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Carol Shaw, la primera diseñadora de videojuegos de la historia

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Carol Shaw

En los años setenta Carol Shaw cursaba los estudios de ingeniería electrónica y ciencias de la computación en la Universidad de Berkeley —destacaba en la asignatura de matemáticas, principalmente—, terminando la carrera universitaria en el año 1977. Seguidamente inició un máster de Informática, y antes de terminarlo ya le había fichado la empresa Atari, una gran compañía que dominaba el mercado lúdico informático… ese mismo año la empresa lanzó uno de sus productos más exitosos: la consola Atari 2600.

Aunque en los primeros años ochenta el mundo de las consolas y los videojuegos sufrió su primera crisis, en el año 1997 era ya una industria emergente que podía llamar la atención de cualquiera.

Carol Shaw no tenía especial predilección por el mundo de los videojuegos, aunque tiempo antes ya había jugado al famoso Spacewar! que muchos consideran el primer videojuego de la historia, pero el interés laboral de Atari llamó su atención, y le pareció interesante la idea de que le pagaran por jugar. Aunque en los primeros años ochenta el mundo de las consolas y los videojuegos sufrió su primera crisis, en el año 1997 era ya una industria emergente que podía llamar la atención de cualquiera. Atari contrató a Carol Shaw para el puesto de «Microprocessor Software Engineer».

En aquellos años apenas existían mujeres trabajando en puestos de relevancia en la informática, parecía ser una ciencia destinada a hombres… pero… ¡nada más alejado de la realidad! Siempre hubo grandes papeles de mujeres en la informática, como el de Amazing Grace, o las programadoras del Eniac que fueron «tapadas» por la historia. Pero la mentalidad en aquellos años era muy diferente a la actual; Carol Shaw no solía conceder entrevistas pero, en una ocasión, contó que el presidente de Atari a finales de los años setenta, Ray Kassar, en una visita al centro de trabajo de la empresa afirmó: ¡Oh, por fin tenemos una diseñadora de juegos. Ella puede encargarse de las combinaciones de color y de lo decorativo!

Le encargaron a Carol Shaw la creación del videojuego Polo para la ya exitosa consola de videojuegos Atari 2600.

En el año 1978 Warner Communications era la propietaria de la empresa Atari, y también de Ralph Lauren, que estaba a punto de presentar en el mercado un nuevo perfume llamado Polo. Así que la dirección de la empresa tuvo la idea de crear un videojuego basado en el Polo para complementar a la presentación del perfume. Entonces le encargaron a Carol Shaw la creación del videojuego para la ya exitosa consola de videojuegos Atari 2600. El videojuego Polo fue retrasado en el tiempo y tardó mucho en salir al mercado… por asuntos de estrategia empresarial. En Atari Carol desarrolló otros dos videojuegos más llamados 3D Tic-Tac-Toe y Video Chekers.

En el año 1980 a Carol ya no le parecía tan divertido trabajar en Atari desarrollando videojuegos, y recibió una oferta de otra empresa. Abandonó Atari para trabajar en un fabricante de ordenadores basado en el concepto de tolerancia de fallos que se llamaba Tandem Computers. Y aquella aventura también duró poco. En el año 1982, Carol Shaw se fue a trabajar a una histórica empresa que revolucionó la industria del videojuego al comenzar a desarrollar videojuegos de forma independiente al fabricante del hardware; aquella empresa se llamaba Activision. Entonces, Shaw recaló en la nueva empresa que habían creado, curiosamente, un grupo de antiguos programadores de Atari.

Nada más llegar a Activision, Carol Shaw tuvo una idea para crear un videojuego que podía ser innovador. En aquella época, cada videojuego eran desarrollado por una única persona, y el resto del equipo hacían comentarios y valoraciones para mejorarlo. Shaw tuvo una idea inicial que fue puliendo e introduciendo cambios, para terminar con un juego de género «shooter» basado en un avión de combate que sobrevuela un río y va terminando con los enemigos. El videojuego fue bautizado con el nombre de River Raid, y no fue fácil su proceso de lanzamiento porque para los directivos, en primera instancia, les parecía un género muy explotado y, al final de su desarrollo, entendieron que necesitaba mejoras. El videojuego fue lanzado al mercado en Diciembre de 1982.

El videojuego River Raid fue polémico porque fue calificado en algunos países, como Alemania, de juego violento, convirtiéndose en el primer videojuego prohibido por violencia.

El videojuego River Raid se convirtió en un éxito de masas, y aquello aportó gran popularidad a su creadora que hoy es reconocida como la primera mujer diseñadora de videojuegos de la historia. Además, fue un éxito comercial y aportó innovación al mundo del videojuego con características nunca vistas hasta ese momento como los cambios de velocidad de vuelo, posibilidad de movimiento en los cuatro sentidos, múltiples caminos, y un motor de inteligencia artificial que lleva a los enemigos a cruzarse frente al jugador justo a tiempo para bloquear e impedir el avance río arriba. Además, el videojuego también fue polémico porque fue calificado en algunos países —como Alemania— de juego violento, convirtiéndose en el primer videojuego prohibido por violencia.

River Raid se convirtió en un juego de culto hasta el punto de contar, en la actualidad, con aficionados al videojuego que siguen jugando por medio de emuladores de las consolas de Atari. También existen páginas web dedicadas al videojuego. Se contabilizaron dos millones de cartuchos vendidos, y Carol Shaw recibió un coche Audi 5000 Turbo, además de recibir una placa y un cartucho de platino, cuando el videojuego alcanzó el millón de unidades vendidas.

En el año 1990 Carol Shaw decidió dejar su puesto de trabajo en Tandem Computers para retirarse definitivamente.

Después de ser lanzado el videojuego River Raid, Carol Shaw se centró en elaborar un nuevo videojuego llamado Happy Trails perteneciente al género de los puzzles pero, no mucho tiempo después, el estrés propio de aquellas empresas de software lúdico le llevó a dejar su empleo en Activision, volviendo a Tandem Computers para colaborar en la creación de ordenadores de última generación de gran fiabilidad. En el año 1988 su marido, Ralph Merkle —científico centrado en la especialidad de la criptografía— logró un puesto importante en el famoso Xerox PARC, y en el año 1990 Carol Shaw decidió dejar su puesto de trabajo en Tandem Computers para retirarse definitivamente. A partir de ese año empieza a colaborar en asuntos de voluntariado.

No hay duda del gran talento de Carol Shaw refrendado por un videojuego que logró más de dos millones de unidades vendidas pero, además, cuenta con el gran honor de ser la primera mujer desarrolladora de videojuegos de la historia, entrando así en el Salón de la Fama mundial de la informática.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

Personas

Paco Menéndez, el genio asturiano de la programación de videojuegos

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Paco Menéndez

En el año 1987 Opera Soft lanzó al mercado el videojuego La Abadía del Crimen, un software que no fue un éxito comercial pero que se convirtió en un producto de culto. El cerebro tras el videojuego fue un genio asturiano de la programación llamado Paco Menéndez.

En Avilés (Principado de Asturias) nació en el año 1965 Francisco Menéndez González, conocido en los ambientes de la informática como Paco Menéndez. En 1983 nació con el videojuego La Pulga lo que se conoce como La Edad de Oro del Software Español, y, quizás, Paco Menéndez haya sido el mayor genio que dio aquella dorada época que terminó en el año 1992.

Paco Menéndez aprendió a programar en lenguaje BASIC en un mítico ordenador personal llamado Commodore PET.

Paco tuvo su primer acercamiento a un ordenador en el año 1980, cursando segundo de BUP en el instituto, lugar donde aprendió a programar en lenguaje BASIC en un mítico ordenador personal llamado Commodore PET.

En el año 1982 una empresa —todavía desconocida— llamada Indescomp contrató a cuatro jóvenes que rondaban la veintena para preparar la llegada comercial a España del Sinclair Spectrum ZX80; eran Carlos Granados, Fernando Rada, Camilo Cela, y Paco Menéndez. Aquel cuarteto dispuso de un gran ingenio y habilidad, y su labor en Indescomp fue desarrollar algo de software para el nuevo ordenador a comercializar, así como traducir software británico al español.

En 1983 Made In Spain lanzó al mercado un videojuego de gran éxito comercial llamado Fred.

Un año después, en 1983, aquellos cuatro jóvenes vieron las posibilidades del mundo del videojuego, y crearon una empresa llamada Made In Spain que permaneció ligada a una Indescomp en gran crecimiento. Ese mismo año de 1983 lanzaron al mercado un videojuego de gran éxito comercial llamado Fred, el primer videojuego en el que participó muy activamente Paco Menéndez.

Posteriormente, llegaría una segunda versión llamada Sir Fred, en el año 1986, que fue el segundo videojuego en el que participó Paco Menéndez; pero para el año 1986 él estaba desencantado con el rumbo que tomaba Made In Spain hacia una labor más comercial y de distribución, y cuando los socios decidieron convertir a la empresa en otra nueva llamada Zigurat, decidió no seguir con ellos.

En Opera Soft Paco Menéndez lanzó al mercado su gran obra, el videojuego La Abadía del Crimen.

Entonces Paco Menéndez recaló en una empresa emblema de La Edad de Oro del Software Español llamada Opera Soft, ente fundado por Carlos Alberto Díaz de Castro, José Ramón Fernández Maqueira, Paco Suárez, José Antonio Morales, y Pedro Ruiz… y allí lanzó al mercado su gran obra, el videojuego La Abadía del Crimen.

A Paco Menéndez le había encantado el libro de Umberto Eco titulado El Nombre de la Rosa, y decidió crear un videojuego ambientado en la mencionada novela. Y trabajó en solitario con la programación, y con la única colaboración de su amigo de la infancia Juan Delcán, un estudiante de arquitectura que se hizo cargo del aspecto gráfico sin tener ningún conocimiento previo de informática. El reto fue crear un videojuego en tres dimensiones, y ambos lograron el objetivo con creces.

En la versión para compatibles PC quizás fue donde se forjó la leyenda… el videojuego de culto que es en la actualidad…

Y así, en 1987, nació una leyenda de los videojuegos. En una entrevista posterior reconoció que comenzó el videojuego cuando aun formaba parte de Made In Spain, pero tenían un acuerdo de que cada uno podía trabajar de forma individual y desconectada del resto de componentes de aquella empresa. El titulo nació para el Amstrad CPC6128, y requería, al menos, 128 Kilobytes de memoria RAM… el propio autor reconoció en una entrevista posterior que intentó por todos los medios que pudiera ser ejecutado en ordenadores con 64 Kilobytes de RAM, pero no lo logró. En la versión para compatibles PC quizás fue donde se forjó la leyenda… el videojuego de culto que es en la actualidad…

Posteriormente, desde Opera Soft, contactaron con Umberto Eco para conseguir los derechos para utilizar el nombre de su novela, pero el autor no entendió la finalidad de aquel videojuego, y denegó los derechos. En realidad, a su editor le encantó la idea y afirmó entender que no habría ningún problema, pero la decisión se dilató en el tiempo y el autor, finalmente, rechazó la propuesta. Entonces el videojuego fue bautizado con el nombre que todos conocemos.

Paco Menéndez trazó en su cabeza un nuevo proyecto denominado «Memoria Matricial Inteligente».

La Abadía del Crimen fue el último trabajo de Paco Menéndez en el sector de los videojuegos… estaba desilusionado con el rumbo de la industria del videojuego; continuó su dedicación al desarrollo de aplicaciones informáticas, y trazó en su cabeza un nuevo proyecto denominado «Memoria Matricial Inteligente» (PALOMA), que se basó en la idea de que la memoria, además de almacenar datos, pudiera ejecutar instrucciones simultáneamente, lo que podría suponer una alta paralelización a bajo coste.

En el año 1999, con tan solo 34 años, Paco Menéndez falleció en Sevilla. A partir de ahí la persona se transformó en leyenda de la informática en España con todo el merecimiento del mundo, porque su gran obra La Abadía del Crimen traspasó la frontera comercial para convertirse en una obra de culto… una leyenda.

Ahora Madrid hizo una petición en el año 2016 para dar su nombre a una calle en Madrid.

Como detalle final del legado de Paco Menéndez es importante apuntar que existió una petición infructuosa en Change.org solicitando que se diera su nombre a una calle en su ciudad natal, en Avilés. Y en el año 2016 Ahora Madrid hizo otra petición similar para dar su nombre a una calle en Madrid.

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Personas

Carla Meninsky, pionera en el desarrollo de videojuegos

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Carla Meninsky

Carla Meninsky fue una de las mujeres pioneras del desarrollo de videojuegos, y la creadora del mítico videojuego Warlords en el año 1981.

En el año 1978 Carol Shaw, trabajando para Atari, se convirtió en la primera mujer programadora de videojuegos, al crear el videojuego Polo para la exitosa consola Atari 2600. Carol fue la primera, pero en aquellos años no fue la única, ni siquiera fue la única dentro de la empresa Atari. En el año 1980 Carla Meninsky fue contratada por Atari para el mismo fin… desarrollar videojuegos.

Carla Meninsky se introdujo en el mundo de la informática personal al aprender los lenguajes de programación Fortran y Pascal.

Carla Meninsky aprendió un rudimentario Fortran en los estudios secundarios en el colegio, además de recibir clases del lenguaje de programación Pascal y del ordenador PDP-11. Así se introdujo en el mundo de la informática personal. Y con aquel acercamiento nació en ella la visión de la informática como vehículo para la animación gráfica, y para diferentes expresiones del arte; aquella visión la compartió, sin éxito, con mucha gente. Un dato importante: su madre era programadora.

Meninsky se graduó en psicología en Stanford. Al final, junto a otras personas, formó un grupo de animación por computadora en el laboratorio de Inteligencia Artificial de Stanford, con la idea de resolver las inquietudes de su visión sobre la animación computerizada… allí intentaron ejecutar las primeras investigaciones sobre ello; una de aquellas personas que formaron parte del grupo de animación, Warren Robinett, le consiguió una entrevista con George Simcock, jefe de Dennis Koble en Atari.

A la empresa Atari le gustó su visión de Meninsky sobre la animación por medio de ordenadores.

Carla reconoció, tiempo atrás, que en el momento de entrevistarse en Atari apenas conocía nada del mundo del videojuego —era adicta al famoso Adventure, y había visto funcionar al videojuego PONG… nada más—. Pero a la empresa Atari le gustó su visión sobre la animación por medio de ordenadores, llegando a esa empresa en un momento delicado, cuando parte de su plantilla se había ido para fundar Activision.

En el año 1980 desarrolló su primer videojuego para Atari llamado Dodge ’Em, videojuego que ella misma definió como «un juego de laberinto de choque automovilístico». Después llegó el que fue, posiblemente, el videojuego que mas fama aportó a Meninsky, Warlords. En aquella época, en Atari se desarrollaban los videojuegos para máquinas recreativas de monedas y después solían ser portados para la exitosa consola Atari 2600; el videojuego Warlords fue el primero en Atari que fue creado primero para la consola 2600 y después portado a las máquinas recreativas.

Poco tiempo después de terminar Warlords Carla salió de la empresa Atari.

Después de Warlords, Carla Meninsky participó en el proyecto Battlezone, pero muy poco tiempo después, por diferentes asuntos, salió de la empresa Atari. Estuvo tres meses fuera y volvió, a petición de la propia empresa, para trabajar sobre una modificación de Dodge ‘Em. Y posteriormente trabajó en la nueva versión para Atari 2600 del videojuego Star Raiders.

Posteriormente Carla Meninsky fue contratada por la famosa empresa Electronics Arts para iniciar un laboratorio de gráficos 3D. Allí desarrolló un sistema de terreno para un juego de la Segunda Guerra Mundial; aquel videojuego contó con más de 30 personas trabajando sobre el título. En Electronic Arts conoció a Carolyn Wales, y con ella decidió crear un estilo de videojuegos propio, e intentó lograr financiación para emprender proyectos propios por su cuenta, algo que no lograron.

Carla Meninsky recaló en Liberate Technologies junto con su compañera Carolyn Wales.

Después de algunas malas experiencias con algunos editores de videojuegos, Carolyn Wales empezó a trabajar para Liberate Technologies, y no mucho después también Carla Meninsky recaló allí… fue el principio del fin de su relación directa con el mundo del desarrollo de videojuegos.

A partir de ahí Carla Meninsky se licenció en Derecho, y empezó a desarrollar labores de abogado en la especialidad de la protección de la propiedad intelectual. Aquella nueva profesión surgió por los diferentes casos de código fuente robado de la que fue testigo la propia Carla, y también, como ella misma confesó, por una demandada que presentó a su vecino por cortar árboles de su finca cuando estaba de viaje… Meninsky reconoció que disfrutó tanto del proceso del litigio, que decidió tomar ese nuevo rumbo profesional como abogada.

Carla Meninsky creó títulos todavía recordados en la actualidad.

Lo que no hay duda es que Carla Meninsky fue una mujer pionera en la especialidad del desarrollo de videojuegos en los primeros años de la informática personal, así como creó títulos todavía recordados en la actualidad.

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