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Cuando el sistema MSX nació del BASIC de Microsoft y del Spectravideo SVI-318

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SVI-318

En el año 1983 nació el primer sistema de compatibilidad entre ordenadores de diferentes fabricantes… el sistema MSX nacido por culpa del lenguaje BASIC, además de tomar como base en su diseño el ordenador Spectravideo SV-318.

En Junio de 1983 fue presentado en Japón un estándar de microordenador doméstico de 8 bits llamado MSX diseñado, principalmente, por Kazuhiko Nishi desde la empresa fundada por él llamada ASCII Corporation… buscó cubrir un nuevo área de mercado bajo la premisa de la estandarización del sistema.

En Japón vieron la posibilidad de crear un nuevo estándar… en un nicho diferente al del IBM PC.

Para el año 1983 a IBM se le había ido de las manos el tema del PC con el asunto de Compaq y su «Habitación Limpia» y era, en ese momento, un estándar importante, pero en ordenadores que contaban con un precio muy elevado y más enfocados a la pequeña empresa que al usuario doméstico. Dentro del área de los pequeños microordenadores de 8 bits basados en el exitoso procesador Zilog Z80, en Japón vieron la posibilidad de crear un nuevo estándar… en un nicho diferente al del IBM PC. Y nació el sistema MSX.

En la idea original no solo participó Kazuhiko Nishi, si no que también participó una empresa que comenzaba a crecer mucho en aquellos años… la empresa Microsoft de Bill Gates. En realidad, el peso de Microsoft en la creación del MSX fue mucho mayor de lo que se piensa, ya que Kazuhiko Nishi llegó a un acuerdo con Bill Gates en 1979 para ser el distribuidor de la empresa americana en Asia, naciendo Microsoft ASCII, entidad de la que Nishi fue vicepresidente hasta el año 1986.

El sistema MSX nació, en primera instancia, para estandarizar el lenguaje BASIC.

La motivación en la creación del sistema MSX no fue otra que la de estandarizar el lenguaje BASIC de Microsoft… es decir… una motivación en el camino de dejar de crear versiones de BASIC diferentes para cada fabricante y plataforma, para crear un estándar de ordenador personal adaptado a las necesidades del lenguaje BASIC de Microsoft, y así comercializar una única e universal versión… así de importante y extendido era el lenguaje BASIC en los primeros años ochenta.

Para lograr el objetivo era importante contactar con otros fabricantes que pudieran terminar comercializando sobre el nuevo sistema MSX, y uno de los primeros contactos que tuvo Nishi fue con Konosuke Matsushita, presidente de Matsushita Electronics —que actualmente conocemos como Panasonic—; ambos eligieron un ordenador como el equipo base sobre el cual definir el nuevo estándar: el ordenador de Spectravideo SVI-318.

La similitud del sistema MSX en lo que a características refiere es mucho más cercana al SVI-318.

En mucha documentación obrante en Internet se menciona, principalmente, a dos consolas concretas como posible origen del sistema MSX: Colecovision y la SEGA SG-1000, y aunque el MSX hereda algunas cosas comunes de las consolas —el cartucho, por ejemplo—, la realidad es que un MSX es más un ordenador personal que un dispositivo específico de juego, y la similitud en lo que a características refiere es mucho más cercana al SVI-318.

Las grandes empresas japonesas evitaron entrar en competencia contra un mercado americano muy fuerte liderado por empresas como Commodore International o Apple, pero, curiosamente, fue una empresa americana —Spectravideo— la que aportó el ordenador que fue la influencia inicial sobre el sistema MSX. En los años de vigencia comercial del sistema MSX únicamente las empresas Yamaha y Spectravideo distribuyeron el sistema en América.

En definitiva, las características básicas de cualquier sistema MSX vinieron finalmente definidas, en su mayor parte, por lo que era el ordenador personal SVI-318: microprocesador Zilog Z80, memoria ROM de 32Kb con MSX BASIC de Microsoft pre-grabado en ROM, memoria RAM de 8 a 64 Kilobytes, modo de vídeo compatible con chips de Texas Instruments… pero, curiosamente, el SVI-318 fue incompatible con el sistema MSX nacido después.

El modelo SVI-318 no era un MSX, ni era compatible con aquellos ordenadores debido a diversas diferencias.

El sistema MSX se basó en el SVI-318 como punto de partida del estándar, introduciendo después una serie de mejoras. Por lo tanto el modelo SVI-318 no fue un MSX, ni fue compatible con aquellos ordenadores debido a diferencias de BIOS, puertos de entrada y salida, y el formato de grabación en disco.

Posteriormente, la propia Spectravideo lanzó al mercado en el año 1983 el modelo SVI-328 bajo la ya nacida especificación MSX… pero ese equipo adoleció de las mismas incompatibilidades que el anterior. Hubo que esperar otros dos años, a 1985, para que Spectravideo lanzara su propio ordenador MSX totalmente compatible… fue llamado SVI-728.

Importantes empresas apostaron por la fabricación de dicho sistema…

Una vez creado en 1983 el primer prototipo de ordenador personal MSX bajo la influencia del equipo SVI-318 original de Spectravideo, importantes empresas apostaron por la fabricación de dicho sistema… Sony, Mitsubishi, Toshiba, Philips…

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

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VideoBrain Family Computer… el primer ordenador personal que utilizó cartuchos ROM

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VideoBrain Family Computer

En el año 1977 la empresa Umtech Incorporated diseñó y lanzó al mercado un ordenador personal llamado «VideoBrain Family Computer», un ordenador doméstico de 8 bits que tiene el honor de ser el primer equipo que utilizó un cartucho ROM para cargar los programas instantáneamente.

En el año 1977 una empresa llamada Umtech Incorporated buscó entrar en el nuevo mundo del ordenador personal, una época donde se habían lanzado al mercado otros famosos ordenadores como el Apple II, o el Commodore PET. Así nació el computador VideoBrain Family Computer.

Umtech decidió desmarcarse de la competencia lanzando un ordenador personal basado en un microprocesador diferente.

En 1977, mientras la competencia se lanzaba a construir ordenadores basados en los procesadores Intel 8080, Zilog Z80, o MOS 6502, Umtech decidió desmarcarse de aquello lanzando un ordenador personal basado en un microprocesador diferente —de la famosa empresa Fairchild Semiconductor llamado Fairchild F8. Aquel microprocesador tuvo muy poca repercusión: fue montado en la videoconsola Fairchild Channel F, y en el ordenador VideoBrain.

VideoBrain no fue un equipo de éxito comercial, contando únicamente con tres años de presencia en el mercado hasta que fue descontinuado, pero sí cuenta con un hito mundial: fue el primer ordenador personal en utilizar el cartucho ROM para la lectura instantánea de software.

Jerry Lawson inventó el cartucho ROM que permitía cargar software casi instantáneamente.

En el año 1976 los ordenadores personales utilizaban, normalmente, el interfaz de cinta para cargar y grabar programas, un proceso extremadamente lento. En 1976, y durante el desarrollo de la videoconsola Fairchild Channel F, Jerry Lawson inventó el cartucho ROM que permitía cargar software casi instantáneamente. Fue una parte más de aquella videoconsola, y el primer ordenador personal que utilizó ese medio de carga fue el equipo VideoBrain Family Computer. Un hito muy importante, ya que posteriormente muchos ordenadores famosos en la historia utilizaron sistemas similares para evitar el uso de interfaz de cinta.

El ordenador contó con 1 Kilobyte de RAM y 4 Kilobytes de ROM, e incluyó cuatro aplicaciones de software integradas (editor de texto, cuenta regresiva, barra de colores, y un reloj). Aparte fueron comercializados dos módulos de hardware externos: uno que permitía la conexión de dispositivos de entrada/salida como grabadora de cinta e impresora, y otro que permitía la conexión de un módem para comunicaciones remotas. En realidad, el módem permitía convertir al VideoBrain en un terminal si se llamaba a un ordenador mainframe compatible remoto. Mediante un conector RF la imagen se podía ver en 16 colores y con sonido en un televisor estándar. Para la parte lúdica el equipo contó con cuatro puertos de joystick y la ranura para el cartucho.

El factor de fracaso más importante fue la no inclusión de un lenguaje de programación BASIC.

El ordenador VideoBrain contó con poco más de veinte títulos de software lanzados al mercado y no fue un éxito comercial debido a diversos factores. Quizás el factor de fracaso más importante fue la no inclusión de un lenguaje de programación BASIC, tan popular en aquella época, incluyendo un lenguaje llamado APL/S menos inteligible y más difícil. Otro factor importante fue el confuso teclado que incorporó, así como la inexistencia de títulos de entretenimiento para el equipo.

En aquellos tiempos pudo parecer extraño lanzar al mercado un ordenador personal alejado de los microprocesadores más populares, pero todo tiene una explicación. Albert Yu, presidente y fundador de Umtech, provenía del departamento de circuitos impresos de Intel, y David Chung, vicepresidente de Umtech y creador del VideoBrain Family Computer, fue el creador del procesador Fairchild F8 en Fairchild Semiconductor. Lógicamente incluyó en el diseño del equipo el microprocesador diseñado por él mismo.

Un fracaso comercial, y un hito en la historia de la informática personal.

Aunque el equipo VideoBrain fracasó estrepitosamente, la historia no debe olvidar que fue el primer ordenador personal en apostar por una tecnología de cartucho ROM que fue muy popular posteriormente, en los años ochenta, en ordenadores de 8 bits y videoconsolas.

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Apricot, un fabricante de ordenadores con mucha historia que fracasó

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Apricot

Los ordenadores del fabricante Apricot contaron con algunas características que le han hecho ser una empresa histórica que fabricó bajo la premisa de la calidad, pero que no cuajó en el mercado mundial.

En el año 1965 fue fundada una empresa británica llamada Applied Computer Techniques (ACT) destinada a la fabricación de computadoras. Viente años después, en 1985, la empresa fue renombrada bajo la razón social Apricot Computers, Ltd. Antes de llegar al cambio de nombre la empresa ya fabricó su primer microordenador en el año 1982.

Apricot apostó, desde el principio, por la compatibilidad con IBM PC.

En Septiembre de 1983 la empresa, todavía con nombre ACT, lanzó su primer ordenador compatible con IBM PC llamado Apricot PC, sin duda entre los primeros equipos compatibles con IBM PC. Pero a la largo de su historia la empresa británica sufrió cambios en su filosofía de trabajo… apostó desde el principio por la compatibilidad con IBM PC, pero también, simultáneamente, creó ordenadores de arquitectura similar a los del Gigante Azul sin ser compatibles con ellos.

También es cierto que el modelo Apricot PC no fue totalmente compatible con IBM PC, ya que no fue clonada en su totalidad la BIOS de IBM… por ejemplo, el equipo se colgaba si se intentaba ejecutar dBASE III. Posteriormente Apricot ofreció convertir esos equipos en 100% compatibles cambiando la placa base original por otra más moderna basada en el procesador Intel 80286 (AT).

Una de las características más importantes de la empresa Apricot fue que, en los primeros años, y cuando todos los grandes fabricantes tenían externalizada la fabricación de sus ordenadores a empresas de localizaciones geográficas donde era más barato fabricar, por ejemplo Taiwan, aquella entidad contó con su centro de I+D en Birmingham, ejecutando la fabricación en Escocia.

Apricot fabricó líneas de servidores profesionales y de gran calidad como, por ejemplo, el modelo Apricot VX FT Server.

Además, en Apricot también fueron creadas lineas de ordenadores domésticos como el modelo Apricot F1, y también líneas de servidores muy profesionales y de gran calidad como, por ejemplo, el modelo Apricot VX FT Server lanzado al mercado en el año 1989… y siempre nadando entre la compatibilidad e incompatibilidad con IBM PC.

¿Por qué Apricot es un fabricante histórico? Porque marcó algunos hitos en la historia de la informática. Por ejemplo, fue el primer fabricante que incluyó en sus equipos una unidad de 3½ pulgadas, incluso antes que Apple y algunos años antes de que IBM popularizara la unidad con su famoso PS/2 —algunas fuentes matizan que fue el primer equipo no japonés en utilizar esa unidad—. También fue el único fabricante que contó con la arquitectura Microcanal (Bus MCA) creada para el IBM PS/2 cuando la propia empresa IBM la había abandonado… una arquitectura de gran calidad, pero con grandes desventajas en lo referente a los costes de fabricación y que terminó por desaparecer.

Además de los descrito anteriormente, también está señalado el ordenador Apricot VX FT Server como el primer equipo en el mundo en contar en su interior con un microprocesador Intel 80486.

Mitsubishi compró Apricot con la idea de utilizar su estructura para competir contra otras marcas japonesas.

En el año 1990 Mitsubishi compró Apricot con la idea de utilizar su estructura para competir contra otras marcas japonesas que contaban con mayor cuota de mercado del mundo PC en aquellos años como, por ejemplo, NEC. Hoy, con el tiempo pasado, es sabido que Apricot contó con la capacidad de fabricar absolutamente todo lo relacionado con sus ordenadores sin externalizar, pero la falta de adaptación y las políticas de alta calidad sin esa externalización le hizo ir a contracorriente de la competencia en diferentes momentos críticos.

En el año 1999 Mitsubishi cerró la empresa para, nueve años después, realizar un nuevo relanzamiento de la marca presentando un notebook y, posteriormente, dos modelos de portátiles.

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