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Z-80 SoftCard: Cuando Microsoft transformó el Apple II en un Zilog Z80

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Z-80 SoftCard

En el año 1980 Microsoft creó una tarjeta llamada Z-80 SoftCard para el ordenador Apple II que transformaba al equipo en un ordenador basado en el procesador Zilog Z80.

Antes de hablar de la tarjeta Z-80 SoftCard, es importante plantear el escenario de la informática personal en el año 1980. En ese año Microsoft ya era una empresa prometedora, pero todavía no había nacido el IBM PC, ni el sistema operativo PC-DOS —o MS-DOS cuando era vendido fuera de IBM—. La informática personal era ya una nueva especialidad de éxito, los ordenadores personales comenzaban a llegar a los hogares, y el ordenador tipo era de fabricación propietaria (incompatible con otros fabricantes), con procesador de 8 bits, y basado en el famoso Zilog Z80 creado por Federico Faggin.

El lenguaje de programación de éxito era el BASIC, potenciado comercialmente desde que Bill Gates y Paul Allen crearon en Microsoft la versión Altair BASIC.

Respecto al software, el sistema operativo de éxito era el llamado CP/M de Gary Kildall y su empresa Digital Research, y el lenguaje de programación de éxito era el BASIC, potenciado comercialmente desde que Bill Gates y Paul Allen crearon en Microsoft la versión Altair BASIC para el exitoso ordenador Altair 8800.

La empresa Apple, fundada por Steve Jobs y Steve Wozniak tan solo cuatro años antes, aportaba una línea de gran éxito de ordenadores personales diferente a los basados en Z80. Para el año 1980 la relación entre Apple y Microsoft ya había dado sus frutos, por ejemplo en Enero de 1978 al lanzar en el mercado el AppleSoft BASIC creado por Microsoft, y dio un nuevo fruto cuando a Microsoft se le ocurrió la idea de crear una tarjeta que permitiera al Apple II entrar en el mundo del Zilog Z80.

Microsoft creó lo que en la actualidad se considera su primer producto de hardware.

En realidad, la pretensión de Microsoft era llevar al Apple II con su excelente procesador MOS 6502 al mundo creado entorno al sistema operativo CP/M, y ese sistema era únicamente compatible con el microprocesador Intel 8080… y el procesador Zilog Z80 era compatible con el de Intel, aportando un gran rendimiento a bajo coste. Entonces Microsoft creó lo que en la actualidad se considera como su primer producto de hardware.

La tarjeta Z-80 SoftCard incorporaba un microprocesador Zilog Z80 totalmente compatible con el Intel 8080 y permitía a cualquier ordenador Apple II ejecutar el sistema operativo CP/M y, con ello, abrirse a un mundo de software mucho más amplío. Por ejemplo, permitió ejecutar en el ordenador Apple II el famoso procesador de textos WordStar. Otro dato interesante: la tarjeta de expansión incluyó en su interior el famoso lenguaje BASIC creado por Microsoft. Alrededor del procesador Z80 la tarjeta también necesitó incorporar una serie de chips TTL de la serie 74LS00 para realizar la adaptación del bus del Z80 al bus diseñado para el Apple II.

El sistema operativo CP/M era transferido a la tarjeta Z-80 SoftCard por medio de un puerto serie especial que incorporó la tarjeta, utilizando software de transmisión de datos como, por ejemplo, el conocido Kermit-80.

La empresa California Computer Systems fabricó la placa para Microsoft.

La tarjeta Z-80 SoftCard fue presentada en Marzo de 1980, siendo creada por Tim Paterson en la empresa Seattle Computer Products. Posteriormente fue rediseñada y mejorada en Burtonix por Don Burtis. La empresa California Computer Systems fabricó la placa para Microsoft. La idea original del producto fue del socio de Bill Gates, Paul Allen.

Un dato curioso, Tim Paterson trabajó en la tarjeta Z-80 SoftCard para Microsoft, y a finales de 1980, cuando IBM no llegó a un acuerdo con Gary Kildall para incluir el CP/M en su nuevo IBM PC, recurrió a Microsoft solicitando una alternativa de sistema operativo de la cual, en ese momento, no disponía. Pero Paul Allen, que ya conocía al ingeniero Tim Paterson que había trabajado sobre su idea de la Z-80 SoftCard, habló a Bill Gates de un proyecto de sistema operativo llamado QDOS en el que estaba trabajando Paterson en Seattle Computer Products. Posteriormente, un desarrollo basado en ese QDOS se transformó en el MS-DOS.

La tarjeta Z-80 SoftCard se convirtió en un gran éxito comercial.

Una vez presentada la tarjeta Z-80 SoftCard en Marzo de 1980, se convirtió en un gran éxito comercial, y fue la principal fuente de ingresos de Microsoft en el año 1980. En Junio de 1983 fue lanzado al mercado el ordenador Apple IIe, y Microsoft también lanzó al mercado una segunda tarjeta de conversión para el nuevo equipo; fue llamada Premium Softcard IIe. En el año 1986 el producto dejó de ser fabricado.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Historia de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

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Apricot, un fabricante de ordenadores con mucha historia que fracasó

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Apricot

Los ordenadores del fabricante Apricot contaron con algunas características que le han hecho ser una empresa histórica que fabricó bajo la premisa de la calidad, pero que no cuajó en el mercado mundial.

En el año 1965 fue fundada una empresa británica llamada Applied Computer Techniques (ACT) destinada a la fabricación de computadoras. Viente años después, en 1985, la empresa fue renombrada bajo la razón social Apricot Computers, Ltd. Antes de llegar al cambio de nombre la empresa ya fabricó su primer microordenador en el año 1982.

Apricot apostó, desde el principio, por la compatibilidad con IBM PC.

En Septiembre de 1983 la empresa, todavía con nombre ACT, lanzó su primer ordenador compatible con IBM PC llamado Apricot PC, sin duda entre los primeros equipos compatibles con IBM PC. Pero a la largo de su historia la empresa británica sufrió cambios en su filosofía de trabajo… apostó desde el principio por la compatibilidad con IBM PC, pero también, simultáneamente, creó ordenadores de arquitectura similar a los del Gigante Azul sin ser compatibles con ellos.

También es cierto que el modelo Apricot PC no fue totalmente compatible con IBM PC, ya que no fue clonada en su totalidad la BIOS de IBM… por ejemplo, el equipo se colgaba si se intentaba ejecutar dBASE III. Posteriormente Apricot ofreció convertir esos equipos en 100% compatibles cambiando la placa base original por otra más moderna basada en el procesador Intel 80286 (AT).

Una de las características más importantes de la empresa Apricot fue que, en los primeros años, y cuando todos los grandes fabricantes tenían externalizada la fabricación de sus ordenadores a empresas de localizaciones geográficas donde era más barato fabricar, por ejemplo Taiwan, aquella entidad contó con su centro de I+D en Birmingham, ejecutando la fabricación en Escocia.

Apricot fabricó líneas de servidores profesionales y de gran calidad como, por ejemplo, el modelo Apricot VX FT Server.

Además, en Apricot también fueron creadas lineas de ordenadores domésticos como el modelo Apricot F1, y también líneas de servidores muy profesionales y de gran calidad como, por ejemplo, el modelo Apricot VX FT Server lanzado al mercado en el año 1989… y siempre nadando entre la compatibilidad e incompatibilidad con IBM PC.

¿Por qué Apricot es un fabricante histórico? Porque marcó algunos hitos en la historia de la informática. Por ejemplo, fue el primer fabricante que incluyó en sus equipos una unidad de 3½ pulgadas, incluso antes que Apple y algunos años antes de que IBM popularizara la unidad con su famoso PS/2 —algunas fuentes matizan que fue el primer equipo no japonés en utilizar esa unidad—. También fue el único fabricante que contó con la arquitectura Microcanal (Bus MCA) creada para el IBM PS/2 cuando la propia empresa IBM la había abandonado… una arquitectura de gran calidad, pero con grandes desventajas en lo referente a los costes de fabricación y que terminó por desaparecer.

Además de los descrito anteriormente, también está señalado el ordenador Apricot VX FT Server como el primer equipo en el mundo en contar en su interior con un microprocesador Intel 80486.

Mitsubishi compró Apricot con la idea de utilizar su estructura para competir contra otras marcas japonesas.

En el año 1990 Mitsubishi compró Apricot con la idea de utilizar su estructura para competir contra otras marcas japonesas que contaban con mayor cuota de mercado del mundo PC en aquellos años como, por ejemplo, NEC. Hoy, con el tiempo pasado, es sabido que Apricot contó con la capacidad de fabricar absolutamente todo lo relacionado con sus ordenadores sin externalizar, pero la falta de adaptación y las políticas de alta calidad sin esa externalización le hizo ir a contracorriente de la competencia en diferentes momentos críticos.

En el año 1999 Mitsubishi cerró la empresa para, nueve años después, realizar un nuevo relanzamiento de la marca presentando un notebook y, posteriormente, dos modelos de portátiles.

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La industria doméstica de Apple y el mito del nacimiento en un garaje

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industria doméstica

El concepto de industria doméstica lo ví por primera vez en el libro Steve Jobs & Apple de Michael Moritz. Allí se describen los primeros años de Apple donde el carácter doméstico del trabajo dispuso de momentos estelares.

Siguiendo la estela de Hewlett-Packard siempre se ha afirmado que Apple Computer fue fundada en un garaje. En realidad la fundación se produjo el 1 de Abril de 1976 mediante un contrato informal basado en diez párrafos firmado por Steve Wozniak, Steve Jobs, y Ron Wayne… los inicios de la empresa se redujeron al ámbito de amistades y conocidos, y la labor de la entidad no fue iniciada en un garaje. Además, había nacido una industria doméstica.

Steve Jobs buscó un lugar donde la empresa Apple Computer pudiera iniciar su labor: la casa de la familia Jobs.

Alice Robertson, casada con Steve Wozniak entre 1976 y 1980, se cansó de ver por su casa a Jobs, y también se hartó de toda la electrónica de Wozniak destinada a crear el primer Apple I que ocupaba una parte importante de su hogar… así que Steve Jobs buscó un lugar donde la empresa Apple Computer pudiera iniciar su labor: la casa de la familia Jobs en Los Altos (California).

Así que los inicios de Apple no se dieron en un garaje, sino en la casa de los padres de Steve Jobs: Clara y Paul Jobs ¿Dónde exactamente? En la habitación que había dejado libre Patty Jobs, hermana menor de Steve que había abandonado el hogar al casarse. Entonces, el inicio de la empresa Apple Computer se dio, en realidad, en la habitación de la hermana pequeña de uno de sus fundadores.

Steve Jobs contrató a Patty Jobs para ejecutar el proceso conocido como relleno de placas.

Y precisamente con Patty Jobs empezó la industria doméstica de Apple Computer, ya que su hermano Steve le contrató para ejecutar el proceso conocido como relleno de placas, que consistía en insertar los semiconductores y demás componentes en sus correspondientes agujeros en la placa base; su hermano le pagaba un dólar por cada placa rellenada del primer pedido hecho por Paul Terrell para su tienda Byte Shop. Patty realizaba esa tarea por toda la casa… viendo la televisión, por ejemplo.

La labor de Apple Computer era tan casera en sus inicios que Steve Jobs contrató un servicio de contestador telefónico y alquiló una dirección de correo en Palo Alto con la idea de dar una impresión de empresa seria y establecida que fuera más allá de la habitación de una hermana.

La actividad de Apple Computers pasó al garaje en la segunda remesa del pedido de Paul Terrell.

Una vez finalizada la primera remesa de cincuenta placas Apple I para Paul Terrell, Paul Jobs sugirió que para ejecutar la segunda remesa pendiente debían pasar al garaje y continuar allí la actividad de Apple Computers… la influencia de la actividad había salido de la demarcación de la habitación de Patty Jobs para invadir otras zonas, además de entrar y salir gente todos los días. Así la empresa Apple empezó su actividad en el garaje de la familia Jobs.

Y la industria doméstica continuó… Clara Jobs recogía las llamadas de teléfono y los mensajes del contestador, y servía café a las visitas que, normalmente, eran de proveedores y clientes. Para la contabilidad Steve Jobs contrató a Elizabeth Holmes, amiga de la Universidad y talladora de joyas en San Francisco… Holmes pasaba con la casa de los Jobs una vez por semana para llevar la contabilidad y los gastos, y cobraba cuatro dólares por hora. Y Paul Jobs, además de adecentar el garaje, construyó en madera un banco de pruebas para los ordenadores.

En 1976 ninguna otra entidad creía que Apple fuera una amenaza comercial.

Al terminar el año 1976, y cuando ninguna empresa de tecnología ni ningún directivo de entidades dedicadas a la informática creía que Apple fuera una amenaza comercial, la entidad creada por Jobs y Wozniak comenzó a perder ese carácter doméstico para convertirse en una de las empresas de informática más importantes de la historia. No obstante, y durante algún tiempo, permanecieron vivas algunas características de la industria doméstica como, por ejemplo, la línea de producción y calidad gestionada por Hildy Licht.

Ya en 1977, y con el ordenador Apple II en marcha, Mark Scott —director ejecutivo de Apple contratado por Mike Markkula en 1976—, contrató a Hildy Licht —esposa de un conocido de Wozniak del Homebrew Computer Club— para ayudar tanto en la producción como en la parte de calidad. En la parte de producción recibía en su domicilio las piezas y las distribuía entre los montadores. En la parte de calidad recibía de vuelta las placas montadas y comprobaba su montaje y acabado. Finalmente llevaba en el maletero de su propio coche el producto final a Apple. Licht contrató a otras amas de casa del vecindario para trabajar en el montaje del producto.

El primer empleado contratado por Apple Computers fue Bill Fernández, amigo de Steve Wozniak.

Así fueron los primeros años de Apple Computer, una empresa con un carácter muy doméstico que, principalmente, se rodeó de conocidos y amigos. El primer empleado contratado por Apple Computers fue Bill Fernández, amigo de Steve Wozniak, y que fue el empleado número cuatro detrás de Wozniak, Jobs, y Markkula.

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