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Manuel Llaca

Hardware

Jupiter Ace, la influencia de Sinclair que fracasó por no incluir el BASIC

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Jupiter Ace

En el año 1981 dos empleados de Sinclair fundaron la empresa Jupiter Cantab, y en aquella empresa se diseñó un ordenador llamado Jupiter Ace que terminó por fracasar por incorporar en la ROM un lenguaje de programación, llamado FORTH, más potente y eficiente que el BASIC.

En el año 1981 la empresa Sinclair ya contaba con importante éxito gracias a sus microordenadores Sinclair ZX-80 y ZX-81, y estaba en la órbita de lanzar al mercado el famoso Spectrum ZX. Entonces dos empleados de la entidad británica decidieron fundar su propia empresa y diseñar un ordenador personal de 8 bits claramente influenciado por los diseñados en la entidad Sinclair… el ordenador personal Jupiter Ace.

Richard Altwasser y Steven Vickers crearon en 1981 la empresa Jupiter Cantab.

Richard Altwasser y Steven Vickers habían terminado en 1981 el desarrollo del Sinclair ZX-81 y habían participado en el desarrollo del ZX Spectrum a punto de ser lanzado al mercado. Con el conocimiento del que disponían, y viendo un mercado del ordenador personal muy emergente, crearon la empresa Jupiter Cantab —abreviatura de Cantabridgian—. Y se lanzaron a diseñar un ordenador personal de 8 bits partiendo de la base de ideas de los proyectos en los que trabajaron en Sinclair.

En 1982 fue lanzado al mercado un ordenador llamado Jupiter Ace que era muy similar al Sinclair ZX-81, pero con alguna diferencia importante. Por ejemplo, el Jupiter Ace incorporó un puerto de usuario que permitía la posibilidad de emitir sonido, algo que no podía hacer el ZX-81. También podían utilizar las expansiones de memoria creadas para el ZX-81, siempre y cuando su capacidad no fuera superior a los 64 Kilobytes.

Altwasser y Vickers decidieron innovar a la hora de elegir el lenguaje de programación a incorporar en la ROM del Jupiter ACE.

El gran golpe de efecto que querían dar Altwasser y Vickers venía de la mano del lenguaje de programación a incorporar en la ROM del Jupiter ACE… en aquellos años los equipos de 8 bits solían incorporar un intérprete de programación en ROM que arrancaba al encender la máquina, y en casi todos el elegido era el lenguaje BASIC, por su sencillez. Pero para el Jupiter Ace decidieron elegir al lenguaje Forth en lugar del BASIC, un lenguaje de programación más eficiente y potente. El lenguaje Forth era diez veces más rápido que el lenguaje BASIC, pero mucho más complicado de aprender. Aquella incorporación fue valorada positivamente por los profesionales del diseño de ordenadores de la época.

Existió un segundo modelo de Jupiter Cantab, conocido bajo el nombre de Jupiter Ace 4000, destinado al mercado americano, pero ambos modelos, aun siendo interesantes desde el punto de vista de diseño y especificaciones, fracasaron en el mercado ¿Por qué? Con certeza no se puede saber, pero los expertos están de acuerdo en señalar la no elección del BASIC como lenguaje en ROM como el principal factor de su fracaso.

Es importante comentar que el hecho de elegir un componente mejor no implica éxito, ya que en la informática la estandarización es vital, y fue el BASIC el lenguaje estandarizado y el que marcó el camino del éxito en los ordenadores de 8 bits. Así que, finalmente, todo apunta a que la elección del lenguaje Forth como desmarque del Jupiter Ace sobre la serie Sinclair fue la piedra en el camino que impidió el éxito de un ordenador personal más que aceptable.

Para el año 1983 Jupiter Cantab ya había entrado en quiebra, siendo adquirida por Boldfield Computing.

El trayecto de la empresa Jupiter Cantab fue breve… para el año 1983 ya había entrado en quiebra, siendo adquirida por Boldfield Computing, entidad que no buscó reflotar, sino liquidar todo el almacén de la empresa original para terminar por cerrar definitivamente el proyecto empresarial de Altwasser y Vickers. Se calcula que en el breve tiempo de actividad de la empresa fueron vendidas ocho mil unidades de Jupiter Ace.

El ordenador Jupiter Ace es un equipo muy raro de encontrar, y los pocos que se encuentran están a la venta por cantidades muy elevadas… son equipos muy cotizados por los coleccionistas. No obstante, y gracias a que el equipo utiliza componentes que todavía se pueden adquirir, existe en Internet una página web que explica como construir un ordenador Jupiter Ace casero (http://trastero.speccy.org/cosas/droy/jupiter/jupiter_s.htm).

En el proyecto Gutenberg 3.0 está disponible un recopilatorio de manuales de usuario donde se puede encontrar el correspondiente al ordenador Jupiter Ace.

También existen en Internet varios emuladores del ordenador Jupiter Ace, así como existe la página web del proyecto Gutenberg 3.0 donde está disponible un recopilatorio de manuales de usuario de ordenadores clásicos donde se puede encontrar el manual de usuario del Jupiter Ace.

Nacido en Asturias, y residente en el País Vasco desde el año 2005, soy Arquitecto de Software, y desarrollo mi labor profesional en Ingeniería de Software desde hace más de veinticinco años, tanto en el sector industrial (Ingeniería I+D) como en la administración pública. Hasta la fecha he publicado cinco libros en formato papel entre los años 2009 y 2019, y he ganado varios premios nacionales e internacionales con asuntos relacionados con Internet. También realizo una labor de recuperación de la historia de la informática, y en el año 2018 publiqué el libro Crónica de la Informática Personal, donde profundizo en la historia de la informática clásica. En mi web personal se puede encontrar más información sobre mí (https://manuel-llaca.com).

Hardware

Z-80 SoftCard: Cuando Microsoft transformó el Apple II en un Zilog Z80

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Z-80 SoftCard

En el año 1980 Microsoft creó una tarjeta llamada Z-80 SoftCard para el ordenador Apple II que transformaba al equipo en un ordenador basado en el procesador Zilog Z80.

Antes de hablar de la tarjeta Z-80 SoftCard, es importante plantear el escenario de la informática personal en el año 1980. En ese año Microsoft ya era una empresa prometedora, pero todavía no había nacido el IBM PC, ni el sistema operativo PC-DOS —o MS-DOS cuando era vendido fuera de IBM—. La informática personal era ya una nueva especialidad de éxito, los ordenadores personales comenzaban a llegar a los hogares, y el ordenador tipo era de fabricación propietaria (incompatible con otros fabricantes), con procesador de 8 bits, y basado en el famoso Zilog Z80 creado por Federico Faggin.

El lenguaje de programación de éxito era el BASIC, potenciado comercialmente desde que Bill Gates y Paul Allen crearon en Microsoft la versión Altair BASIC.

Respecto al software, el sistema operativo de éxito era el llamado CP/M de Gary Kildall y su empresa Digital Research, y el lenguaje de programación de éxito era el BASIC, potenciado comercialmente desde que Bill Gates y Paul Allen crearon en Microsoft la versión Altair BASIC para el exitoso ordenador Altair 8800.

La empresa Apple, fundada por Steve Jobs y Steve Wozniak tan solo cuatro años antes, aportaba una línea de gran éxito de ordenadores personales diferente a los basados en Z80. Para el año 1980 la relación entre Apple y Microsoft ya había dado sus frutos, por ejemplo en Enero de 1978 al lanzar en el mercado el AppleSoft BASIC creado por Microsoft, y dio un nuevo fruto cuando a Microsoft se le ocurrió la idea de crear una tarjeta que permitiera al Apple II entrar en el mundo del Zilog Z80.

Microsoft creó lo que en la actualidad se considera su primer producto de hardware.

En realidad, la pretensión de Microsoft era llevar al Apple II con su excelente procesador MOS 6502 al mundo creado entorno al sistema operativo CP/M, y ese sistema era únicamente compatible con el microprocesador Intel 8080… y el procesador Zilog Z80 era compatible con el de Intel, aportando un gran rendimiento a bajo coste. Entonces Microsoft creó lo que en la actualidad se considera como su primer producto de hardware.

La tarjeta Z-80 SoftCard incorporaba un microprocesador Zilog Z80 totalmente compatible con el Intel 8080 y permitía a cualquier ordenador Apple II ejecutar el sistema operativo CP/M y, con ello, abrirse a un mundo de software mucho más amplío. Por ejemplo, permitió ejecutar en el ordenador Apple II el famoso procesador de textos WordStar. Otro dato interesante: la tarjeta de expansión incluyó en su interior el famoso lenguaje BASIC creado por Microsoft. Alrededor del procesador Z80 la tarjeta también necesitó incorporar una serie de chips TTL de la serie 74LS00 para realizar la adaptación del bus del Z80 al bus diseñado para el Apple II.

El sistema operativo CP/M era transferido a la tarjeta Z-80 SoftCard por medio de un puerto serie especial que incorporó la tarjeta, utilizando software de transmisión de datos como, por ejemplo, el conocido Kermit-80.

La empresa California Computer Systems fabricó la placa para Microsoft.

La tarjeta Z-80 SoftCard fue presentada en Marzo de 1980, siendo creada por Tim Paterson en la empresa Seattle Computer Products. Posteriormente fue rediseñada y mejorada en Burtonix por Don Burtis. La empresa California Computer Systems fabricó la placa para Microsoft. La idea original del producto fue del socio de Bill Gates, Paul Allen.

Un dato curioso, Tim Paterson trabajó en la tarjeta Z-80 SoftCard para Microsoft, y a finales de 1980, cuando IBM no llegó a un acuerdo con Gary Kildall para incluir el CP/M en su nuevo IBM PC, recurrió a Microsoft solicitando una alternativa de sistema operativo de la cual, en ese momento, no disponía. Pero Paul Allen, que ya conocía al ingeniero Tim Paterson que había trabajado sobre su idea de la Z-80 SoftCard, habló a Bill Gates de un proyecto de sistema operativo llamado QDOS en el que estaba trabajando Paterson en Seattle Computer Products. Posteriormente, un desarrollo basado en ese QDOS se transformó en el MS-DOS.

La tarjeta Z-80 SoftCard se convirtió en un gran éxito comercial.

Una vez presentada la tarjeta Z-80 SoftCard en Marzo de 1980, se convirtió en un gran éxito comercial, y fue la principal fuente de ingresos de Microsoft en el año 1980. En Junio de 1983 fue lanzado al mercado el ordenador Apple IIe, y Microsoft también lanzó al mercado una segunda tarjeta de conversión para el nuevo equipo; fue llamada Premium Softcard IIe. En el año 1986 el producto dejó de ser fabricado.

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Hardware

3dfx… cuando el mundo gráfico saltó a las tres dimensiones

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3dfx

En el año 1994 nació de la mano de Ross Smith, Gary Tarolli, y Scott Sellers, una empresa llamada 3dfx Interactive. En el año 1996 lanzaron al mercado el chip Voodoo Graphics, llegando al mundo del PC Compatible la revolución gráfica… el salto de las dos dimensiones a las tres dimensiones.

En el año 1995 el mundo gráfico se estaba encaminado de las dos dimensiones hacia las tres dimensiones, videojuegos como Wolfenstein 3D, Doom, o Quake más tarde, eran el éxito del momento. Pero las tarjetas gráficas estaban diseñadas para ejecutar dos dimensiones… al visualizar gráficos en tres dimensiones estaban muy limitadas en calidad y rapidez… hasta la llegada de 3dfx Interactive.

Una de las tarjetas gráficas más extendidas en 1995 era la conocida como S3 Trio creada por la empresa S3 Graphics.

En el año 1995 todos aquellos estándares gráficos como Hercules, CGA, EGA, y VGA, ya habían desaparecido del mundo Compatible PC,  y una de las tarjetas gráficas más extendidas era la conocida como S3 Trio creada por la empresa S3 Graphics, gráfica que incorporó chip de aceleración para dos dimensiones. Pero ese mismo año de 1995 comenzaron a proliferar las primeras aceleradoras en tres dimensiones: empresas como Matrox, Creative, S3, o ATI coparon ese nuevo estándar del mundo gráfico… el bus de conexión de aquellas gráficas era el genérico conocido como PCI, todavía vigente en la actualidad.

En el año 1994 Ross Smith, Gary Tarolli, y Scott Sellers, crearon una empresa llamada 3dfx Interactive, y de aquella empresa nació, en el año 1996, un chip gráfico llamado Voodoo Graphics, que era lo que se empezó a conocer como aceleradora 3dfx ¿Por qué? Porque no era una tarjeta gráfica en si misma, sino que era una aceleradora en tres dimensiones que no contaba con gestión para las dos dimensiones.

La aceleradora 3dfx era un complemento para la tarjeta gráfica principal.

La aceleradora 3dfx era un complemento para la tarjeta gráfica principal, no una sustitución, dependiendo de la tarjeta principal para mostrar las dos dimensiones, y generando por su cuenta lo referente a las tres dimensiones. Por ello el monitor se conectaba a la tarjeta 3dfx insertada en un zócalo, y ésta, a su vez, se conectaba a la tarjeta gráfica principal… dos ranuras PCI ocupadas únicamente para el sentido gráfico. La tarjeta gráfica 3dfx solo entraba en acción con videojuegos creados para la tecnología del chip Voodoo.

A partir de ese momento la aceleración 3D se fue popularizando y, con ello, junto con el nacimiento del Windows 95, nacieron librerías de sofware para la programación 3D como Direct3D (DirectX), u OpenGL, todavía utilizadas en la actualidad. El rendimiento gráfico al utilizar la aceleradora 3dfx era, sencillamente, brutal.

Para la fusión de gráfica principal y aceleradora no hubo mejor momento que la salida de un nuevo bus de conexión llamado AGP.

¿Y por qué no combinar gráfica principal y aceleradora en una única tarjeta? Para la fusión no hubo mejor momento que la salida de un nuevo bus de conexión llamado AGP, hecho sucedido en el año 1997. El nuevo bus de comunicación AGP fue diseñado específicamente para ser el soporte del apartado gráfico, rompiendo con muchos límites de un bus PCI genérico, y muy útil en otras facetas de menor requerimiento; el bus AGP solo estaba presente en una única ranura… y así comenzaron a proliferar tarjetas gráficas todo en uno… gráfica dos dimensiones y aceleradora 3D todo en uno.

Posiblemente la primera gráfica todo en uno, y competidora de la original 3dfx, fue la conocida como Rendition Vérité V1000 lanzada en el año 1996, y a partir de ahí el modelo separado de gráfica por un lado, y aceleradora 3D por otro, fue muriendo…

Con el éxito de la aceleradora 3dfx otras compañías comenzaron a desarrollar y vender productos similares.

Con la apertura de la nueva era gráfica de aceleración hardware en tres dimensiones, otras compañías comenzaron a desarrollar y vender productos similares, por ejemplo ATI Rage primero, y ATI Radeon a partir del año 2000; Nvidia con la Riva TNT primero, Riva TNT2, Riva 128 después, y finalmente en el año 1999 con la salida de la famosa serie Nvidia GeForce todavía vigente en la actualidad.

La realidad es que la potencia gráfica en tres dimensiones se alcanzaba con el chip Voodoo, o con las gráficas Riva TNT o ATI Rage… pero el coste económico era más elevado, y lo habitual, en la segunda mitad de los noventa, era recurrir a una aceleración 3D más económica y simple, como la aportada por una gráfica que tuvo mucho alcance en el mercado… el modelo S3 Virge —sustituida en 1998 por la gráfica S3 Savage—; la S3 Virge mejoraba el aspecto gráfico de una gráfica estándar 2D, pero estaba muy lejos del rendimiento aportado por los productos creados por 3dfx, Nvidia, o ATI.

3dfx Interactive fue en un continuo declive a partir de 1998 por culpa de malas decisiones, y productos fallidos que comportaron un importante desafío.

La empresa 3dfx Interactive desarrolló productos posteriores como el chip Voodoo 2, Voodoo Banshee, o Voodoo 3, pero ya en un escenario de alta competitividad con otras opciones más comerciales como las lanzadas por Nvidia o ATI, por ejemplo. Pero 3dfx Interactive fue en un continuo declive a partir de 1998 por culpa de malas decisiones, y productos fallidos que comportaron un importante desafío en la búsqueda de superar a la competencia, como el modelo 3dfx Rampage, terminando finalmente en declaración de quiebra en el año 2000, siendo adquirida por Nvidia Corporation. Otra empresa de gran fama como ATI Technologies también terminó siendo adquirida por terceros, en ese caso fue AMD la empresa que compró ATI en Octubre de 2006.

En la actualidad, todas las tarjetas gráficas llevan implícita la aceleración 3D, unas con mejores características y rendimiento que otras, insertadas bajo una especificación de ranura de expansión más moderna que el AGP de finales de los noventa llamada PCI Express, y todas ellas [gráficas] basadas en el mismo estándar de hace casi treinta años… el estándar SuperVGA.

Disponer de una aceleradora 3dfx era el sueño de muchos, conseguido por pocos.

El éxito de las aceleradoras 3dfx fue fugaz, y terminó en quiebra tan solo seis años después de la fundación de la empresa, pero no existe duda que su tecnología abrió una nueva era gráfica en el mundo PC, y marcó una época donde disponer de una aceleradora 3dfx era el sueño de muchos, conseguido por pocos.

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