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VideoBrain Family Computer... el primer ordenador personal que utilizó cartuchos ROM

  • por Manuel Llaca
  • 25 sep 2019
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En el año 1977 la empresa Umtech Incorporated diseñó y lanzó al mercado un ordenador personal llamado «VideoBrain Family Computer», un ordenador doméstico de 8 bits que tiene el honor de ser el primer equipo que utilizó un cartucho ROM para cargar los programas instantáneamente.


En el año 1977 una empresa llamada Umtech Incorporated buscó entrar en el nuevo mundo del ordenador personal, una época donde se habían lanzado al mercado otros famosos ordenadores como el Apple II, o el Commodore PET. Así nació el computador VideoBrain Family Computer.

Umtech decidió desmarcarse de la competencia lanzando un ordenador personal basado en un microprocesador diferente.



En 1977, mientras la competencia se lanzaba a construir ordenadores basados en los procesadores Intel 8080, Zilog Z80, o MOS 6502, Umtech decidió desmarcarse de aquello lanzando un ordenador personal basado en un microprocesador diferente -de la famosa empresa Fairchild Semiconductor- llamado Fairchild F8. Aquel microprocesador tuvo muy poca repercusión: fue montado en la videoconsola Fairchild Channel F, y en el ordenador VideoBrain.

VideoBrain no fue un equipo de éxito comercial, contando únicamente con tres años de presencia en el mercado hasta que fue descontinuado, pero sí cuenta con un hito mundial: fue el primer ordenador personal en utilizar el cartucho ROM para la lectura instantánea de software.

Jerry Lawson inventó el cartucho ROM que permitía cargar software casi instantáneamente.



En el año 1976 los ordenadores personales utilizaban, normalmente, el interfaz de cinta para cargar y grabar programas, un proceso extremadamente lento. En 1976, y durante el desarrollo de la videoconsola Fairchild Channel F, Jerry Lawson inventó el cartucho ROM que permitía cargar software casi instantáneamente. Fue una parte más de aquella videoconsola, y el primer ordenador personal que utilizó ese medio de carga fue el equipo VideoBrain Family Computer. Un hito muy importante, ya que posteriormente muchos ordenadores famosos en la historia utilizaron sistemas similares para evitar el uso de interfaz de cinta.

El ordenador contó con 1 Kilobyte de RAM y 4 Kilobytes de ROM, e incluyó cuatro aplicaciones de software integradas (editor de texto, cuenta regresiva, barra de colores, y un reloj). Aparte fueron comercializados dos módulos de hardware externos: uno que permitía la conexión de dispositivos de entrada/salida como grabadora de cinta e impresora, y otro que permitía la conexión de un módem para comunicaciones remotas. En realidad, el módem permitía convertir al VideoBrain en un terminal si se llamaba a un ordenador mainframe compatible remoto. Mediante un conector RF la imagen se podía ver en 16 colores y con sonido en un televisor estándar. Para la parte lúdica el equipo contó con cuatro puertos de joystick y la ranura para el cartucho.

El factor de fracaso más importante fue la no inclusión de un lenguaje de programación BASIC.



El ordenador VideoBrain contó con poco más de veinte títulos de software lanzados al mercado y no fue un éxito comercial debido a diversos factores. Quizás el factor de fracaso más importante fue la no inclusión de un lenguaje de programación BASIC, tan popular en aquella época, incluyendo un lenguaje llamado APL/S menos inteligible y más difícil. Otro factor importante fue el confuso teclado que incorporó, así como la inexistencia de títulos de entretenimiento para el equipo.

En aquellos tiempos pudo parecer extraño lanzar al mercado un ordenador personal alejado de los microprocesadores más populares, pero todo tiene una explicación. Albert Yu, presidente y fundador de Umtech, provenía del departamento de circuitos impresos de Intel, y David Chung, vicepresidente de Umtech y creador del VideoBrain Family Computer, fue el creador del procesador Fairchild F8 en Fairchild Semiconductor. Lógicamente incluyó en el diseño del equipo el microprocesador diseñado por él mismo.

Un fracaso comercial, y un hito en la historia de la informática personal.



Aunque el equipo VideoBrain fracasó estrepitosamente, la historia no debe olvidar que fue el primer ordenador personal en apostar por una tecnología de cartucho ROM que fue muy popular posteriormente, en los años ochenta, en ordenadores de 8 bits y videoconsolas.

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