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3dfx… cuando el mundo gráfico saltó a las tres dimensiones

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3dfx

En el año 1994 nació de la mano de Ross Smith, Gary Tarolli, y Scott Sellers, una empresa llamada 3dfx Interactive. En el año 1996 lanzaron al mercado el chip Voodoo Graphics, llegando al mundo del PC Compatible la revolución gráfica… el salto de las dos dimensiones a las tres dimensiones.

En el año 1995 el mundo gráfico se estaba encaminado de las dos dimensiones hacia las tres dimensiones, videojuegos como Wolfenstein 3D, Doom, o Quake más tarde, eran el éxito del momento. Pero las tarjetas gráficas estaban diseñadas para ejecutar dos dimensiones… al visualizar gráficos en tres dimensiones estaban muy limitadas en calidad y rapidez… hasta la llegada de 3dfx Interactive.

Una de las tarjetas gráficas más extendidas en 1995 era la conocida como S3 Trio creada por la empresa S3 Graphics.

En el año 1995 todos aquellos estándares gráficos como Hercules, CGA, EGA, y VGA, ya habían desaparecido del mundo Compatible PC,  y una de las tarjetas gráficas más extendidas era la conocida como S3 Trio creada por la empresa S3 Graphics, gráfica que incorporó chip de aceleración para dos dimensiones. Pero ese mismo año de 1995 comenzaron a proliferar las primeras aceleradoras en tres dimensiones: empresas como Matrox, Creative, S3, o ATI coparon ese nuevo estándar del mundo gráfico… el bus de conexión de aquellas gráficas era el genérico conocido como PCI, todavía vigente en la actualidad.

En el año 1994 Ross Smith, Gary Tarolli, y Scott Sellers, crearon una empresa llamada 3dfx Interactive, y de aquella empresa nació, en el año 1996, un chip gráfico llamado Voodoo Graphics, que era lo que se empezó a conocer como aceleradora 3dfx ¿Por qué? Porque no era una tarjeta gráfica en si misma, sino que era una aceleradora en tres dimensiones que no contaba con gestión para las dos dimensiones.

La aceleradora 3dfx era un complemento para la tarjeta gráfica principal.

La aceleradora 3dfx era un complemento para la tarjeta gráfica principal, no una sustitución, dependiendo de la tarjeta principal para mostrar las dos dimensiones, y generando por su cuenta lo referente a las tres dimensiones. Por ello el monitor se conectaba a la tarjeta 3dfx insertada en un zócalo, y ésta, a su vez, se conectaba a la tarjeta gráfica principal… dos ranuras PCI ocupadas únicamente para el sentido gráfico. La tarjeta gráfica 3dfx solo entraba en acción con videojuegos creados para la tecnología del chip Voodoo.

A partir de ese momento la aceleración 3D se fue popularizando y, con ello, junto con el nacimiento del Windows 95, nacieron librerías de sofware para la programación 3D como Direct3D (DirectX), u OpenGL, todavía utilizadas en la actualidad. El rendimiento gráfico al utilizar la aceleradora 3dfx era, sencillamente, brutal.

Para la fusión de gráfica principal y aceleradora no hubo mejor momento que la salida de un nuevo bus de conexión llamado AGP.

¿Y por qué no combinar gráfica principal y aceleradora en una única tarjeta? Para la fusión no hubo mejor momento que la salida de un nuevo bus de conexión llamado AGP, hecho sucedido en el año 1997. El nuevo bus de comunicación AGP fue diseñado específicamente para ser el soporte del apartado gráfico, rompiendo con muchos límites de un bus PCI genérico, y muy útil en otras facetas de menor requerimiento; el bus AGP solo estaba presente en una única ranura… y así comenzaron a proliferar tarjetas gráficas todo en uno… gráfica dos dimensiones y aceleradora 3D todo en uno.

Posiblemente la primera gráfica todo en uno, y competidora de la original 3dfx, fue la conocida como Rendition Vérité V1000 lanzada en el año 1996, y a partir de ahí el modelo separado de gráfica por un lado, y aceleradora 3D por otro, fue muriendo…

Con el éxito de la aceleradora 3dfx otras compañías comenzaron a desarrollar y vender productos similares.

Con la apertura de la nueva era gráfica de aceleración hardware en tres dimensiones, otras compañías comenzaron a desarrollar y vender productos similares, por ejemplo ATI Rage primero, y ATI Radeon a partir del año 2000; Nvidia con la Riva TNT primero, Riva TNT2, Riva 128 después, y finalmente en el año 1999 con la salida de la famosa serie Nvidia GeForce todavía vigente en la actualidad.

La realidad es que la potencia gráfica en tres dimensiones se alcanzaba con el chip Voodoo, o con las gráficas Riva TNT o ATI Rage… pero el coste económico era más elevado, y lo habitual, en la segunda mitad de los noventa, era recurrir a una aceleración 3D más económica y simple, como la aportada por una gráfica que tuvo mucho alcance en el mercado… el modelo S3 Virge —sustituida en 1998 por la gráfica S3 Savage—; la S3 Virge mejoraba el aspecto gráfico de una gráfica estándar 2D, pero estaba muy lejos del rendimiento aportado por los productos creados por 3dfx, Nvidia, o ATI.

3dfx Interactive fue en un continuo declive a partir de 1998 por culpa de malas decisiones, y productos fallidos que comportaron un importante desafío.

La empresa 3dfx Interactive desarrolló productos posteriores como el chip Voodoo 2, Voodoo Banshee, o Voodoo 3, pero ya en un escenario de alta competitividad con otras opciones más comerciales como las lanzadas por Nvidia o ATI, por ejemplo. Pero 3dfx Interactive fue en un continuo declive a partir de 1998 por culpa de malas decisiones, y productos fallidos que comportaron un importante desafío en la búsqueda de superar a la competencia, como el modelo 3dfx Rampage, terminando finalmente en declaración de quiebra en el año 2000, siendo adquirida por Nvidia Corporation. Otra empresa de gran fama como ATI Technologies también terminó siendo adquirida por terceros, en ese caso fue AMD la empresa que compró ATI en Octubre de 2006.

En la actualidad, todas las tarjetas gráficas llevan implícita la aceleración 3D, unas con mejores características y rendimiento que otras, insertadas bajo una especificación de ranura de expansión más moderna que el AGP de finales de los noventa llamada PCI Express, y todas ellas [gráficas] basadas en el mismo estándar de hace casi treinta años… el estándar SuperVGA.

Disponer de una aceleradora 3dfx era el sueño de muchos, conseguido por pocos.

El éxito de las aceleradoras 3dfx fue fugaz, y terminó en quiebra tan solo seis años después de la fundación de la empresa, pero no existe duda que su tecnología abrió una nueva era gráfica en el mundo PC, y marcó una época donde disponer de una aceleradora 3dfx era el sueño de muchos, conseguido por pocos.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

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La industria doméstica de Apple y el mito del nacimiento en un garaje

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industria doméstica

El concepto de industria doméstica lo ví por primera vez en el libro Steve Jobs & Apple de Michael Moritz. Allí se describen los primeros años de Apple donde el carácter doméstico del trabajo dispuso de momentos estelares.

Siguiendo la estela de Hewlett-Packard siempre se ha afirmado que Apple Computer fue fundada en un garaje. En realidad la fundación se produjo el 1 de Abril de 1976 mediante un contrato informal basado en diez párrafos firmado por Steve Wozniak, Steve Jobs, y Ron Wayne… los inicios de la empresa se redujeron al ámbito de amistades y conocidos, y la labor de la entidad no fue iniciada en un garaje. Además, había nacido una industria doméstica.

Steve Jobs buscó un lugar donde la empresa Apple Computer pudiera iniciar su labor: la casa de la familia Jobs.

Alice Robertson, casada con Steve Wozniak entre 1976 y 1980, se cansó de ver por su casa a Jobs, y también se hartó de toda la electrónica de Wozniak destinada a crear el primer Apple I que ocupaba una parte importante de su hogar… así que Steve Jobs buscó un lugar donde la empresa Apple Computer pudiera iniciar su labor: la casa de la familia Jobs en Los Altos (California).

Así que los inicios de Apple no se dieron en un garaje, sino en la casa de los padres de Steve Jobs: Clara y Paul Jobs ¿Dónde exactamente? En la habitación que había dejado libre Patty Jobs, hermana menor de Steve que había abandonado el hogar al casarse. Entonces, el inicio de la empresa Apple Computer se dio, en realidad, en la habitación de la hermana pequeña de uno de sus fundadores.

Steve Jobs contrató a Patty Jobs para ejecutar el proceso conocido como relleno de placas.

Y precisamente con Patty Jobs empezó la industria doméstica de Apple Computer, ya que su hermano Steve le contrató para ejecutar el proceso conocido como relleno de placas, que consistía en insertar los semiconductores y demás componentes en sus correspondientes agujeros en la placa base; su hermano le pagaba un dólar por cada placa rellenada del primer pedido hecho por Paul Terrell para su tienda Byte Shop. Patty realizaba esa tarea por toda la casa… viendo la televisión, por ejemplo.

La labor de Apple Computer era tan casera en sus inicios que Steve Jobs contrató un servicio de contestador telefónico y alquiló una dirección de correo en Palo Alto con la idea de dar una impresión de empresa seria y establecida que fuera más allá de la habitación de una hermana.

La actividad de Apple Computers pasó al garaje en la segunda remesa del pedido de Paul Terrell.

Una vez finalizada la primera remesa de cincuenta placas Apple I para Paul Terrell, Paul Jobs sugirió que para ejecutar la segunda remesa pendiente debían pasar al garaje y continuar allí la actividad de Apple Computers… la influencia de la actividad había salido de la demarcación de la habitación de Patty Jobs para invadir otras zonas, además de entrar y salir gente todos los días. Así la empresa Apple empezó su actividad en el garaje de la familia Jobs.

Y la industria doméstica continuó… Clara Jobs recogía las llamadas de teléfono y los mensajes del contestador, y servía café a las visitas que, normalmente, eran de proveedores y clientes. Para la contabilidad Steve Jobs contrató a Elizabeth Holmes, amiga de la Universidad y talladora de joyas en San Francisco… Holmes pasaba con la casa de los Jobs una vez por semana para llevar la contabilidad y los gastos, y cobraba cuatro dólares por hora. Y Paul Jobs, además de adecentar el garaje, construyó en madera un banco de pruebas para los ordenadores.

En 1976 ninguna otra entidad creía que Apple fuera una amenaza comercial.

Al terminar el año 1976, y cuando ninguna empresa de tecnología ni ningún directivo de entidades dedicadas a la informática creía que Apple fuera una amenaza comercial, la entidad creada por Jobs y Wozniak comenzó a perder ese carácter doméstico para convertirse en una de las empresas de informática más importantes de la historia. No obstante, y durante algún tiempo, permanecieron vivas algunas características de la industria doméstica como, por ejemplo, la línea de producción y calidad gestionada por Hildy Licht.

Ya en 1977, y con el ordenador Apple II en marcha, Mark Scott —director ejecutivo de Apple contratado por Mike Markkula en 1976—, contrató a Hildy Licht —esposa de un conocido de Wozniak del Homebrew Computer Club— para ayudar tanto en la producción como en la parte de calidad. En la parte de producción recibía en su domicilio las piezas y las distribuía entre los montadores. En la parte de calidad recibía de vuelta las placas montadas y comprobaba su montaje y acabado. Finalmente llevaba en el maletero de su propio coche el producto final a Apple. Licht contrató a otras amas de casa del vecindario para trabajar en el montaje del producto.

El primer empleado contratado por Apple Computers fue Bill Fernández, amigo de Steve Wozniak.

Así fueron los primeros años de Apple Computer, una empresa con un carácter muy doméstico que, principalmente, se rodeó de conocidos y amigos. El primer empleado contratado por Apple Computers fue Bill Fernández, amigo de Steve Wozniak, y que fue el empleado número cuatro detrás de Wozniak, Jobs, y Markkula.

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Jupiter Ace, la influencia de Sinclair que fracasó por no incluir el BASIC

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Jupiter Ace

En el año 1981 dos empleados de Sinclair fundaron la empresa Jupiter Cantab, y en aquella empresa se diseñó un ordenador llamado Jupiter Ace que terminó por fracasar por incorporar en la ROM un lenguaje de programación, llamado FORTH, más potente y eficiente que el BASIC.

En el año 1981 la empresa Sinclair ya contaba con importante éxito gracias a sus microordenadores Sinclair ZX-80 y ZX-81, y estaba en la órbita de lanzar al mercado el famoso Spectrum ZX. Entonces dos empleados de la entidad británica decidieron fundar su propia empresa y diseñar un ordenador personal de 8 bits claramente influenciado por los diseñados en la entidad Sinclair… el ordenador personal Jupiter Ace.

Richard Altwasser y Steven Vickers crearon en 1981 la empresa Jupiter Cantab.

Richard Altwasser y Steven Vickers habían terminado en 1981 el desarrollo del Sinclair ZX-81 y habían participado en el desarrollo del ZX Spectrum a punto de ser lanzado al mercado. Con el conocimiento del que disponían, y viendo un mercado del ordenador personal muy emergente, crearon la empresa Jupiter Cantab —abreviatura de Cantabridgian—. Y se lanzaron a diseñar un ordenador personal de 8 bits partiendo de la base de ideas de los proyectos en los que trabajaron en Sinclair.

En 1982 fue lanzado al mercado un ordenador llamado Jupiter Ace que era muy similar al Sinclair ZX-81, pero con alguna diferencia importante. Por ejemplo, el Jupiter Ace incorporó un puerto de usuario que permitía la posibilidad de emitir sonido, algo que no podía hacer el ZX-81. También podían utilizar las expansiones de memoria creadas para el ZX-81, siempre y cuando su capacidad no fuera superior a los 64 Kilobytes.

Altwasser y Vickers decidieron innovar a la hora de elegir el lenguaje de programación a incorporar en la ROM del Jupiter ACE.

El gran golpe de efecto que querían dar Altwasser y Vickers venía de la mano del lenguaje de programación a incorporar en la ROM del Jupiter ACE… en aquellos años los equipos de 8 bits solían incorporar un intérprete de programación en ROM que arrancaba al encender la máquina, y en casi todos el elegido era el lenguaje BASIC, por su sencillez. Pero para el Jupiter Ace decidieron elegir al lenguaje Forth en lugar del BASIC, un lenguaje de programación más eficiente y potente. El lenguaje Forth era diez veces más rápido que el lenguaje BASIC, pero mucho más complicado de aprender. Aquella incorporación fue valorada positivamente por los profesionales del diseño de ordenadores de la época.

Existió un segundo modelo de Jupiter Cantab, conocido bajo el nombre de Jupiter Ace 4000, destinado al mercado americano, pero ambos modelos, aun siendo interesantes desde el punto de vista de diseño y especificaciones, fracasaron en el mercado ¿Por qué? Con certeza no se puede saber, pero los expertos están de acuerdo en señalar la no elección del BASIC como lenguaje en ROM como el principal factor de su fracaso.

Es importante comentar que el hecho de elegir un componente mejor no implica éxito, ya que en la informática la estandarización es vital, y fue el BASIC el lenguaje estandarizado y el que marcó el camino del éxito en los ordenadores de 8 bits. Así que, finalmente, todo apunta a que la elección del lenguaje Forth como desmarque del Jupiter Ace sobre la serie Sinclair fue la piedra en el camino que impidió el éxito de un ordenador personal más que aceptable.

Para el año 1983 Jupiter Cantab ya había entrado en quiebra, siendo adquirida por Boldfield Computing.

El trayecto de la empresa Jupiter Cantab fue breve… para el año 1983 ya había entrado en quiebra, siendo adquirida por Boldfield Computing, entidad que no buscó reflotar, sino liquidar todo el almacén de la empresa original para terminar por cerrar definitivamente el proyecto empresarial de Altwasser y Vickers. Se calcula que en el breve tiempo de actividad de la empresa fueron vendidas ocho mil unidades de Jupiter Ace.

El ordenador Jupiter Ace es un equipo muy raro de encontrar, y los pocos que se encuentran están a la venta por cantidades muy elevadas… son equipos muy cotizados por los coleccionistas. No obstante, y gracias a que el equipo utiliza componentes que todavía se pueden adquirir, existe en Internet una página web que explica como construir un ordenador Jupiter Ace casero (http://trastero.speccy.org/cosas/droy/jupiter/jupiter_s.htm).

En el proyecto Gutenberg 3.0 está disponible un recopilatorio de manuales de usuario donde se puede encontrar el correspondiente al ordenador Jupiter Ace.

También existen en Internet varios emuladores del ordenador Jupiter Ace, así como existe la página web del proyecto Gutenberg 3.0 donde está disponible un recopilatorio de manuales de usuario de ordenadores clásicos donde se puede encontrar el manual de usuario del Jupiter Ace.

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