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Killer App: la importancia de la Aplicación Asesina

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Killer App

Una Aplicación Asesina se define, oficialmente, como una aplicación informática determinante, es decir, que su implantación supone la definitiva asimilación por los usuarios. En inglés se le conoce con el nombre Killer Application y, usualmente, como Killer App. Con el paso de los años, y con la evolución de la tecnología, se suele utilizar el término Aplicación Asesina para anunciar la próxima aplicación que romperá esquemas. En Internet se pueden encontrar preguntas del estilo ¿Cuál será la próxima Killer App de Internet? ¿Y del Internet de las Cosas (IoT)? ¿Y la Killer App en aplicaciones para móviles?

Una Killer App es una aplicación que arrasa entre los usuarios, se convierte en una aplicación bajo un uso masivo a nivel global y que, en muchos casos, marca el inicio de una nueva corriente de software. Pero si retrocedemos treinta años el concepto Aplicación Asesina va mucho más allá de lo que es una aplicación global de éxito mundial, podía ser el desencadenante del éxito de un ordenador personal.

Crear una Aplicación Asesina era vital para el éxito de una máquina concreta en el mercado.

En los primeros años ochenta la informática personal, nacida la década anterior, comienza a evolucionar, y diferentes fabricantes diseñan y comercializan ordenadores bajo una arquitectura propietaria solo compatible con otros equipos del mismo fabricante, incluso llegando a ser más restrictiva porque diferentes modelos del mismo fabricante podían ser incompatibles entre sí. Y este asunto se complica más cuando valoramos que, en aquellos primeros años, el fabricante de un ordenador también desarrollaba el software para la máquina directamente o por medio de empresas subcontratadas. Debido a esto, crear una Aplicación Asesina era vital para el éxito de una máquina concreta en el mercado. El fabricante que lograba crear una Aplicación Asesina, disparaba las ventas de sus ordenadores.

Si recurrimos a la empresa Apple y a su famoso ordenador Apple II —el equipo que les hizo dar el primer gran impulso—, aquel modelo tuvo una Killer App llamada VisiCalc, la primera hoja de cálculo de la historia. Aquella aplicación revolucionó el concepto del uso de un ordenador para realizar tablas de cálculos, situando al Apple II en la órbita del éxito mundial. Para muchos VisiCalc fue la primera Killer App de la historia.

En aquellos primeros años de la informática, el desarrollo de una Aplicación Asesina iba de la mano del diseño de los ordenadores… era un objetivo a buscar, pero difícil de lograr. En la serie de televisión Halt and Catch Fire, que relata la informática de los años ochenta, se habla en uno de los capítulos finales de la primera temporada de la necesidad de crear una Aplicación Asesina para acompañar al lanzamiento de un ordenador personal que los protagonistas creen que puede ser el futuro de la informática, siempre dentro de la trama de la serie.

Con el nacimiento de Activision, nació la idea de desarrollar software para ordenadores personales de forma independiente al fabricante.

El primer gran cambio dentro de la dualidad Ordenador personal-Software vino de la mano de los empleados de Atari David Crane, Larry Kaplan, Alan Miller, y Bob Whitehead, que abandonaron su puesto de trabajo para crear un distribuidor/desarrollador de software llamado Activision. Con el nacimiento de esa empresa, nació la idea de desarrollar software para ordenadores personales de forma independiente al fabricante. El nuevo modelo de negocio en el desarrollo de software separó, definitivamente, la relación existente entre diseñar un ordenador y crear, por parte del propio fabricante, las aplicaciones para el mismo equipo.

Aunque, inicialmente, la propia Atari se ofendió por la salida de parte de sus trabajadores para crear una empresa externa y vivir del software desarrollado para sus máquinas, en poco tiempo se vio el claro beneficio de centrarse en el diseño de los ordenadores, y conseguir que muchas empresas externas e independientes desarrollen software para el hardware… cuánto más software disponga un ordenador, más fácil será de vender.

En el año 1981 el escenario se complicó aún más cuando IBM decidió crear una arquitectura abierta basada en componentes de terceros, todos ellos gestionados bajo una BIOS propietaria y protegida intelectualmente. Pero aquel movimiento atrajo a otros fabricantes e IBM, accidentalmente y sin intención alguna, creó la compatibilidad entre los ordenadores personales, naciendo así la arquitectura PC. La independencia del desarrollo del software, sumada a la invasión de la informática compatible basada en arquitectura abierta, terminó por restar importancia a las Aplicaciones Asesinas. No obstante, y dentro del mundo PC, se considera como la primera Aplicación Asesina a la hoja de cálculo Lotus 1-2-3, software que no solo igualó a Visicalc sino que superó notablemente.

Para destacar el gran aspecto gráfico del Apple Macintosh fue necesario desarrollar dos Killer Apps como fueron Aldus Pagemaker y Adobe Photoshop.

Por catalogar algunas de las Aplicaciones Asesinas más famosas podemos elegir al Apple Macintosh, un ordenador de éxito en América y no tanto éxito en Europa, que centró sus virtudes en la demostración de una superior gestión gráfica al ser comparado con otros ordenadores como, por ejemplo, el IBM PC. Y para destacar ese aspecto gráfico fue necesario desarrollar dos Killer Apps como fueron Aldus Pagemaker y Adobe Photoshop.

El concepto Killer App se mantiene vivo, y se puede llevar más allá de lo que es puramente un software alcanzando, incluso, a la definición de «aplicación» con significado de «servicio». Por ejemplo, para muchos los mensajes SMS fueron la Aplicación Asesina de la telefonía móvil anterior al «smartphone», y también lo fue para Internet el servicio del correo electrónico. Dentro del apartado de Internet podríamos considerar —también— al navegador de Internet como una Killer App que entró en la vida de todo el mundo, sobre todo con la llegada de Internet a la telefonía móvil.

Según la definición «oficial», en ningún caso una Aplicación Asesina es una aplicación de éxito mundial, sino que sería, más bien, una aplicación que crea un modo de vida, o un método de trabajo… la Aplicación Asesina va más allá del número de aplicaciones vendidas. En cambio, para otros, una Aplicación Asesina es, simplemente, un software revolucionario y popular.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

Software

Una historia sobre los asistentes virtuales de voz

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Asistentes virtuales

En la actualidad están muy de moda los asistentes virtuales de voz como, por ejemplo, Siri, Alexa, Google Assistant, o Cortana. Pero… ¿cuál es el pasado y futuro de esos dispositivos?

En la actualidad están muy de moda los asistentes virtuales de voz, especialidad muy relacionada, también, con otro servicio muy de moda: los chatbots. La proliferación de la utilización de aplicaciones de comunicación como Whatsapp llevaron a muchas entidades a crear servicios automáticos de preguntas/respuestas a través de los servicios de mensajería instantánea vía telefonía móvil.

Hace tiempo que existen servicios de voz que permiten interactuar con el objeto de obtener información o automatizar diversos procesos.

Pero ese tipo de inteligencia artificial debía dar un paso más, y avanzar hacia los servicios de voz. Hace tiempo que existen servicios de voz que permiten interactuar con el objeto de obtener información o automatizar diversos procesos, algunos de ellos nacidos en la telefonía móvil como, por ejemplo, el asistente virtual Siri de Apple.

En realidad este tipo de servicios de reconocimiento de voz, que son considerados muy modernos, tienen antepasados bastante antiguos. Por ejemplo existió Audrey, desarrollado por los Laboratorios Bell en el año 1952, y que fue capaz de reconocer números por voz. En la famosa entidad IBM crearon en 1962 Shoebox, prototipo capaz de reconocer un total de dieciséis palabras. En el año 1978 la Universidad Carnegie Mellon desarrolló Harpy, un sistema de reconocimiento por voz que era capaz de reconocer mil palabras.

En los años ochenta se logró, mediante el HMM, analizar frases completas.

El gran avance del reconocimiento por voz se inició cuando, a finales de los sesenta y años setenta, fueron descritos por primera vez Los Modelos Ocultos de MarkovHMM— en una serie de artículos estadísticos de Leonard E. Baum y otros autores. Una de las primeras aplicaciones del HMM fue, precisamente, el reconocimiento del habla. En los años ochenta se logró, mediante el HMM, analizar frases completas… un gran y necesario avance…

De todos los asistentes virtuales que existen en el mercado he utilizado dos de ellos: Siri en un iPhone de Apple, y Alexa mediante un dispositivo Amazon Echo. Sobre el primero he de decir que lo he utilizado muy poco, sobre el segundo puedo decir que lo tengo en casa y lo utilizo prácticamente a diario; más abajo comentaré mi opinión basada en mi experiencia personal, aunque ahora les adelanto un enlace a un estupendo artículo que incluye información y comparativa de Amazon Echo en ElReplicante.

En el año 1996 Joseph Weizenbaum creó en el MIT un software llamado ELIZA cuya finalidad era permitir una conversación básica entre máquina y usuarios.

He de insistir que los antecedentes de los asistentes virtuales de voz están directamente relacionados con lo que en la actualidad se conoce como Chatbot… en el año 1996 Joseph Weizenbaum creó en el MIT un software llamado ELIZA cuya finalidad era permitir una conversación básica entre máquina y usuarios. A mediados de los años noventa llegaría, gracias a la Universidad Carnegie Mellon, el prototipo ALICE, y en 1998 Robby Garner crearía Albert One.

En el año 2001 la empresa ActiveBuddy introdujo SmarterChild, un bot conversacional que contó con mucha presencia al ser incluido en el famoso Messenger de Microsoft… y tuvo importante éxito hasta el punto que la empresa de Bill Gates compró la empresa creadora de SmarterChild. Para muchos ese bot conversacional fue el origen de los asistentes virtuales por voz que conoces en la actualidad.

Uso Amazon Echo, aunque he de reconocer que siempre fui escéptico con su utilidad.

¿Mi experiencia con los asistentes virtuales por voz? Siri apenas lo uso, no encuentro el momento adecuado para ello visto desde el punto de vista de un teléfono móvil. Pero en cambio sí uso Amazon Echo, aunque he de reconocer que siempre fui escéptico con su utilidad, pero hace no mucho tiempo me regalaron la versión Amazon Echo de segunda generación y lo utilizo a diario ¿Para qué cosas? Para escuchar los más de dos millones de canciones incluidas de forma gratuita con Amazon Prime, añadir las canciones que me gustan a una lista de reproducción para que después Alexa me reproduzca dicha lista, para escuchar las noticias de cada día, para poner canciones infantiles a mi hijo, para anotar productos necesarios a mi lista de la compra según me doy cuenta que faltan, para añadir avisos y recordatorios en días y horas concretas, para jugar a juegos de preguntas, para saber si va a llover o no, para saber la previsión del tiempo en los próximos días en cualquier ubicación concreta… y otras muchas funciones más…

Los asistentes virtuales de voz tienen un futuro prometedor y, seguramente, con el paso del tiempo las viviendas vendrán más preparadas para realizar determinados procesos, o enlazar servicios del hogar entre sí. En la actualidad dispositivos como Amazon Echo ya cuentan con muchas funcionalidades que van más allá de preguntar a Alexa lo mismo que pondría cualquier usuario en Google, y a corto plazo todo ello evolucionará en el camino de la mejora.

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Software

El importante papel que jugó Microsoft en la década de los setenta

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Microsoft

La popular empresa Microsoft y uno de sus fundadores llamado Bill Gates siempre han estado en el ojo del huracán… con muchos seguidores, y otros tantos detractores. Pero en los inicios de la informática personal Microsoft estuvo presente en muchos de los proyectos que jugaron un papel muy importante para el desarrollo del ordenador personal.

En Abril de 1975 Bill Gates y Paul Allen fundaron una empresa de informática llamada Microsoft con la idea de explotar un nuevo mundo… la informática personal y el ordenador doméstico. En realidad, vieron una oportunidad desarrollando un lenguaje de programación llamado BASIC que ya había sido creado unos años antes por John George Kemeny y Thomas Eugene Kurtz, pero que alcanzó un éxito internacional de la mano de Gates y Allen.

MITS contrató en 1975 a los desconocidos Bill Gates y Paul Allen que habían fundado la desconocida empresa llamada Microsoft.

La verdadera explosión del BASIC sucedió en el año 1975, cuando el primer microordenador de éxito llamado Altair 8800 se hizo tremendamente popular y se convirtió en la inspiración de lo que estaba por llegar: la informática personal de usuario. Para mayor crecimiento de la popularidad del ordenador, desde la empresa MITS se contrató en ese mismo año de 1975 a los desconocidos Bill Gates y Paul Allen, que habían fundado la desconocida empresa llamada Microsoft, para desarrollar un lenguaje de programación BASIC específico para su máquina. El desarrollo fue ejecutado en tan solo un mes, siendo entregado en una cinta de papel.

Unos años después, en 1979, Microsoft también fue el desarrollador de la versión de BASIC —AppleSoft BASIC—para el exitoso Apple II de Steve Jobs y Steve Wozniak, y así entró en un montón de plataformas más, todas relacionadas con el procesador MOS 6502. Entonces, además de participar del considerado primer ordenador personal de éxito comercial, también participó en otros ordenadores personales de gran éxito al crear software para Apple en los últimos años setenta como, por ejemplo, Commodore PET, MOS KIM-1, o Microtan 65.

En 1981 IBM lanzó al mercado su nueva arquitectura de ordenadores IBM PC.

El 12 de agosto de 1981 IBM lanzó al mercado su nueva arquitectura de ordenadores IBM PC, donde el gigante de la informática buscó crear una arquitectura estándar aunque, al mismo tiempo, no buscó crear un sistema de ordenadores compatibles. El nuevo sistema de ordenador personal se convirtió en el futuro de la informática personal cuando fructificó lo que fue conocido bajo el nombre de La Habitación Limpia.

Microsoft supo negociar con más atino que la gran Digital Research del momento, y se llevó los derechos para el desarrollo del sistema operativo PC-DOS y, además, se reservó el derecho de vender el sistema por su cuenta bajo el nombre de MS-DOS. Para mayor disgusto de Gary Kildall, aquella operación fue lo que realmente lanzó al estrellato empresarial a Microsoft, y transformando a la entidad en la gigantesca empresa que es en la actualidad.

El Sistema MSX nacido en 1983 en Japón fue creado gracias a la intervención de Microsoft.

En el año 1983 fue presentado en Japón el primer sistema que intentó unificar un diseño de ordenador… un sistema que buscó que diferentes fabricantes trabajaran sobre la misma arquitectura creando la arquitectura MSX. Mucha gente desconoce que ese famoso sistema de los ochenta, que fue uno de los de mayor éxito en aquella década, nació en Japón de la mano de Microsoft, empresa propietaria de los derechos de la arquitectura.

El Altair 8800, Apple II, IBM PC, o Sistema MSX fueron fundamentales en el desarrollo del ordenador personal… elementos ineludibles para su gran evolución, logrando posicionar al ordenador personal como ese dispositivo electrónico del que todo el mundo depende en la actualidad, tanto en los hogares como fuera de ellos. Y Microsoft tuvo un papel muy activo e importante en todos ellos. Aquellas estrategias de aquellos años marcaron el rumbo de la entidad creada por Gates y Allen.

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