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El alma de una nueva máquina

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Tracy Kidder publicó en el año 1981 un libro dedicado al desarrollo de un ordenador, siendo él mismo espectador de todo el proceso. El libro fue titulado El Alma de una Nueva Máquina (The Soul of New Machine).

En el año 1980 la famosa empresa Data General estaba en medio del proceso de creación de una nueva máquina de 32 bits llamada Eclipse MV/8000; todo el proceso de creación tuvo un espectador de excepción… un escritor de libros de género no-ficción llamado Tracy Kidder.

Lo curioso sobre la obra es que el escritor, Tracy Kidder, no contaba con ningún conocimiento sobre la materia.

El libro El Alma de una Nueva Máquina describe con total detalle —y con pasajes muy técnicos— todo el proceso de desarrollo de un ordenador en la entrada de la década de los años ochenta del siglo pasado. Lo curioso sobre la obra es que el escritor, Tracy Kidder, no contaba con ningún conocimiento sobre la materia, simplemente se limitó a construir una historia real con dos protagonistas principales: el ordenador en construcción, y los ingenieros que trabajaron sobre el equipo.

Kidder se unió al equipo y los siguió a lo largo de un tiempo de desarrollo de aproximadamente dos años de duración. La obra comienza hablando de Edson de Castro, uno de los fundadores de Data General, que antes de recalar en su propia empresa había trabajado sobre el genial PDP-8 de Digital Equipment Corporation (DEC). Después, lentamente, presenta al lector a los miembros del grupo de diseño… desde los gerentes hasta los genios apenas graduados que trabajaban día a día en el laboratorio.

Lo que más ocupa en el libro es toda la descripción del proceso de depuración de la máquina.

Tom West, ingeniero de hardware y vice-presidente de Data General, adquiere el rol principal de la obra, ya que, al fin y al cabo, era el líder del grupo que desarrolló la máquina… la cabeza de mayor responsabilidad en el proyecto que alimentó la obra literaria. Después, lo que más ocupa en el libro es toda la descripción del proceso de depuración de la máquina, algo a lo que a muchas lectores les parecía excesivo… pero el nivel de detalle es alto.

Kidder, que pasó días y noches con Tom West mientras desarrollaba el libro, calificó al segundo como «una de las personas más intensas que he conocido». Pero, al mismo tiempo, afirmó que «tenía cierto carisma, aunque no para todos, eso es seguro».

El trabajo en la empresa Data General quedó dividido en dos grupos.

En realidad la historia es más compleja si cabe porque, a finales de los años setenta, el trabajo en la empresa quedó dividido en dos grupos; el más importante, compuesto por unos cincuenta empleados, que recibieron el encargo de crear en Carolina del Norte un ordenador que llamado a ser el futuro de la compañía, y el nuevo equipo destinado a luchar contra el excelente VAX de la empresa DEC; el segundo grupo, de mucho menor tamaño, y localizados en la sede de Westborough, recibió el «liviano» —y menos trascendental— encargo de trabajar sobre las mejoras de los productos ya existentes.

Pero la compañía decidió posteriormente contar con un plan alternativo por si el proyecto de Carolina del Norte fallaba, y así Tom West lideró a un grupo menor para ejecutar el desarrollo de un nuevo ordenador. Al final ese proyecto alternativo se transformó en la única esperanza del momento para la empresa Data General…

La obra muestra magistralmente aspectos importantes como la continúa lucha entra la calidad del producto o la prisa por terminarlo, así como el aspecto de que para muchos de los protagonistas que participaron en el desarrollo de la máquina era más importante el desafío de terminar el producto que el dinero que ganaban por aquella labor.

El libro creado por Kidder fue toda una referencia para muchos de los pioneros de la informática personal.

Las máquinas de Data General influyeron poderosamente en el desarrollo profesional de Steve Wozniak, co-fundador de Apple, y el libro creado por Kidder fue toda una referencia para muchos de los pioneros de la informática personal que contaron con un importante papel en ese apartado como, por ejemplo, los ingenieros Andy Hertzfeld y Burrell Smith, empleados de importancia en los primeros años de la empresa Apple.

El libro El Alma de una Nueva Máquina fue, es, y será una referencia de importancia en lo que a desarrollo de un producto informático refiere… una inspiración para muchos. Y el éxito fue tal que Tracy Kidder recibió, precisamente por esa obra, el premio Pulitzer en la categoría de No-ficción en el año 1982.

Steve Jobs intentó replicar el éxito de Kidder con un libro similar.

En el caso de Steve Jobs intentó, seguidamente, replicar el éxito de Kidder con un libro similar al dedicado al ordenador Data General y, para ello, contrató a Mike Moritz… Jobs pretendió hacer exactamente lo mismo con el ordenador Macintosh de Apple. Incluso el propio Andy Hertzfeld llegó a definir a Moritz como el «historiador» de Apple. De aquella relación profesional nació el libro Steve Jobs & Apple de Moritz.

La obra El Alma de una Nueva Máquina es de gran importancia dentro de la informática; libro considerado de culto para muchos de los aficionados y profesionales de las ciencias de la computación.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

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VideoBrain Family Computer… el primer ordenador personal que utilizó cartuchos ROM

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VideoBrain Family Computer

En el año 1977 la empresa Umtech Incorporated diseñó y lanzó al mercado un ordenador personal llamado «VideoBrain Family Computer», un ordenador doméstico de 8 bits que tiene el honor de ser el primer equipo que utilizó un cartucho ROM para cargar los programas instantáneamente.

En el año 1977 una empresa llamada Umtech Incorporated buscó entrar en el nuevo mundo del ordenador personal, una época donde se habían lanzado al mercado otros famosos ordenadores como el Apple II, o el Commodore PET. Así nació el computador VideoBrain Family Computer.

Umtech decidió desmarcarse de la competencia lanzando un ordenador personal basado en un microprocesador diferente.

En 1977, mientras la competencia se lanzaba a construir ordenadores basados en los procesadores Intel 8080, Zilog Z80, o MOS 6502, Umtech decidió desmarcarse de aquello lanzando un ordenador personal basado en un microprocesador diferente —de la famosa empresa Fairchild Semiconductor llamado Fairchild F8. Aquel microprocesador tuvo muy poca repercusión: fue montado en la videoconsola Fairchild Channel F, y en el ordenador VideoBrain.

VideoBrain no fue un equipo de éxito comercial, contando únicamente con tres años de presencia en el mercado hasta que fue descontinuado, pero sí cuenta con un hito mundial: fue el primer ordenador personal en utilizar el cartucho ROM para la lectura instantánea de software.

Jerry Lawson inventó el cartucho ROM que permitía cargar software casi instantáneamente.

En el año 1976 los ordenadores personales utilizaban, normalmente, el interfaz de cinta para cargar y grabar programas, un proceso extremadamente lento. En 1976, y durante el desarrollo de la videoconsola Fairchild Channel F, Jerry Lawson inventó el cartucho ROM que permitía cargar software casi instantáneamente. Fue una parte más de aquella videoconsola, y el primer ordenador personal que utilizó ese medio de carga fue el equipo VideoBrain Family Computer. Un hito muy importante, ya que posteriormente muchos ordenadores famosos en la historia utilizaron sistemas similares para evitar el uso de interfaz de cinta.

El ordenador contó con 1 Kilobyte de RAM y 4 Kilobytes de ROM, e incluyó cuatro aplicaciones de software integradas (editor de texto, cuenta regresiva, barra de colores, y un reloj). Aparte fueron comercializados dos módulos de hardware externos: uno que permitía la conexión de dispositivos de entrada/salida como grabadora de cinta e impresora, y otro que permitía la conexión de un módem para comunicaciones remotas. En realidad, el módem permitía convertir al VideoBrain en un terminal si se llamaba a un ordenador mainframe compatible remoto. Mediante un conector RF la imagen se podía ver en 16 colores y con sonido en un televisor estándar. Para la parte lúdica el equipo contó con cuatro puertos de joystick y la ranura para el cartucho.

El factor de fracaso más importante fue la no inclusión de un lenguaje de programación BASIC.

El ordenador VideoBrain contó con poco más de veinte títulos de software lanzados al mercado y no fue un éxito comercial debido a diversos factores. Quizás el factor de fracaso más importante fue la no inclusión de un lenguaje de programación BASIC, tan popular en aquella época, incluyendo un lenguaje llamado APL/S menos inteligible y más difícil. Otro factor importante fue el confuso teclado que incorporó, así como la inexistencia de títulos de entretenimiento para el equipo.

En aquellos tiempos pudo parecer extraño lanzar al mercado un ordenador personal alejado de los microprocesadores más populares, pero todo tiene una explicación. Albert Yu, presidente y fundador de Umtech, provenía del departamento de circuitos impresos de Intel, y David Chung, vicepresidente de Umtech y creador del VideoBrain Family Computer, fue el creador del procesador Fairchild F8 en Fairchild Semiconductor. Lógicamente incluyó en el diseño del equipo el microprocesador diseñado por él mismo.

Un fracaso comercial, y un hito en la historia de la informática personal.

Aunque el equipo VideoBrain fracasó estrepitosamente, la historia no debe olvidar que fue el primer ordenador personal en apostar por una tecnología de cartucho ROM que fue muy popular posteriormente, en los años ochenta, en ordenadores de 8 bits y videoconsolas.

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Apricot, un fabricante de ordenadores con mucha historia que fracasó

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Apricot

Los ordenadores del fabricante Apricot contaron con algunas características que le han hecho ser una empresa histórica que fabricó bajo la premisa de la calidad, pero que no cuajó en el mercado mundial.

En el año 1965 fue fundada una empresa británica llamada Applied Computer Techniques (ACT) destinada a la fabricación de computadoras. Viente años después, en 1985, la empresa fue renombrada bajo la razón social Apricot Computers, Ltd. Antes de llegar al cambio de nombre la empresa ya fabricó su primer microordenador en el año 1982.

Apricot apostó, desde el principio, por la compatibilidad con IBM PC.

En Septiembre de 1983 la empresa, todavía con nombre ACT, lanzó su primer ordenador compatible con IBM PC llamado Apricot PC, sin duda entre los primeros equipos compatibles con IBM PC. Pero a la largo de su historia la empresa británica sufrió cambios en su filosofía de trabajo… apostó desde el principio por la compatibilidad con IBM PC, pero también, simultáneamente, creó ordenadores de arquitectura similar a los del Gigante Azul sin ser compatibles con ellos.

También es cierto que el modelo Apricot PC no fue totalmente compatible con IBM PC, ya que no fue clonada en su totalidad la BIOS de IBM… por ejemplo, el equipo se colgaba si se intentaba ejecutar dBASE III. Posteriormente Apricot ofreció convertir esos equipos en 100% compatibles cambiando la placa base original por otra más moderna basada en el procesador Intel 80286 (AT).

Una de las características más importantes de la empresa Apricot fue que, en los primeros años, y cuando todos los grandes fabricantes tenían externalizada la fabricación de sus ordenadores a empresas de localizaciones geográficas donde era más barato fabricar, por ejemplo Taiwan, aquella entidad contó con su centro de I+D en Birmingham, ejecutando la fabricación en Escocia.

Apricot fabricó líneas de servidores profesionales y de gran calidad como, por ejemplo, el modelo Apricot VX FT Server.

Además, en Apricot también fueron creadas lineas de ordenadores domésticos como el modelo Apricot F1, y también líneas de servidores muy profesionales y de gran calidad como, por ejemplo, el modelo Apricot VX FT Server lanzado al mercado en el año 1989… y siempre nadando entre la compatibilidad e incompatibilidad con IBM PC.

¿Por qué Apricot es un fabricante histórico? Porque marcó algunos hitos en la historia de la informática. Por ejemplo, fue el primer fabricante que incluyó en sus equipos una unidad de 3½ pulgadas, incluso antes que Apple y algunos años antes de que IBM popularizara la unidad con su famoso PS/2 —algunas fuentes matizan que fue el primer equipo no japonés en utilizar esa unidad—. También fue el único fabricante que contó con la arquitectura Microcanal (Bus MCA) creada para el IBM PS/2 cuando la propia empresa IBM la había abandonado… una arquitectura de gran calidad, pero con grandes desventajas en lo referente a los costes de fabricación y que terminó por desaparecer.

Además de los descrito anteriormente, también está señalado el ordenador Apricot VX FT Server como el primer equipo en el mundo en contar en su interior con un microprocesador Intel 80486.

Mitsubishi compró Apricot con la idea de utilizar su estructura para competir contra otras marcas japonesas.

En el año 1990 Mitsubishi compró Apricot con la idea de utilizar su estructura para competir contra otras marcas japonesas que contaban con mayor cuota de mercado del mundo PC en aquellos años como, por ejemplo, NEC. Hoy, con el tiempo pasado, es sabido que Apricot contó con la capacidad de fabricar absolutamente todo lo relacionado con sus ordenadores sin externalizar, pero la falta de adaptación y las políticas de alta calidad sin esa externalización le hizo ir a contracorriente de la competencia en diferentes momentos críticos.

En el año 1999 Mitsubishi cerró la empresa para, nueve años después, realizar un nuevo relanzamiento de la marca presentando un notebook y, posteriormente, dos modelos de portátiles.

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