Breve historia del Commodore PET, considerado el primer ordenador personal completo

En el año 1977 nació, de mano de la empresa americana Commodore, un ordenador de éxito que fue parte importante de los primeros años de la informática personal… el Commodore PET.

En el año 1974 Chuck Peddle había llegado a MOS Technology desde Motorola persiguiendo la idea de crear un microprocesador económico, base de otra idea más: crear un ordenador doméstico… un ordenador personal que ya existía en aquellas fechas, pero en formato «kit» y enfocado a los entusiastas de la electrónica; Peddle iba más lejos… la idea de crear un ordenador para los hogares y para los profanos en materia electrónica… de todo aquello nació el ordenador Commodore PET.

Commodore adquirió la empresa de semiconductores MOS Technology.

En un primer paso Chuck Peddle intentó vender su idea de ordenador personal a la poderosa empresa Radio Shack —entidad que tres años después lanzaría el poderoso TRS-80—, pero el intento fue en vano, sin lograr llegar a un acuerdo. Para el año 1975 MOS Technology ya había creado, de la mano de Peddle, el fabuloso y económico procesador MOS 6502, y Commodore, su principal cliente de componentes para calculadoras, decidió adquirir la empresa de semiconductores cuando el mercado de calculadoras colapsó ese mismo año de 1975.

Entonces llegó a MOS Technology el dinero que antes no había, y un líder visionario llamado Jack Tramiel. En ese momento Chuck Peddle convenció a Tramiel de que el ordenador personal era el futuro… y empezó una carrera por lograr lanzar al mercado el propio creado por Commodore.

Jack Tramiel no quiso empezar de cero con aquello y prefirió adquirir una empresa ya establecida que estuviera trabajando en una idea de ordenador personal.

Antes de la llegada de Commodore a MOS Technology Chuck Peddle ya estaba en la órbita del ordenador personal y habían creado uno basado en «kit» llamado MOS Kim-1… era el medio necesario para promocionar el uso de su fabuloso procesador MOS 6502. Pero Jack Tramiel no quiso empezar de cero con aquello y prefirió adquirir una empresa ya establecida que estuviera trabajando en una idea de ordenador personal enfocado a todo tipo de usuarios. Y así Jack Tramiel decidió hacer una oferta para adquirir la empresa Apple; llegaron a los 100.000 dólares cuando Steve Jobs pidió 150.000… la compra se truncó.

Después del fracaso de Peddle con Radio Shack, y de Tramiel con Apple, fue tomada la decisión de crear un ordenador personal de cero dentro de la propia empresa Commodore, tomando, en parte, como base el «kit» MOS Kim-1 de 1975. Y para incentivar el desarrollo de la nueva máquina, Jack Tramiel prometió pagar a Chuck Peddle un dólar por cada unidad vendida… promesa nunca cumplida.

Peddle utilizó como ayuda para el desarrollo del Commodore PET un libro de Adam Osborne para la construcción de un televisor.

Chuck Peddle compró un libro que trataba la construcción de un televisor propio, obra escrita por el legendario Adam Osborne y, entonces, junto con John Feagans, Bill Seiler, Leonard Tramiel —hijo de Jack—, y dos ingenieros japoneses llamados Fujiyama y Aoji, comenzaron el nuevo proyecto. Fujiyama y Aoji contrataron a una compañía para desarrollar un chasis de madera, utilizando la placa base del KIM-1 y el procesador MOS 6502 como punto de partida.

La intervención de Chuck Peddle en el desarrollo de aquel ordenador, llamado Commodore PET, fue totalmente decisiva… creó un software en código máquina para gestionar el interfaz de cinta —que permitía cargar y grabar los programas— que fue considerado una obra maestra… él mismo afirmó que lo hizo porque lo existentes en el mercado no funcionaban correctamente.

Bill Gates publicó en uno de los boletines del Homebrew Computer Club su carta «Open Letter to Hobbyists», arremetiendo con dureza, por primera vez, contra aquellos que pirateaban el software comercial.

Además de aquello, el Commodore PET necesitaba un sistema operativo y un lenguaje de programación de alto nivel… y Peddle se fijó en el exitoso Lenguaje BASIC de Microsoft. Pero en aquellos años el lenguaje había sido muy pirateado, y Bill Gates había publicado en uno de los boletines del Homebrew Computer Club su carta «Open Letter to Hobbyists», arremetiendo con dureza, por primera vez, contra aquellos que pirateaban el software comercial. Así que Chuck Peddle propuso a Bill Gates desarrollar un lenguaje BASIC en el interior de una ROM, evitando así cualquier posibilidad de pirateo por parte del usuario. Y trabajó en ello mano a mano con Rick Wyland.

Bill Gates no consideró útil ni factible la idea de Peddle de crear un BASIC en ROM, incluso pidió a Wyland que se deshiciera de ese proyecto. Y Gates confiaba tan poco en ello, que acordó con Chuck Peddle conceder una licencia perpetua de uso ilimitado para el Microsoft BASIC en ROM para cualquier computadora Commodore basada en el procesador MOS 6502 —como parte de ese acuerdo, Commodore podría mejorar el BASIC de Microsoft siempre que le dieran esas actualizaciones al segundo—; incluso Microsoft ni siquiera exigió que apareciera el nombre de su empresa en parte alguna del computador de Commodore. Ese acuerdo terriblemente bueno para Commodore, y nefastamente malo para Microsoft, forma parte de la historia de la informática personal, acuerdo nacido durante el proceso de desarrollo del Commodore PET.

El ordenador Commodore PET nació cuatro meses antes del Radio Shack TRS-80, y seis meses antes del famoso Apple II.

En Enero de 1977 fue presentado el ordenador personal Commodore PET, nacido cuatro meses antes del Radio Shack TRS-80, y seis meses antes del famoso Apple II. En muchos aspectos es considerado el primer ordenador personal, pero ateniéndose al exclusivo concepto de ser el primer ordenador personal completo; montado y operativo de fábrica, y accesible comercialmente a cualquier persona. No obstante el concepto de «primer ordenador personal» sigue siendo muy discutido.

Lo que está claro es que el equipo Commodore PET provocó el lanzamiento del primer lenguaje de programación en ROM que, sumado a ser considerado el primer ordenador personal completo, le otorgó un espacio preferente dentro de la historia de la informática. Pero tampoco hay que olvidar que el éxito del Commodore PET fue la puerta de llegada del VIC-20 primero, y del VIC-40 o Commodore 64 después… el ordenador personal más vendido de la historia.

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