Data General Nova: el ordenador que influyó en Steve Wozniak Data General Nova: el ordenador que influyó en Steve Wozniak
En el año 1969 una joven empresa llamada Data General lanzó al mercado un mini-ordenador de 16 bits llamado Nova… el equipo que influyó... Data General Nova: el ordenador que influyó en Steve Wozniak

En el año 1969 una joven empresa llamada Data General lanzó al mercado un mini-ordenador de 16 bits llamado Nova… el equipo que influyó decisivamente en Steve Wozniak, cofundador de Apple.

A finales de la década de los años sesenta del siglo pasado una empresa llamada DEC (Digital Equipment Corporation) era el referente de una informática «mini» que comenzaba, con la serie PDP, el camino de la miniaturización de los ordenador gigantes existentes en el momento… y sin saberlo en DEC, fueron germen de otro mini-ordenador importante: el equipo Data General Nova.

Dos empresas históricas en la informática como DEC y Fairchild Semiconductor fueron germen de otra nueva empresa que alcanzó importante notoriedad con el paso del tiempo.

En el año 1968 Edson de Castro era director de producto del miniordenador pionero PDP-8 en DEC, y junto a Richard Sogge, ingeniero de hardware, y Henry Burkhardt, ingeniero de software, fundaron una nueva empresa llamada Data General, ya que creyeron firmemente que el PDP-8 era mejorable mediante la construcción de un mini-ordenador de 16 bits. Herbert Richman, agente de ventas en Fairchild Semiconductor, fue el cuarto fundador de la nueva empresa Data General. Así que dos empresas históricas en la informática como DEC y Fairchild Semiconductor fueron germen de otra nueva empresa que alcanzó importante notoriedad con el paso del tiempo.

Un año después de la fundación de la empresa Data General lanzaron el mini-ordenador de arquitectura de 16 bits Nova, un equipo innovador que incluyó una única carcasa montada en «rack». El ordenador Nova se basó en dos placas de circuito impreso de 38 por 38 centímetros, una para la CPU y otra para varios sistemas de soporte. Las placas se diseñaron para que pudieran conectarse entre sí mediante una placa posterior de circuito impreso, con un mínimo de cableado manual, lo que permitió que todas las placas se construyan de manera automatizada. Esto redujo en gran medida los costos sobre el rival del momento: el equipo PDP-8.

Se estiman unas ventas en total del ordenador Data General Nova de 50.000 unidades.

La máquina Nova fue una de las primeras minicomputadoras de 16 bits, siendo líder en pasar a longitudes de palabras que eran múltiplos de 8 bits (byte). El ordenador fue muy popular en entornos científicos y para el uso en laboratorios. Se estiman unas ventas de 50.000 unidades de la máquina Nova, siendo el precio medio de cada unidad de 8.000 dólares.

La máquina Nova, a diferencia del ordenador PDP-8, contó con una arquitectura de almacenamiento de carga. Tenía cuatro registros acumuladores de 16 bits, de los cuales dos podían usarse como registros de índice. También dispuso de un contador de programa de 15 bits y un registro de acarreo de un solo bit. No había registro de pila, pero más tarde los diseños del modelo Eclipse posterior utilizarían una dirección de memoria de hardware dedicada para esta función.

Las versiones futuras del sistema agregaron una unidad de pila.

Los primeros modelos de Nova procesaron cálculos matemáticos en serie en paquetes de 4 bits, utilizando una sola ALU 74181. Un año después de su introducción, este diseño se mejoró para incluir una unidad matemática paralela completa de 16 bits. utilizando cuatro ALU 74181 (en SuperNova). Las versiones futuras del sistema agregaron una unidad de pila.

En el año 1970 fue introducido en el mercado una nueva mejora en el diseño de Nova llamado SuperNova. El ordenador SuperNova incluyó una serie de cambios que mejoraron en importante medida el rendimiento del modelo original, incluyendo el uso de ROM para la biblioteca de software que podía ser ejecutado mucho más rápido que el mismo código en la memoria central normal. Además, el sistema incluyó un nuevo conjunto de núcleos con un ciclo de 800 nanosegundos… más rápido que la versión original de 1200 nanosegundos. Finalmente, según lo comentado más arriba, el ordenador SuperNOVA también reemplazó la unidad matemática de 4 bits con una nueva versión paralela de 16 bits… aceleró los procesos matemáticos hasta cuatro veces.

El modelo SuperNova SC de Data General fue la minicomputadora más rápida durante una década.

Poco después de la introducción del SuperNova, fue lanzado el ordenador SuperNova SC, con memoria de semiconductor en lugar del núcleo. Aquella memoria de mayor rendimiento permitió que la CPU, que estaba sincronizada con la memoria, aumentara aún más su velocidad para funcionar a un ciclo de 300 nanosegundos —3,3 Megahercios—, lo que la convirtió en la minicomputadora más rápida durante la siguiente década.

En el libro Steve Jobs & Apple de Michael Moritz, el autor revela que el propio Steve Wozniak le comentó sobre el ordenador Nova lo siguiente: «Parecía el único ordenador que podía colocarse encima de una mesa».  Y la serie Nova de Data General fue el equipo que influyó en Steve Wozniak para que naciera en su mente la idea de construir su propio ordenador personal… la disparatada idea —en aquella época— de crear un pequeño ordenador para uso doméstico. Wozniak, junto con Bill Fernández, estudiaron a fondo el Nova para crear su propia versión, y así terminaron por crear su primer micro-ordenador… historia contada con detalle en el libro de Michael Moritz mencionado antes.

Manuel Director

Analista informático, desarrolla su labor profesional para importantes clientes en una empresa de Ingeniería de Software. Entre sus logros se encuentra haber ganado un premio internacional, y otro premio a nivel nacional, además de otras dos importantes menciones, todo ello relacionado con el mundo de Internet y la informática. Además es el creador de varios desarrollos de software freeware de gran éxito en varios países. En su tiempo libre fuera de su labor profesional es Director de ParcelaDigital.

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