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Historia

Sharp X68000, el ordenador que superó al Commodore Amiga y al Atari ST

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Sharp X68000

En la segunda mitad de los años ochenta unos dominantes ordenadores personales de 8 bits basados en el microprocesador Zilog Z80 perdían fuerza poco a poco, dejando paso a unos austeros —por el escaso bagaje gráfico— equipos compatibles con el IBM PC. Pero existieron otros equipos que tuvieron sus momentos de gloria antes de ceder ante el empuje de la compatibilidad y de la arquitectura abierta: la serie de ordenadores de Commodore Amiga, y la gama Atari ST.

Del Commodore Amiga cabe destacar a Jay Miner, y entre ambas empresas cabe destacar la historia de Jack Tramiel. Si hablamos de los equipos, pues para una mayoría el Commodore Amiga fue bastante superior al Atari ST… pero ambos equipos destacaron por una calidad gráfica y un espectacular sonido tremendamente superior a la de cualquier equipo comercial del momento.

Los ordenadores Sharp X68000, Commodore Amiga, y Atari ST compartieron el mismo microprocesador Motorola 68000 incorporado, también, al Apple Macintosh.

Lo que mucha gente no conoce es que sí existió un equipo superior a los ordenadores Amiga y a la serie ST de Atari… el ordenador bautizado con el nombre de Sharp X68000. Y ante esto, el primer dato importante a destacar fue el hecho de que las tres arquitecturas compartieran el mismo microprocesador: Motorola 68000.

El primer modelo de Sharp X68000 —también conocido con el nombre de x68k— fue lanzado en el año 1987; el último modelo fue lanzado seis años después, en el año 1993. Los primeros modelos fabricados entre 1987 y 1990 incorporaron un sistema operativo de interfaz de comandos en texto que, curiosamente, es considerado por muchos un «clon» del sistema operativo de Microsoft llamado MS-DOS por la similitud en algunos de los comandos. Aquel sistema operativo fue llamado Human68k. A partir del año 1990, y hasta la salida del último equipo en 1993, el sistema operativo Human68k estuvo acompañado de un entorno gráfico de ventanas llamado SX-Window. Para rematar el desarrollo del equipo x68k, la empresa Hudson Soft, que había creado muchos títulos para Nintendo, colaboró con Sharp desarrollando software para la máquina como, por ejemplo, el sistema operativo y el entorno gráfico.

Los primeros modelos del ordenador no incluyeron el entorno gráfico SX-Window, pero sí incluyeron, en algunas pantallas, una interfaz gráfica de usuario que fue llamada VS.

En lo referente a las cuestiones técnicas, el primer modelo de x68k incluyó 1 Megabyte de memoria RAM, dos unidades lectoras de 5¼ pulgadas —que no mucho tiempo después fueron sustituidas por unidades de disco de 3½—, y una velocidad de procesamiento de 10 Megahercios. Los primeros modelos del ordenador no incluyeron el entorno gráfico SX-Window, pero sí incluyeron, en algunas pantallas, una interfaz gráfica de usuario que fue llamada VS. Con respecto a unidades de disco como eran los discos duros, el ordenador incluyó un extraño interfaz llamado SASI pero, con el tiempo, la controladora de los modelos de x68k terminó por migrar al famoso interfaz SCSI.

Uno de los puntos fuertes del equipo Sharp X68000 fueron las grandes posibilidades de expansión que eran casi infinitas. Por ejemplo, mediante una tarjeta de expansión de hardware, el equipo podía emular a un ordenador PC.

El equipo Sharp X68000 destacó por albergar las mejores conversiones de videojuegos de máquinas recreativas.

Un dato importante sobre el ordenador Sharp X68000 fue el diseño ultra-moderno de la carcasa que, en la actualidad, no desentonaría con ningún equipo moderno contemporáneo. Otro dato importante sobre el x68k fue que contó con un botón «power» que en lugar de apagar y encender el equipo, lo dormía apagando despacio el monitor y otros componentes… un sistema «stand-by» que todavía tardaría varios años en llegar al mundo PC. El equipo también destacó por albergar las mejores conversiones de videojuegos de máquinas recreativas… incluso se puede afirmar con rotundidad que muchos videojuegos de máquinas recreativas fueron desarrollados en el x68k.

El ordenador Sharp X68000 es poco conocido y no tuvo un éxito masivo debido, principalmente, a dos factores: el primer factor, el equipo solo fue comercializado en Japón; el segundo factor, el equipo dispuso de un precio muy elevado y poco competitivo… unos 3.000 dólares del año 1987. No obstante, en Japón el x68k fue un equipo muy popular y, en la actualidad, se sigue desarrollando software para ese magnifico ordenador.

El ordenador Sharp X68000 es, actualmente, uno de los equipos más demandados en el mercado de la retro-informática, llegando a pagarse cantidades económicas importantes si el equipo está completo y operativo. Lo que no hay duda sobre el x68k es que fue un equipo muy avanzado para la época… el único ordenador personal de 16 bits que podía competir con el Amiga y Atari ST para terminar por superarlos con rotunda claridad.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

Historia

La historia de la unidad de disco que revolucionó la informática personal

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unidad de disco

En el año 1978 Shugart Associates, la empresa de Alan Shugart, era la referencia mundial en lo que a unidades de disco refiere… hasta Junio de 1978 cuando Apple presentó la revolucionaria unidad de disco diseñada por Steve Wozniak.

La famosa empresa IBM fue pionera en lo que a unidades de disco refiere, y allá en los primeros años setenta lanzó unidades como la unidad de disco de ocho pulgadas primero, y cinco y un cuarto después… todo ello de la mano de su responsable de productos de almacenamiento, Alan Shugart. Posteriormente, en 1973, Alan dejaría IBM para fundar su propia empresa llamada Shugart Associates.

Gary Kildall se quejó a Steve Jobs por la enorme falta de seguridad y fiabilidad del interfaz de cinta.

En Junio de 1977 salió a la venta el primer ordenador compacto de Apple, el computador Apple II, pero lo hizo incluyendo un interfaz de cinta para extraer o almacenar los datos. El interfaz de cinta era extremadamente lento, contando con mucha fragilidad en la fiabilidad. En el caso concreto del ordenador Apple II, el interfaz de cinta diseñado en su momento por Steve Wozniak adolecía de importantes fallos. El propio Gary Kildall, propietario y fundador de la histórica empresa Digital Research y desarrollador del famoso sistema operativo CP/M, se quejó a Steve Jobs por la enorme falta de seguridad y fiabilidad del interfaz de cinta.

En Apple empezó a urgir la implantación de una unidad de disco para sus equipos, y Jobs recurrió a Shugart como medio de colaboración mientras Wozniak estudiaba los mecanismos de las unidades de disco de IBM. Steve Wozniak comenzó a trabajar sin descanso, pero no fue hasta el último momento cuando se tomó en serio el asunto, para llegar a presentar la nueva unidad de disco en la Feria de Electrónica de Consumo y en la Segunda Feria del Ordenador de la Costa Oeste. Y terminó el diseño un día antes del evento.

Partiendo de los diseños de Shugart, Wozniak creó una unidad de disco con siete chips.

En algunos medios se cuenta la anécdota que Wozniak tenía preparados unos discos con todo el software de gestión de la unidad para las demostraciones en la feria y, por un error debido al cansancio, los borró accidentalmente. Afirmó que estaba todo en su cabeza, y al día siguiente por la mañana hizo de nuevo esa parte del trabajo. Pero lo importante no fue esa anécdota, sino que Wozniak, partiendo de los diseños de Shugart, creó una unidad de disco con siete chips en lugar de los cincuenta de la original, además de mejorar la fiabilidad y proponer nuevas funcionalidades.

La unidad de disco de Apple II llamada Disk II fue presentada en Junio de 1978, un año después del ordenador, y fue un éxito rotundo entre los expertos de la competencia, pasando un minucioso escrutinio de todo aquel que se acercaba al stand de Apple. Lee Felsenstein, famoso creador del Osborne 1 y miembro fundador del Homebrew Computer Club, afirmó acerca de Apple y su Disk II: «Será mejor que nos interpongamos en el camino de esos muchachos». Chuck Peddle, reconocido como uno de los padres del ordenador personal y creador del microprocesador MOS 6502 afirmó sobre el Disk II: «Transformó la industria por completo». En el caso de Peddle, también se encontraba en ese momento en un equipo de trabajo para desarrollar una unidad de disco, y perdió la batalla ante el diseño de Wozniak.

La unidad de disco base de Shugart tuvo algunos problemas de fiabilidad en algunas piezas.

En realidad la unidad de disco Disk II de Apple era la unidad de disco Shugart SA-400, pero sin controladora de disco, que fue sustituida por la diseñada por Wozniak. Aun así aquella unidad de disco base de Shugart tuvo algunos problemas de fiabilidad en algunas piezas, que tuvieron que ser plagiadas por los técnicos del laboratorio de Apple para solucionar aquellos problemas.

Por las prisas de Mike Markkula, primer inversor que tuvo Apple y posteriormente segundo CEO en la historia de Apple, la unidad de disco Disk II fue lanzada sin un manual de usuario decente, algo que provocó que un cliente de California que compró una unidad y no supo hacer nada con ella por la falta de documentación escribiera a Markkula una carta de queja que empezaba por «asquerosos bastardos», y después de una serie de quejas terminaba con «Idos a la mierda. Ojalá se os muera el perro».

A los primeros ordenadores Apple les faltaba algo…

Steve Jobs, Mike Scott —CEO de Apple en 1978—, y Mike Markkula sabían que la competencia nacida en un par de años en la carrera por el desarrollo del ordenador personal era muy fuerte y a los primeros ordenadores Apple les faltaba algo… la unidad de disco, que se alcanzó con el dispositivo Disk II, y la Killer App que fue VisiCalc. Ambos productos colocaron a Apple en una clara ventaja de un mercado que estaba a punto de explotar, y la unidad de disco, en la actualidad, sigue siendo considerada por los expertos como una obra de arte de la ingeniería gracias a su ingenioso diseño.

No deseo terminar este artículo sin comentar una curiosidad más: Shugart Associates fue adquirida por Xerox en los setenta, y en 1978 el propio Alan Shugart fue despedido. En 1979 Alan Shugart, en sociedad con Finis Conner, fundó Shugart Technology, que posteriormente pasó a llamarse Seagate Technology, el famoso fabricante de unidades de disco que todo el mundo conoce en la actualidad.

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Historia

Ventamatic, pionera en el desarrollo de la informática personal en España

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Ventamatic

En la década de los años ochenta empresas como Indescomp y Ventamatic fueron elemento fundamental para el desarrollo de la informática personal en el país, y para el nacimiento de la época conocida como Edad de Oro del Software Español.

En el año 1983 una empresa llamada Indescomp lanzó al mercado el videojuego Bugaboo (La Pulga) creado por Paco Suárez y Paco Portalo… aquello, junto con el videojuego Fred, inició el periodo llamado La Edad del Software Español que duró nueve largos años. La empresa Indescomp fue el buque insignia de aquello, pero no fue la única entidad pionera… hubo otra entidad llamada Ventamatic que también formó parte de todo aquello.

En el año 1977 se inició una nueva etapa de Ventamatic de mano de Josep-Oriol Tomas Huynh-Quan-Chiêu.

A mediados de los años cincuenta Josep-Oriol Tomas Bartrina fundó la empresa Ventamatic, siendo en aquellos años pionera en el desarrollo, fabricación, y explotación de máquinas mecánicas de venta automática. En el año 1977 se inició una nueva etapa de Ventamatic de mano de Josep-Oriol Tomas Huynh-Quan-Chiêu, un periodo en el cual accedió a una emergente informática personal que todavía estaba naciendo.

A partir de 1977 la empresa Ventamatic recorrió un largo camino dentro del mundo de los ordenadores de ocho bits, allí fue fundado uno de los clubes de usuarios de España llamado Club Nacional de Usuarios de los ZX-81, tratando asuntos de aquella mítica máquina Spectrum ZX-81, y llegando a contar con cerca de 2.000 socios. Josep Oriol compró un Spectrum ZX-81 en Inglaterra, ordenador que recibió por correo y que le fascinó. Entonces empezó a divulgar sobre aquel equipo en su entorno, por ejemplo entre compañeros de universidad, y muchos de ellos quisieron uno… entonces empezó a importar equipos que después entregaba a su entorno. Así nació un canal de distribución no oficial antes de que la famosa entidad Investrónica de El Corte Inglés se transformara en el distribuidor oficial de Sinclair en España… hecho que popularizó a los ordenadores del fabricante británico en España.

Ventamatic importó y distribuyó algunos de los primeros microordenadores de ocho bits de éxito en España.

En Ventamatic también se editaron algunas de las primeras revisitas digitales sobre informática —Spectrumania y Spectrum Top Hits—, editadas en cinta cassette, además de importar y distribuir algunos de los primeros microordenadores de ocho bits de éxito como Sinclair ZX-81, ZX Spectrum, Oric 1, Jupiter Ace, Memotech MTX, o el sistema MSX.

No hay duda de que el ordenador personal comenzó a evolucionar en España a mediados de los años ochenta gracias a empresas como Indescomp y Ventamatic, pero el verdadero protagonista de aquella evolución no fue otro que el videojuego, ya que esa especialidad del software fue la que atrajo a un nuevo mundo a la gente. Y gracias al desarrollo de videojuegos Ventamatic ocupa un lugar especial en la historia del ordenador personal.

En el año 1984 Ventamatic presentó 3D Interceptor o El Constructor…

Inicialmente Ventamatic importaba juegos del extranjero para ser comercializados en España, concretamente desde el año 1981, y fue a partir del año 1983, en coincidencia con Indescomp y Bugaboo, cuando comenzó a crear y distribuir videojuegos de desarrollo propio. En el año 1983 Ventamatic lanzó títulos como El Escalador Loco o Autoestopista Galáctico, en el año 1984 presentó 3D Interceptor o El Constructor… y ese último se convirtió en un videojuego de culto para muchos…

La empresa Ventamatic también desarrolló y comercializó aplicaciones y utilidades para diversos tipos de gestión, como por ejemplo una de contabilidad, siendo una especialidad muy importante para la entidad, ya que otras grandes empresas competidoras se dedicaban al mundo lúdico exclusivamente, que era el gran punto de atracción para los usuarios.

La entidad Ventamatic terminó por migar hacia el mundo PC cuando el ordenador de 8 bits inició su declive.

Posteriormente, y cuando el mundo de ocho bits estaba muriendo y naciendo el mundo PC, la entidad Ventamatic migró hacia ese mundo PC, siendo pioneros también en la importación y comercialización de componentes sueltos, fenómeno que dio lugar al ordenador clónico. Muchos hitos y méritos acumula la entidad como para que no sea tenida en cuenta… desde mi punto de vista forma parte de la historia de la informática personal en España.

No obstante, Ventamatic no llegó al nivel de popularidad ni al tamaño de Indescomp, por ejemplo, pero no por ello debe caer en el olvido, porque fue una entidad de gran importancia en los ochenta para el desarrollo del ordenador personal en España. Y a diferencia de otras entidades más famosas, ya desaparecidas hace muchos años, Ventamatic todavía opera como consultoría especializada en el mundo de Internet, hasta en tres ocasiones varió el rumbo, teniendo que reinventarse, pero ha sobrevivido hasta la actualidad… no muchas entidades de la misma especialidad han logrado eso.

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