domicilio. Y como yo, mucha gente. Pero ya con la entrada en el nuevo siglo los ordenadores de marca y, sobre todo, los ordenadores portátiles, vieron reducido mucho su precio de venta al público… y volvieron a entrar en competencia directa con el ordenador clónico.

En mi caso personal en los últimos años he preferido comprar ordenadores de marca de diferentes fabricantes, y los últimos equipos que he tenido han sido firmados por el fabricante de Hong Kong Lenovo, empresa que compró la informática personal de IBM hace unos años ya, y donde el Gigante Azul cuenta con un importante porcentaje de las sus acciones ¿Por qué compro ordenadores de ese fabricante? Porque me ha ido muy bien con la marca; porque son equipos robustos, y España cuenta con un importante distribuidor Lenovo. Actualmente mi ordenador de casa es un Lenovo H520S equipado con un microprocesador Intel i5-3330, que fue adquirido en el año 2013 y, en la actualidad, sigue funcionando como se espera de un ordenador.

La decisión de tirar por un fabricante u otro debe ser propia.

¿Ordenador clónico u ordenador de marca? Evidentemente muchas personas con conocimientos de informática y de hardware se decantan por crear sus propios ordenadores comprando las piezas, para después ejecutar sus personalizaciones. Pero para los usuarios que quieren tener el menor número de problemas posibles con la informática, que no quieren introducirse en profundidades de esta ciencia, y que no desean caer en un mundo de placas, circuitos, y otras características que desconocen, lo mejor puede ser el ordenador de marca ¿Alguna marca para recomendar? Pues en los últimos años no puedo hablar de otro fabricante porque solo he trabajado con Lenovo… la decisión de tirar por un camino u otro debe ser suya, estimado lector.

Sí les voy a dar un consejo muy importante a la hora de adquirir el ordenador; lo importante es comprar un equipo que incluya un procesador y una placa base con posibilidades, y no me refiero a comprar los más caros del momento, sino a comprar los modelos que permitan mejorar el conjunto cuando pasen los años. Y ahí es donde radica la característica que más me gusta de Lenovo, los equipos, y en cada momento temporal, vienen ensamblados con procesadores y placas base de importantes posibilidades.

No hace falta «matar moscas a cañonazos» para visitar páginas web y hacer documentos Word.

Otro consejo importante es que la compra de un ordenador debe centrarse en las necesidades reales de cada usuario… no hace falta «matar moscas a cañonazos» para visitar páginas web y hacer documentos Word, ni hay que escatimar en características si se van a realizar tareas de edición de vídeo, o animación 3D, por ejemplo. Creo que ambos consejos que dejo aquí escritos son los más importantes, lo demás a elección de cada uno.

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Opinión

Un museo de la informática clásica en una central térmica

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central términa

En el año 2005 impartí en una central térmica formación técnica en hardware personalizada para dos  de sus empleados, y en aquella central tuve acceso a una habitación que sería el deseo de cualquier amante de la informática clásica.

En el año 2005, cuando contaba treinta y un años, trabajaba en una empresa de informática donde, principalmente, impartía formación en cursos técnicos tanto de software como de hardware… programación, montaje y reparación de ordenadores, instalación y mantenimiento de redes informáticas

Me asignaron una formación personalizada a dos empleados técnicos de una central térmica perteneciente a una de las empresas de energía más importante de España.

Corría el mes de abril y contrataron a mi empresa para dar una formación personalizada a dos empleados técnicos de una central térmica perteneciente a una de las empresas de energía más importante de España. La formación debía ser impartida en la propia central térmica. Me asignaron el curso, en realidad era el único profesor de cursos técnicos en mi empresa, y durante dos meses me desplacé diariamente a la central para formar a los empleados en todo aquello que ellos me pidieran en cada jornada.

Los sistemas de hardware empleados allí no eran comunes o habituales, pero primero empecé por enseñarles a montar y desmontar un ordenador PC estándar… primero un clónico, y después algunos ordenadores de marca que tenían por allí, como por ejemplo ordenadores Hewlett-Packard. Pero allí había equipamiento más complejo y muy enfocado al sector industrial.

Allí trabajaban con armarios que en su interior albergaban tarjetas backplane.

Una vez trabajado sobre los conceptos más fundamentales de un ordenador PC, nos metimos de lleno en el mundo industrial… allí trabajaban con armarios que en su interior albergaban tarjetas backplane ¿Qué es una tarjeta backplane? Pues es, en si misma, un ordenador complejo. Cada tarjeta backplane contaba con su procesador, su memoria RAM, su bus de conexión… en cada armario se introducían varias tarjetas en serie… aquello era un armario de ordenadores.

Aquellos armarios eran utilizados para las mediciones de la central térmica… había sensores, y cada tarjeta backplane tenía una función muy concreta de recoger información en serie de los sensores. En su interior [backplane] contaba con los primeros discos sólidos que pude ver en la informática, unos chips de pequeña capacidad para almacenar la información, ya que las vibraciones del lugar impedían el correcto funcionamiento de un disco duro mecánico estándar. Y debido a la pequeña capacidad de esos primitivos discos sólidos, en cada backplane se instalaba el kernel de Linux y poco más.

Contaban con algunos servidores muy potentes para otros menesteres que rodaban bajo un sistema operativo poco habitual como era el VMS.

Así que allí trabajaban mucho con equipamiento industrial y con Linux, después contaban con algunos servidores muy potentes para otros menesteres que rodaban bajo un sistema operativo poco habitual, como era el sistema operativo VMS, diseñado en su momento para el famoso ordenador DEC VAX, y que en el año 2005 utilizaban montado en un servidor con procesadores Intel Xeon… un equipo con lo último en hardware… en aquellos años DEC ya formaba parte de Hewlett-Packard. Para utilizar el sistema operativo VMS se utilizaba un emulador de consola VAX-VMS.

Un día, en el descanso de unas clases, los dos alumnos me invitaron a conocer una sala donde guardaban todo aquel producto informático retirado de la central térmica. Me llevaron a una habitación de unos cien metros cuadrados donde, en perfecto orden, estaba almacenado todo aquello que iban retirando… y estaba almacenado criterio y esmero.

Cuando accedí a aquella habitación quedé maravillado…

A lo largo de muchos años, y no sé con qué intención, guardaban todo y no se deshicieron de absolutamente nada, y cuando accedí a aquella habitación quedé maravillado… ¡era un auténtico museo de la informática clásica! Allí había ordenadores realmente antiguos, armarios de cinta magnética, discos duros gigantescos —de aquellos que pesaban unos cuántos kilos— había muchos armarios de backplane retirados, muchas tarjetas backplane, teclados, ratones, monitores antiguos —aquellos de fósforo ámbar—, incluso componentes sueltos. Uno de los alumnos me comentó que algunas cosas las abría para experimentar con ellas, de hecho tenían allí un enorme disco duro totalmente abierto donde era evidente que alguien había revuelto en su interior.

Nunca he vuelto a acceder a una habitación privada con tanto valor histórico de la informática, pero catorce años después no he olvidado aquellos minutos que estuve por allí dando vueltas y mirando todo lo que allí había, que era de incalculable valor para cualquier amante de la historia de la informática clásica.

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